Charla en el hangar

Nuestra columna mensual de comentarios sobre el panorama de los aviones históricos

Ahora que Donald Trump se prepara para dejar su Boeing 757 personal por el avión más grande que viene con su próximo trabajo, quizás sea el momento de echar un vistazo más de cerca a su nuevo vehículo de empresa y a su historia pasada. Es más conocido como "Air Force One", pero, estrictamente hablando, uno de los aviones más famosos del mundo no es una aeronave en absoluto. "Air Force One" es simplemente un indicativo de radio, aplicado a cualquier avión de la USAF en el que viaja el Presidente de los Estados Unidos.

Hoy en día, el "Air Force One" suele asociarse a los actuales transportes presidenciales, dos VC-25, una designación militar para los aviones Boeing 747-200 específicamente configurados para esta función. Siguen una línea establecida hace más de siete décadas. En 1945, Franklin D. Roosevelt viajó para reunirse con Churchill y Stalin en la conferencia de Yalta en un Douglas C-54 Skymaster que fue modificado con un área para dormir, radioteléfono y un ascensor retráctil para elevar discretamente a Roosevelt en su silla de ruedas.

Este avión fue apodado de forma poco gloriosa "Vaca Sagrada". Los siguientes transportes presidenciales recibieron títulos bastante más dignos por parte de sus titulares. El sucesor de Roosevelt, Harry Truman, bautizó su avión con el nombre de Independence, en honor a su ciudad natal en Missouri. Cuando Dwight D. Eisenhower introdujo el último avión de hélice, el Lockheed VC-121A Constellation, en el servicio presidencial, sus dos máquinas sucesivas se llamaron Columbine I y Columbine II en honor a la flor del estado natal de la Primera Dama Mamie Eisenhower, Colorado.

Fue el 48-610 Columbine II el que hizo historia en la aviación. En diciembre de 1953, con Eisenhower a bordo, realizaba un vuelo sobre Richmond, Virginia. Identificado por los controladores de tráfico aéreo simplemente como "Air Force 8610", un controlador con exceso de trabajo lo confundió con el número de vuelo de un avión de pasajeros similar, 8610, y los dos aviones recibieron autorización para entrar en el mismo espacio aéreo. Afortunadamente, se evitó una colisión en el aire, pero el indicativo único "Air Force One" se creó para garantizar que un error así no volviera a producirse.

El Columbine II contaba con otras características especiales, como equipos adicionales de insonorización y comunicaciones, suelo de mármol en la zona presidencial y un escritorio de caoba en el que Eisenhower escribió su famoso discurso "Átomos para la paz", que pronunció ante la Asamblea General de las Naciones Unidas en 1953. El Presidente utilizó mucho el avión, incluso volando a Corea para reunirse con las tropas estacionadas allí, pero el VC-121 quedó relegado a tareas secundarias cuando, en 1962, la administración Kennedy entró en la era de los reactores con la compra de dos VC-137 Stratoliners, Boeing 707 de largo alcance modificados.

Sin embargo, como relata Tony Harmsworth en nuestro número de junio de 2016, el Columbine II demostró ser un notable superviviente. Fue retirado a la Base de la Fuerza Aérea Davis-Monthan para ser almacenado a finales de la década de 1960 y más tarde fue vendido a Mel Christler, un empresario de Wyoming que tenía un negocio de limpieza de cultivos y bombardeo de incendios, utilizando viejos aviones militares y aviones de pasajeros para lanzar productos químicos de supresión de incendios en los incendios forestales. En un principio, el "Connie" se destinó a la obtención de piezas de repuesto, pero luego el Instituto Smithsoniano se puso en contacto con Christler y le habló de su historia.

El avión fue parcialmente restaurado durante la década de 1980 y voló en varias exhibiciones aéreas, pero el coste de su mantenimiento resultó ser superior a las posibilidades de Christler. En 1990, el VC-121 fue trasladado al aeropuerto de Marana (Arizona), donde languideció durante más de una década, a la espera de ser vendido. Un cuarto de siglo después, la aeronave fue adquirida por Dynamic Aviation, una empresa especializada en aviación que trabaja en áreas como el control de plagas y el control de incendios en el aire. Tras un año de trabajo en el calor abrasador del desierto de Arizona, los ingenieros de Dynamic Aviation devolvieron el Columbine II a un estado "transportable", lo que permitió, a finales del año pasado, llevarlo a su sede en Virginia para una nueva restauración. Con ello se abre una nueva página en la historia de este avión único, un volumen que está claramente lejos de cerrarse.

El presidente Dwight D. Eisenhower y la primera dama Mamie Eisenhower en la escalerilla del VC-121A48-610 Columbine II.

John Moffat 1919-2016

El teniente coronel John ("Jock") Moffat, piloto del Fleet Air Arm Fairey Swordfish, cuyo torpedo fue el responsable de la destrucción del acorazado alemán Bismarck en mayo de 1941, murió en Perthshire el 11 de diciembre a la edad de 97 años.

Nacido en Kelso en 1919, Moffat sirvió en el HMS Ark Royal, el HMS Argus, el HMS Furious y el HMS Formidable. A los 60 años se dedicó a la aviación privada y fue miembro activo del Scottish Aero Club hasta los 90 años. Un partidario incondicional del Fly Navy Heritage Trust, durante la primavera de 2016 Jock conmemoró el 75º aniversario del hundimiento del Bismarck recaudando casi 15.000 libras para ayudar a mantener el vuelo del Royal Navy Historic Flight Swordfish.

El difunto teniente comandante John Moffat.
DENIS J. CALVERT

Recuperación de los restos de un P-51 italiano

El 2 de diciembre se recuperaron los restos de un P-51D Mustang de la Fuerza Aérea Italiana a 200 pies de profundidad en el Lago de Garda, en el norte de Italia. El caza se había estrellado en el lago el 7 de agosto de 1951 tras sufrir problemas de motor. Las piezas están destinadas a ser expuestas en el Parque y Museo del Vuelo de Volandia, cerca del aeropuerto de Milán Malpensa.

El Mustang australiano vuela

El CA-18 Mustang A68-199 de la Commonwealth Aircraft Corporation realizó su primer vuelo en casi 38 años en Tyabb, Victoria, el 15 de diciembre. El antiguo caza de la Real Fuerza Aérea Australiana, ahora registrado como VH-URZ, llegó a Tyabb para su restauración en diciembre de 2002, y fue adquirido por su actual propietario Peter Gill durante 2012.