La primera unidad de F-35A de la USAF con base en Europa se activa en Lakenheath

EN UNA ceremonia celebrada en la RAF Lakenheath (Suffolk) el 1 de octubre, las Fuerzas Aéreas de EE.UU. reactivaron el primer escuadrón F-35A Lightning II de las Fuerzas Aéreas de EE.UU. en Europa como parte del Ala de Caza (FW) residente. El 495º Escuadrón de Cazas (FS) "Valkyries" fue activado formalmente a la hora simbólica de las 0849 horas y 50 segundos exactas del viernes por la mañana, 30 años después de su designación original como escuadrón de cazas. Algunos miembros del 495º FS original asistieron a la ceremonia de activación, incluido el coronel retirado de las Fuerzas Aéreas de EE.UU. James "Rusty" Russell, antiguo comandante del 495º Escuadrón de Caza, que desactivó previamente el escuadrón el 13 de diciembre de 1991.

Está previsto que el primer F-35A de los Valkyries llegue a Lakenheath a finales de este año. La base del Reino Unido fue seleccionada para acoger a los primeros escuadrones de F-35A de Estados Unidos en Europa por sus estrechos vínculos con la Real Fuerza Aérea, la infraestructura existente y las oportunidades de entrenamiento combinado. Además, el Reino Unido es un componente crítico en el entrenamiento y la preparación para el combate de las Fuerzas Aéreas de EE.UU. en Europa debido a su excelente espacio aéreo y a la asociación del programa F-35.

495th FS reactivation
With ground instructional F-15B Eagle 76-0124 acting as a backdrop, US Air Force Lt. Col. Ian McLaughlin, 495th Fighter Squadron commander, speaks of his goals for the unit at RAF Lakenheath on October 1 during the reactivation ceremony
USAF/Airman 1st Class Cedrique Oldaker

El teniente coronel Ian D. McLaughlin ha asumido el cargo de primer comandante desde la inactivación del escuadrón en 1991. Durante la ceremonia, dijo: "Hoy es un día emocionante. Se ha realizado un gran trabajo para llegar hasta aquí, pero aún queda mucho por hacer antes de conseguir los aviones este invierno". El 495º tiene una orgullosa historia y estamos entusiasmados por llevar el guidón para empezar a construir los cimientos de los primeros F-35A de la USAF estacionados en Europa."

El general Jeff Harrigian, comandante de las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos en Europa y de las Fuerzas Aéreas de África, dijo: "El 495º Escuadrón de Caza representa un gran paso en el perfeccionamiento de la interoperabilidad. Ya hemos empezado a ejercitar estas capacidades con nuestros socios que tienen F-35 en el teatro de operaciones, así que estaremos preparados para ir a por todas cuando los nuevos aviones lleguen en diciembre."

Está previsto que el 495º FS esté plenamente capacitado para realizar misiones en 2022 con un total de 27 aviones y 60 personas. Con la introducción del F-35A, el 495º FS hará que el 48º Ala de Caza y la USAFE pasen a la 5ª generación de poder aéreo, avanzando en las capacidades multidominio y la superioridad aérea. El escuadrón había operado el F-111F "Aardvark" desde 1977 hasta su desactivación en 1991, tiempo durante el cual también estuvo basado en Lakenheath.

El 15 de septiembre de 2020 se anunció que el 495º FS había sido seleccionado como la unidad que se reactivaría como el primero de los dos escuadrones que operarían el F-35A en Lakenheath. Como su anterior apodo de "Thundervarks" se refería específicamente al F-111, se decidió cambiar el nombre de la unidad. Tras una convocatoria de sugerencias del público en otoño de 2020, se anunció el 16 de febrero de 2021 que el nombre "Valkyries" había sido seleccionado entre 700 posibles sugerencias. Se impuso a otros cuatro nombres preseleccionados: Arcángeles, Sables, Centinelas y Espadachines.

El 495º FS se une a otras tres unidades del 48º FW: el 492º FS "Madhatters" y el 494º FS "Panthers", ambos con F-15E Strike Eagles, y el 493º FS "Grim Reapers" con F-15C/D Eagles. Aunque aún no se ha confirmado oficialmente, se cree que el 493º FS se desprenderá finalmente de sus F-15C/D para convertirse en la segunda unidad F-35A del 48º FW, lo que dará a Lakenheath dos escuadrones de F-15E y dos de F-35A.