Día D: Armada aérea

Los planes militares para el desembarco aliado en Francia, la Operación Overlord, se establecieron a principios de 1944. El 2º Ejército británico y canadiense debía desembarcar en las playas situadas entre Arromanches y Ouistreham, en la desembocadura del río Orne, mientras que el 1º Ejército estadounidense era responsable del extremo occidental y de la captura de la península de Cotentin, al sur de Cherburgo.

El flanco izquierdo británico (este) se apoyaría en el Canal de Caen, dominado por un terreno elevado al este del río Orne. Sería esencial capturar esta zona antes del desembarco anfibio para evitar que el enemigo apuntara a gran parte del asalto británico con fuego de artillería observado, poniendo así en peligro toda la operación. El papel asignado a la 6ª División Aerotransportada (AD) era proteger este flanco izquierdo negando al enemigo la zona entre los ríos Orne y Dives.

Dentro de esta tarea principal había varios objetivos menores. Los más importantes eran: la captura, intacta si era posible, de los puentes sobre el Canal de Caen y el río Orne cerca de Bénouville; la destrucción de los puentes sobre el río Dives y la toma de la batería costera altamente fortificada de Merville, que comandaba las playas de desembarco cerca de Ouistreham.

La 6ª AD estaba compuesta por dos brigadas paracaidistas (números 3 y 5) y la 6ª Brigada de Desembarco Aéreo. Los componentes aéreos para elevar la división aerotransportada eran los Grupos 38 y 46, y el Regimiento de Pilotos de Planeadores. No había suficientes aviones para transportar la división y sus armas de apoyo con todos sus efectivos en una sola "elevación", por lo que se planeó completar la "operación" en dos días.

Además de los planes británicos, dos divisiones aerotransportadas estadounidenses iban a lanzar paracaidistas en la noche del 5 de junio y en el propio Día D: la 101ª División estadounidense en la zona de Sainte-Mère-Église y la 82ª División en torno a Saint-Sauveur-le-Vicomte, en la península de Cotentin.

Aerial picture of landing zone at Ranville on D-Day

The busy landing zone at Ranville, littered with gliders.

OPERACIÓN NEPTUNO

El estudio detallado del terreno de Normandía estaba en marcha desde febrero de 1944. Era evidente que el terreno que rodea Caen, con sus amplios campos despejados y casi llanos, constituía un territorio adecuado para la invasión aérea. A excepción de dos tareas especiales (que implicaban el aterrizaje junto a los puentes de Bénouville y la batería de Merville), pronto se acordó la elección de las zonas de lanzamiento (DZ) y de aterrizaje (LZ). El fuego antiaéreo y otras defensas terrestres de la zona se consideraron relativamente ligeras.

Había que tener en cuenta varias cuestiones a la hora de ultimar la ruta que debía seguir la gran armada de aviones y planeadores:

  • Evitar el fuego antiaéreo cerca de Le Havre y el fuego de las fuerzas navales amigas
  • Garantizar un recorrido recto lo más largo posible hacia las zonas de aterrizaje y de descanso, y minimizar el número de giros.
  • Obtener el mejor uso de la ayuda a la radionavegación GEE y evitar la detección por parte del radar enemigo
  • Coordinarse con los otros comandos que operan en paralelo
  • Las rutas debían ser lo más sencillas posible para evitar la confusión, facilitar la navegación y agilizar el briefing


El plan de ruta final tenía tres puntos de encuentro en la costa inglesa de West Sussex, en Worthing, Littlehampton y Bognor Regis, y desde estos puntos sólo había que hacer una alteración del rumbo a mitad del Canal, para evitar Le Havre.

Además de los dispositivos normales de navegación, todos los aviones estaban equipados con GEE y Rebecca II, una unidad de radar para la localización de un punto de referencia y para ayudar a encontrar las zonas objetivo. Las balizas Eureka, que responderían a las transmisiones del Rebecca, debían ser colocadas por la Compañía Independiente de Paracaidistas en todas las zonas de lanzamiento y aterrizaje. Las balizas Eureka también se colocaron en los puntos de encuentro.

Había 362 aviones y 61 reservas procedentes de 15 escuadrones de los Grupos 38 y 46, así como 1.120 planeadores. A mediados de marzo, los escuadrones se habían trasladado a sus aeródromos definitivos (véase el panel).

La operación aerotransportada británica se dividió en tres fases, cada una con su propio nombre. Estas, en orden, fueron Tonga, Mallard y Rob Roy. Tonga supuso el lanzamiento de los dos grupos de brigadas paracaidistas en las primeras horas del Día D. Mallard estaba previsto para la noche del 6 de junio, cuando aterrizaría la fuerza principal aerotransportada en planeadores. Rob Roy designó las misiones de reabastecimiento para la noche siguiente.

Se diseñó un plan de cobertura para proporcionar seguridad adicional al gran asalto aéreo. Antes del Día D, los Typhoons y los Spitfires debían realizar intensos ataques contra las instalaciones de radar. El Mando de Bombarderos debía atacar las estaciones de radio y escucha con la ayuda de la Fuerza de Exploradores, y también se organizaría un asalto a la batería de cañones pesados de Merville. En la víspera del Día D, se bloquearían los radares enemigos restantes y se lanzaría una "ventana" (técnicamente conocida como "chaff", pequeñas tiras de papel metálico para confundir a los radares) para simular un ataque anfibio en la región de Pas-de-Calais.

A la 5ª Brigada de Paracaidistas se le encomendó la tarea de capturar los puentes sobre el río Orne y el Canal de Caen en una operación de "golpe de estado" a bordo de un planeador, asegurar y mantener el terreno elevado que domina Ranville, tomar una batería cerca de Ouistreham y despejar las zonas de aterrizaje para permitir que los planeadores aterricen más tarde el Día D. La 3ª Brigada de Paracaidistas debía desembarcar más al este para tomar la batería de Merville, destruir cuatro puentes importantes e impedir que los refuerzos alemanes utilizaran las carreteras para llegar a Ranville.

Para la RAF, el levantamiento de la Operación Tonga debía ejecutarse en tres fases. En la primera fase, seis Armstrong Whitworth Albemarles que transportaban Pathfinders para localizar y marcar las tres ZD principales. Al mismo tiempo, seis aviones Halifax debían remolcar el grupo de "golpe de efecto" en planeadores Horsa. Veintiún Albemarles debían llevar el resto del grupo de avanzada con su transporte, armas y equipo para preparar el desembarco principal.

La segunda fase comenzaría 50 minutos después de la medianoche, cuando el cuerpo clave de las dos brigadas fue entregado a las zonas de desembarco "N", "K" y "V". En la tercera fase, a las 03:20hrs, participaron 68 Horsas y cuatro Hamilcars, remolcados por aviones Albemarle y Halifax, que transportaban el Cuartel General de la División y el equipo de la Real Artillería, los Ingenieros Reales y la 4ª Batería Antitanque.

WACO Hadrian gliders ready for D-Day

WACO Hadrian gliders pictured after assembly in the UK. KEY COLLECTION

OPERACIÓN TONGA

A medida que se acercaba la medianoche del 5 de junio de 1944, todo estaba preparado para el inicio del gran asalto aéreo a Normandía. Las tripulaciones aéreas habían sido informadas el 2 de junio y habían estudiado fotografías, mapas y modelos.

El personal de tierra se ocupó de pintar las franjas de invasión en los aviones y planeadores antes de colocarlos en las pistas para permitirles un despegue rápido y concentrado.

El asalto aéreo se puso en marcha justo después de las 23:00 horas, cuando el primero de los seis Albemarles despegó llevando hombres de la 22ª Compañía Independiente de Paracaidistas. La tarea de estos Pathfinders era instalar balizas de localización Eureka e iluminaciones en las ZD, para guiar a las fuerzas principales que les seguían. Se asignaron dos aviones a cada zona.

A los mandos del primero en despegar de Harwell estaba el Sqn Ldr Claude Merrick del 295 Squadron, que llevaba a bordo al AVM Hollinghurst, AOC del 38 Group. La fuerza voló a 1.200 pies y Merrick dejó caer su "bastón" de 20 hombres sobre la zona de aterrizaje "K", y los Pathfinders pronto tuvieron su baliza de localización y sus luces funcionando. El piloto del segundo avión encargado de la misma zona de aterrizaje identificó mal la zona y dejó caer su grupo de paracaidistas cerca de la zona de aterrizaje vecina "N", donde el equipo instaló las ayudas de localización. Como resultado, 14 bastones de la 3ª Brigada de Paracaidistas destinados a la zona de lanzamiento "K" fueron lanzados en la zona incorrecta y separados de su equipo.

La tercera zona de lanzamiento en la "V" resultó ser una elección desafortunada. Aunque aparentemente era bastante adecuada cuando se veía desde el aire, al estar en un valle se había vuelto extremadamente húmeda y traicionera cuando el río se desbordó. Los Pathfinders tuvieron grandes dificultades para establecer sus señales de tierra y sólo tuvieron un éxito parcial. Además, había muchas acequias que impedían una rápida concentración de las tropas. No obstante, los alemanes fueron cogidos por sorpresa y se dejaron caer suficientes hombres de la avanzadilla en los lugares adecuados para llevar a cabo sus tareas.

Justo antes de la medianoche, seis aviones remolcadores Halifax de los escuadrones 298 y 644 despegaron de Tarrant Rushton con sus planeadores Horsa. A bordo iban el mayor John Howard y sus hombres de la Compañía D, 2º Batallón de Infantería Ligera de Oxfordshire y Buckinghamshire. Les acompañaban 20 zapadores de la 249 Field Company. La tarea de esta fuerza era capturar intactos los puentes de Bénouville y Ranville, manteniéndolos hasta que llegaran los refuerzos.

Las combinaciones de remolcador y planeador ascendieron a 6.000 pies y se dirigieron a la costa francesa cerca de Cabourg, donde los planeadores fueron liberados a 15 millas (24 km) de sus objetivos. Descendiendo a gran velocidad, y con la ayuda de una brújula y un cronómetro, y sin asistencia en tierra, los tres planeadores asignados al puente del canal de Bénouville aterrizaron con pocos minutos de diferencia, a sólo 100 metros de su objetivo.

Los tres asignados al segundo puente no fueron tan precisos, pero dos se acercaron lo suficiente a su objetivo. Los dos puentes se tomaron intactos y se mantuvieron hasta que los hombres del 7º Regimiento de Paracaidistas llegaron unas horas más tarde para asegurar la zona. El informe oficial decía: "Esta operación con planeadores fue extraordinariamente exitosa", y el ACM Sir Trafford Leigh-Mallory, Comandante de las Fuerzas Aéreas Aliadas, describió la habilidad de los pilotos de planeadores como: "uno de los mejores logros de precisión de vuelo y navegación de la guerra".

Mientras los Pathfinders en tierra se esforzaban por resolver algunas de las dificultades en las zonas de lanzamiento, comenzaron a llegar los planeadores Horsa y el grueso de las dos brigadas de paracaidistas. Debido al error de las luces en la zona de aterrizaje "N", algunas de las combinaciones aterrizaron en zonas equivocadas. Los planeadores destinados a la zona de aterrizaje "V", que llevaban equipo pesado para la incursión en Merville, no tuvieron éxito en su mayoría, debido a una mezcla de mal tiempo y a que el terreno de aterrizaje no era adecuado.

Setenta y un Dakotas y cuatro Albemarles transportaron el cuerpo principal de la 3ª Brigada de Paracaidistas. También tuvieron dificultades en la zona de aterrizaje "V" y sus bastones se dispersaron; esto afectó seriamente el ataque a la batería de Merville, objetivo principal de la incursión inicial. Sólo unos 150 de los 600 hombres cayeron lo suficientemente cerca de la batería como para poder asaltarla. A pesar de ello, destruyeron dos de los cañones y dejaron fuera de combate a otros dos durante un tiempo.

Soldiers dragging a canon in a Horsa aircraft in preparation for D-Day

The Horsa could accommodate field artillery for D-Day, as this photo shows.

SUERTE MIXTA

La Brigada tuvo mejor suerte en la ZD "K" y, aunque el error de iluminación en la ZD "N" causó problemas, había fuerzas suficientes para lograr su objetivo previsto y destruyeron dos puentes clave sobre el río Dives en Bures, y Troarn, que impidieron el movimiento del enemigo desde el sur.

Los hombres de la 5ª Brigada de Paracaidistas tuvieron mejor suerte, ya que las luces y la baliza Eureka se habían colocado correctamente en la zona de aterrizaje "N" y 123 aviones realizaron el lanzamiento sin problemas.

La operación Tonga - su tercera y última etapa - consistió en el aterrizaje de una fuerza de planeadores de 68 Horsas y cuatro Hamilcars remolcados por aviones del Grupo 38. Llevaban a las tropas del Cuartel General de la 6ª División Aerotransportada, incluido su comandante, el General de División Richard Gale, a la zona de aterrizaje "N", donde se iba a establecer el Cuartel General de la División. Los Horsas se soltaron a 1.500 pies y 48 bajaron con éxito, a pesar del deterioro del tiempo. Tres Hamilcars que transportaban equipo pesado aterrizaron sin problemas. Esto puso fin a la actividad de la primera noche. Hubo complicaciones, muchas de ellas causadas por la identificación errónea de la zona de aterrizaje "K" por parte de uno de los aviones Pathfinder, pero se dispuso de suficientes tropas para alcanzar varios objetivos cruciales y mantener el terreno hasta que la fuerza principal llegara más tarde el día D. Para las tripulaciones aéreas había sido una noche ajetreada. Un total de 266 aviones habían llevado a la fuerza de paracaidistas y había habido 98 combinaciones de planeadores que transportaban 611 tropas y equipo pesado, incluido un bulldozer.

Las tripulaciones de aire y de tierra no tuvieron respiro y la mayoría de las primeras sólo tuvieron 15 horas de descanso antes de volver a volar. A las 17:00 horas del 6 de junio, los remolcadores y los planeadores estaban en posición, listos para despegar, para iniciar el asalto principal con planeadores.

OPERACIÓN ÁNADE REAL

Durante las fases de planificación de Overlord, hubo considerables dudas sobre la posibilidad de organizar el asalto principal con planeadores a la luz del día. Sin embargo, se necesitaba una gran fuerza aerotransportada para consolidar los logros alcanzados por las avanzadillas y para hacer frente a los contraataques previstos de las fuerzas alemanas. El momento de la operación era muy importante. Para garantizar el elemento sorpresa y la protección de la oscuridad en el viaje de vuelta, la liberación se programó para que se produjera al anochecer, cuando el sol estuviera en la posición más favorable. El largo y vulnerable flujo de combinaciones de aviones y remolques de vuelo lento fue escoltado por 15 escuadrones del 11 Grupo de la RAF.

Aparte del Escuadrón 233, que se estaba preparando para la Operación Rob Roy, participaron todos los escuadrones de los Grupos 38 y 46. Los Horsas transportaban a los hombres, jeeps y remolques, mientras que los Hamilcars transportaban el blindaje pesado y los cañones del 6º AD. Se eligieron dos zonas de desembarco: la exitosa zona de desembarco "N" cerca de Ranville y, tras la triunfante operación de "golpe de mano", una nueva zona de desembarco "W", que se había establecido al oeste del Canal de Caen.

La fuerza comenzó su despegue a las 19:00 horas, cuando el tiempo fue descrito como "excelente". Se dirigieron a la zona desmilitarizada "N" 146 remolcadores con planeadores, y sólo cuatro no alcanzaron el objetivo. Los Dakotas remolcaron 74 Horsas, y los Stirlings y Albemarles del Grupo 38 remolcaron 42 Horsas y 30 Hamilcars. Un Dakota fue derribado.

Hacia la nueva zona de aterrizaje "W" se dirigieron seis escuadrones del Grupo 38 con 112 Horsas. Todos menos cuatro aterrizaron, y esto se completó en 28 minutos... testimonio de la habilidad de los pilotos de planeadores y de su intenso entrenamiento previo a la operación.

Las misiones de la noche fueron un gran logro, ya que sólo diez planeadores no llegaron a las zonas de lanzamiento (el 95,3% logró la tarea). Después de dos días de lucha, la 6ª AD había completado todos sus planes excepto un pequeño número en la costa. Las únicas operaciones restantes eran las de reabastecimiento de las fuerzas en tierra y las misiones del Servicio Aéreo Especial.

Army trucks crossing Bénouville Bridge over the Caen Canal on D-Day

The Bénouville Bridge, later known as Pegasus Bridge, over the Caen Canal with gliders (behind the trees) that landed within 100 yards.

OPERACIÓN ROB ROY

El reabastecimiento se convirtió en la tarea principal una vez que las fuerzas estaban bien establecidas en la cabeza de puente. En la tarde del Día D, 50 Dakotas fueron destinados a lanzar 116 toneladas de suministros en la zona de combate "N". Volando en "vics" de tres, la formación fue atacada por los barcos aliados, lo que provocó la fragmentación del grupo. Se perdieron seis Dakotas y sólo el 20% de los suministros alcanzaron su objetivo.

Esta operación fue la última que realizaron las tripulaciones del Grupo 46, que volvieron a realizar tareas de transporte. En pocos días aterrizaron en pistas de aterrizaje preparadas a toda prisa en Normandía, llevando provisiones antes de regresar con los heridos.

Durante los días siguientes, los aviones del Grupo 38 siguieron lanzando suministros y Rob Roy se completó a finales del 10 de junio. Los ejércitos se habían establecido, el equipo y las raciones se estaban entregando en las playas, y la primera de las pistas de aterrizaje se estaba completando, lo que permitía a los Dakotas volar con material adicional.

OPERACIONES AEROTRANSPORTADAS DE EEUU

Mientras la 6ª División Aerotransportada aterrizaba en la zona de Caen, los aviones del IX Mando de Transporte de Tropas de EE.UU. dejaban caer la 82ª y la 101ª División Aerotransportada en el sur de la península de Cotentin. Operando desde aeródromos en el sur de Inglaterra, los C-47 Skytrains se dirigieron desde Portland Bill, Dorset, al oeste de Cherburgo a 500 pies de altura y se acercaron a las zonas de lanzamiento en el este de la península desde el oeste. El 53º Ala de Transporte de Tropas llevó 140 Waco CG-4 Hadrian y 160 planeadores Horsa. Mientras tanto, las Alas 50 y 52 llevaron las tropas paracaidistas.

Los lanzamientos no fueron tan precisos como los de los británicos. En cuanto la fuerza giró hacia el este para cruzar la península de Cotentin, hubo una nube espesa y se encontraron con fuego antiaéreo pesado y de armas pequeñas. Las formaciones empezaron a disgregarse y la falta de entrenamiento en navegación, para todos menos los líderes de la formación, causó grandes dificultades a los Pathfinders, que eran responsables de localizar y marcar las zonas de lanzamiento. Como resultado, las tropas se dispersaron mucho. De los 6.600 soldados de la 101ª lanzados cerca de Sainte-Mère-Église, sólo 1.100 aterrizaron cerca de su objetivo. El 82º también estaba muy disperso.

La noche siguiente se enviaron refuerzos por avión, incluidos casi 200 planeadores. Una vez más, las tropas estaban muy dispersas, pero el elemento sorpresa y la valiente lucha de las tropas no impidieron la victoria, aunque a un alto coste.

299 Squadron Stirling gliders getting ready for D-Day

Various 299 Squadron Stirling glider tugs being prepared for D-Day at Keevil.

RESULTADOS

La Operación Neptuno fue el primer proyecto aéreo que se intentó realizar a tan gran escala. No todo salió según lo previsto. El tiempo no era el ideal y una misión de este tipo requería una navegación y una sincronización muy precisas, lo que resultaba difícil por la noche. La eficacia de la Operación Mallard puso de manifiesto el valor de intentar este tipo de tareas a la luz del día, cuando la navegación era más fácil y había menos posibilidades de colisiones.

Sin la superioridad aérea, la operación podría haber fracasado.

A pesar de las dificultades, el 6º AD logró mucho y llevó a cabo todas sus tareas. Al amanecer del 6 de junio había capturado y mantenido los puentes del Orne, destruido tres vanos sobre el río Dives, puesto fuera de servicio la batería de Merville y creado un aspecto defensivo en el terreno elevado del flanco oriental cerca de Ranville. Esta era una posición vital, que se negaba a cualquier contraofensiva alemana. Si ésta hubiera tenido éxito, la cabeza de playa podría haberse hecho insostenible. Así pues, el asalto aerotransportado desempeñó un papel fundamental en la victoria de Overlord, y se obtuvo una experiencia inestimable para el futuro.

Artículo extraído de Día D en el aire. Para leer más visite: