Australia inmoviliza permanentemente su flota de MRH-90 tras el accidente mortal

Australia ha retirado anticipadamente su flota de 45 helicópteros de transporte táctico MRH-90 Taipan, tras un accidente mortal ocurrido cerca de Hamilton Island, Queensland, durante el ejercicio Talisman Sabre 23 el 28 de julio.

La flota quedó inmediatamente inmovilizada y, el 29 de septiembre, el Departamento de Defensa australiano (DOD) anunció que los "helicópteros MRH-90 Taipan no volverán a las operaciones de vuelo antes de su fecha prevista de retirada, diciembre de 2024".

Australia anunció en 2004 que encargaría 12 NH90 (denominados MRH-90 Taipan en el servicio australiano) para complementar los helicópteros S-70A-9 Black Hawk del Cuerpo de Aviación del Ejército australiano. En junio de 2006, las Fuerzas de Defensa australianas anunciaron que encargarían 34 NH90 adicionales para sustituir a sus helicópteros Black Hawk y Sea King Mk 50, cuatro de los cuales serían fabricados en Europa y los 42 restantes por Australian Aerospace (filial de Airbus Helicopters) en Brisbane.

A pair of MRH-90 Taipan tactical transport helicopters from the Australian Army Aviation Corps’ Army Aviation Training Centre prepare to take-off from Oakey/Holsworthy Barracks in New South Wales on May 13, 2022.
A pair of MRH-90 Taipan tactical transport helicopters from the Australian Army Aviation Corps’ Army Aviation Training Centre prepare to take-off from Oakey/Holsworthy Barracks in New South Wales on May 13, 2022. Australian DOD/Bradley Richardson

Posteriormente se suministró a Australia un MRH-90 adicional en lugar de los pagos de penalización. En total, 40 MRH-90 fueron operados por los Regimientos de Aviación 5º y 6º del Ejército en la Base Townsville de la RAAF, Queensland, y en el Cuartel Holsworthy de Nueva Gales del Sur, respectivamente; los siete helicópteros restantes fueron operados por el Escuadrón nº 808 de la Marina Real Australiana.

La capacidad operativa final se retrasó unos cinco años debido a problemas de adquisición y deficiencias técnicas, pero finalmente se consiguió en abril de 2019. A partir de entonces, la flota experimentó una letanía de deficiencias operativas, de disponibilidad y de capacidad de apoyo. Los aviones de la Armada fueron retirados en abril de 2022 y serán sustituidos por 13 MH-60R Seahawks. En 2021 se anunció que los MRH-90 del Ejército serían sustituidos por 40 UH-60M Black Hawk en diciembre de 2024.

En marzo de 2023, un MRH-90 se vio obligado a realizar un amaraje forzoso controlado por la noche durante un ejercicio de entrenamiento, y toda la flota Taipan quedó en tierra. Tras volver al servicio, otro MRH-90 se estrelló frente a la costa de Hamilton Island durante el ejercicio Talisman Sabre, matando a los cuatro miembros de la tripulación que iban a bordo. El tipo está ahora permanentemente en tierra y no volverá a volar.