Boeing revela los planes del programa ecoDemonstrator

En su décima edición, esta iniciativa de cinco meses de duración tiene como objetivo avanzar en la progresión de tecnologías prometedoras sacándolas del laboratorio y llevándolas al cielo

El gigante aeroespacial estadounidense Boeing se ha asociado con Alaska Airlines para su último programa ecoDemonstrator, en el que se probarán 20 nuevas tecnologías en un 737-9.

En cinco meses de pruebas, el dúo trabajará con otros nueve socios para examinar la eficacia de productos como las nuevas paredes laterales de la cabina de fibra de carbono reciclada, los revestimientos de la góndola del motor que reducen el ruido y un nuevo producto químico para la extinción de incendios.

Boeing 737 MAX
The jet's registration is believed to be N979AK (c/n 43393), a two-year-old example. Boeing

Desde 2012, el programa ha sacado del laboratorio casi 200 tecnologías prometedoras para probarlas en el aire en un intento de abordar los retos de la industria de la aviación y mejorar la experiencia de los pasajeros.

El éxito más destacado de esta iniciativa es, sin duda, las puntas de las alas divididas de los aviones de la familia 737 MAX, que se probaron durante el programa de 2012.

AIN
The Boeing 737 MAX family's split wing tip design was tested during the 2012 ecoDemonstrator programme. Aviation Image Network

Cuando se le preguntó qué beneficios veían las aerolíneas al participar en el programa, Rae Lutters, director del programa ecoDemonstrator e ingeniero jefe, dijo a Key.Aero: "Creo que Alaska Airlines está muy emocionada de asociarse con nosotros porque la sostenibilidad es realmente clave en su cultura; creo que también tienen una misión y un objetivo de sostenibilidad y quieren ayudar a la industria".

Alaska Airlines
Alaska Airlines took delivery of its first 737 MAX aircraft in January. Alaska Airlines

"Trabajamos con las aerolíneas para proponerles ideas sobre seguridad y sostenibilidad", añadió Doug Christensen, técnico de Boeing y director técnico del programa ecoDemonstrator. "En el 757 que hicimos con TUI [en 2015] lo hicieron en casa y su personal pudo traer ideas para probarlas en el avión".

"Una de las cosas que probamos fue un carro de reciclaje que era convertible de llevar la comida a bordo y luego [se convertía] en una papelera que podía usarse para sacar el material reciclado".

"Es una combinación de sus intereses y las tecnologías en torno a la innovación y la sostenibilidad y la capacidad de proporcionar el avión en un momento en que podemos utilizarlo", concluyó.

Las pruebas

Entre los experimentos clave del programa de este año bajo el epígrafe de "seguridad y sostenibilidad" figuran el examen de un sustituto del gas halón utilizado en los extintores de a bordo, las luces anticolisión de bajo perfil y las inspecciones de ingeniería en tierra con vehículos aéreos no tripulados.

En la era de COVID-19, Boeing está utilizando el programa para seguir probando su varilla UV de desinfección manual y también una nueva iniciativa que explora el uso de cortinas de aire en la cabina para evitar el movimiento lateral de partículas de aire entre las filas.

Mientras tanto, se pondrá a prueba un nuevo revestimiento acústico de la góndola del motor en un intento de reducir el ruido. El motor derecho se modificará con revestimientos acústicos y se realizarán otros tratamientos en los inversores de empuje.

En la cabina, el fabricante de aviones explorará el uso de fibra de carbono reciclada -procedente del proceso de producción de las alas del 777X- como paneles laterales.

Bajo el lema "cielos más limpios", el fabricante con sede en Chicago se ha asociado con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) para medir los niveles de gases de efecto invernadero en el aire con el fin de mejorar los modelos climáticos y las previsiones a largo plazo.

Las pruebas de Boeing se centrarán en ayudar a la agencia a aplicar la estrategia óptima de muestreo del aire para minimizar el coste de instalación de los equipos y el efecto sobre las operaciones de las aeronaves, al tiempo que se maximiza la calidad de las mediciones.

Los resultados de las pruebas permitirán a la NOAA instalar equipos en otros aviones en el futuro.

Enfoque en el combustible

El uso de combustible de aviación sostenible (SAF) ha sido una piedra angular del programa ecoDemonstrator durante la vida del esquema y este año no es diferente.

En 2018, Boeing operó un FedEx 777F con un 100% de SAF y desde entonces ha trabajado con concentraciones variables de hasta el 80%. Todos los vuelos de este año serán impulsados por una mezcla del 30% de SAF y combustible de avión regular.

Preguntado por Key.Aero sobre por qué no se puede utilizar siempre el 100% de SAF, Christensen respondió: "En este momento, es la normativa y las calificaciones del combustible. En este momento, los combustibles están aprobados hasta el 50% y, como se vio en el programa del año pasado, realizamos varios vuelos con ese porcentaje con Etihad en el 787 Dreamliner, por lo que se puede utilizar, pero el trabajo que queda por hacer es conseguir la aprobación de los combustibles para los porcentajes más altos y las pruebas y el trabajo de diseño que hay que hacer para que nuestros aviones puedan aceptar esos porcentajes más altos".

Se cree que el avión implicado en el programa de este año es el N979AK (c/n 43393), un 737 MAX de dos años de antigüedad que, según Lutters, forma parte de la cohorte de aviones recientemente adquiridos por Alaska Airlines en un acuerdo anunciado en diciembre del año pasado.

El programa ecoDemonstrator de Boeing se desarrollará entre el 29 de junio y el 2 de diciembre.