Comentario: La lamentable historia de la inminente desaparición del Cornwall Aviation Heritage Centre

El museo del aeropuerto de Newquay está al borde del cierre porque el ayuntamiento se niega a ceder
The main building at the heritage centre is one of the RAF St Mawgan hardened aircraft shelters from the early 1980s. A broad line-up of UK military Cold War jets is exhibited outside, maintained by a force of 60 retired volunteers.
The main building at the heritage centre is one of the RAF St Mawgan hardened aircraft shelters from the early 1980s. A broad line-up of UK military Cold War jets is exhibited outside, maintained by a force of 60 retired volunteers. CAHC

El tiempo se agota para el Cornwall Aviation Heritage Centre, el único museo del aire del condado más occidental de Gran Bretaña, y las últimas noticias parecen sombrías. En el momento de escribir este artículo, parecía que iba a cerrar definitivamente el 30 de octubre tras la rescisión de su contrato de arrendamiento en el aeropuerto de Newquay -la antigua RAF St Mawgan- por parte del Consejo de Cornualles. Desde su apertura en 2015, el centro se ha convertido en un destino popular para los turistas de la región y en un valioso recurso educativo local.

Richard Spencer-Breeze, director del centro, afirma: "El Cornwall Aviation Heritage Centre (CAHC) ha recibido un aviso para abandonar las instalaciones y no está protegido por la Ley de Arrendadores y Arrendatarios, ya que el Consejo de Cornualles le exigió que firmara una renuncia. En octubre de 2021, el vicejefe del Consejo de Cornualles (CC) solicitó propuestas de emplazamientos adecuados para la reubicación y se comprometió a ayudar al CAHC a encontrar un emplazamiento adecuado y a ayudar al CAHC a conseguir financiación para cubrir los costes de la reubicación. CAHC presentó cuatro propuestas de emplazamientos alternativos en los cinco días siguientes a la notificación y cinco propuestas adicionales posteriores, pero CC ha ignorado o desestimado las propuestas y las solicitudes de reunión para discutirlas.

"El Consejo de Cornualles afirma que dio a CAHC un plazo "extra" de 12 meses para ver una alternativa, pero esto fue sólo después de terminar originalmente el arrendamiento con menos de seis meses de aviso. Despejar el emplazamiento de un museo de aviación es una empresa de gran envergadura, especialmente cuando muchos de los fuselajes tendrán que ser desechados in situ. CC afirma que considerará propuestas "creíbles y realizables" pero, como todas las propuestas están en terrenos del ayuntamiento y éste no las discutirá, es imposible que CAHC demuestre que son creíbles y realizables sin el compromiso de CC. Se trata de un círculo vicioso.

"CAHC sólo necesita entre 6 y 10 acres de los 655 acres del aeropuerto de Cornualles. CC afirma que el aeropuerto de Cornualles está revisando su patrimonio y quiere recalificar y liberar la zona del Aerohub 2 -donde se encuentra CAHC- para permitir a los nuevos inquilinos que necesiten acceso al lado del aire. Esta postura se contradice con las instalaciones y hangares del lado del aire que ya existen, pero que actualmente están ocupados por empresas no aeroespaciales.

"El Consejo de Cornualles afirma que desea atraer al aeropuerto de Cornualles "empresas aeroespaciales" con "profesionales altamente remunerados". El consejo ignora continuamente las amplias y exclusivas instalaciones educativas, los recursos y las colaboraciones que el CAHC proporciona al condado, y no ha respondido en repetidas ocasiones cuando se señala que el CAHC está inspirando, educando y creando las próximas generaciones de profesionales aeroespaciales altamente remunerados entre los jóvenes locales, como demuestran las numerosas y exitosas prácticas que se realizan cada año y los aprendizajes que han seguido.

"El tiempo se está agotando para que CAHC encuentre una solución. Nos hemos dirigido continuamente al Consejo de Cornualles con propuestas de soluciones que deberían ser aceptables. Hemos expresado repetidamente nuestro deseo de trabajar con el Consejo de Cornualles para desarrollar una solución que no sólo permita al CAHC seguir realizando el importantísimo trabajo que está haciendo actualmente, sino que se desarrolle y se convierta en el centro de patrimonio y educación aeroespacial de calidad nacional que Cornualles y el suroeste se merecen.

"Parece inconcebible que el Consejo de Cornualles no aproveche la oportunidad de contar con un centro de educación aeroespacial financiado con fondos privados y situado prácticamente al lado del célebre Cornwall Spaceport: se trata de una oportunidad para que Cornualles dé un paso firme en el terreno de la generación de los futuros profesionales espaciales y aeroespaciales del Reino Unido, y no tiene por qué costar un céntimo al condado si el CAHC puede permanecer donde está. Como alternativa, el traslado a un emplazamiento alternativo en el aeropuerto o junto a él costaría entre 500.000 y 1 millón de libras, y el CAHC ha recibido indicaciones de que la financiación de dicho traslado podría proceder del Fondo de Prosperidad Compartida/Levantamiento, siempre y cuando se establezca un emplazamiento adecuado para el traslado. Sin embargo, tal y como están las cosas, el Consejo de Cornualles se niega a comprometerse a buscar una solución y el CAHC, a pesar de haber tenido el mejor año de su historia y de haber recibido críticas sin precedentes, se enfrenta ahora al cierre definitivo a finales de octubre".

Among the exhibits in the hangar is reconstructed Boulton Paul Balliol T2 WN149.
Among the exhibits in the hangar is reconstructed Boulton Paul Balliol T2 WN149. CAHC

Como muestra de la fuerza del apoyo al CAHC a nivel local, el 26 de septiembre una petición para mantener el centro abierto había atraído más de 20.000 firmas. Entre las cartas que apoyan la petición se encuentra la de la astrónoma Heidi Thiemann, directora del proyecto de formación en tecnología espacial y aeroespacial de Cornualles en el Truro and Penwith College, que ha recibido la calificación de sobresaliente por parte de la Office for Standards in Education (OFSTED), y es ampliamente respetada como uno de los mejores colegios del país.

El Dr. Thiemann afirma: "En nombre del Truro and Penwith College y del proyecto de formación en tecnología espacial y aeroespacial de Cornualles, escribo para apoyar la continuación del CAHC... Como parte del Instituto de Tecnología del Suroeste (SWIoT), llevamos a cabo la Formación en Tecnología Espacial y Aeroespacial de Cornualles (CSATT), que proporciona aprendizajes y formación de alto nivel a las empresas espaciales y aeroespaciales de Cornualles. A través de CSATT y otros proyectos, hemos tenido un número importante de colaboraciones positivas con el Cornwall Aviation Heritage Centre a lo largo de los años. Recientemente, en julio de 2022, el CAHC acogió a 50 jóvenes científicos e ingenieros del Space Camp Cornwall del Truro and Penwith College. Estos estudiantes pudieron acceder a simuladores de vuelo, participar en actividades prácticas y conocer a expertos en aviación y aeroespacial, algo que no habrían podido hacer en ningún otro lugar de Cornualles.

"A medida que Cornualles se propone convertirse en el primer lugar de Europa en el que se lancen satélites, la región necesitará una sólida red de escuelas, institutos, universidades y centros de aprendizaje para desarrollar nuestra cantera de talentos a fin de satisfacer las necesidades de cualificación de los crecientes sectores de la aviación, la industria aeroespacial y el espacio. El CAHC es una instalación única en Cornualles que ya ha proporcionado a innumerables alumnos un entorno práctico en el que adquirir experiencia real en estos sectores y está bien situado para seguir proporcionando esta formación a la próxima generación. Nos entristecería mucho ver la pérdida de las instalaciones de formación únicas que ofrece el CAHC, y nos preocupa que el cierre pueda reducir el número de oportunidades para las personas, jóvenes y mayores. Por lo tanto, apoyamos firmemente la continuación del Cornwall Aviation Heritage Centre y acogemos con satisfacción la oportunidad de colaborar estrechamente en el futuro".

The largest aircraft on site is VC10 K3 ZA148, which was ferried to Newquay from Brize Norton on 28 August 2013. It first flew from Brooklands on 21 March 1967, and on 17 June 2006, while being operated by No 101 Squadron, participated in the Queen’s 80th birthday flypast down the Mall.
The largest aircraft on site is VC10 K3 ZA148, which was ferried to Newquay from Brize Norton on 28 August 2013. It first flew from Brooklands on 21 March 1967, and on 17 June 2006, while being operated by No 101 Squadron, participated in the Queen’s 80th birthday flypast down the Mall. TONY HARMSWORTH

Cuando, hace poco más de tres años, esta revista evaluó los retos y las oportunidades a los que se enfrentaban los museos de aviación del Reino Unido, recabé la opinión de las principales figuras del sector. Al recordar aquel artículo, tras la noticia de los problemas que atraviesa el Cornwall Aviation Heritage Centre, algunos comentarios resultaron especialmente clarividentes. Howard Heeley, fideicomisario del Museo del Aire de Newark, destacó una cuestión: "La viabilidad y seguridad a largo plazo de las colecciones. Creo que muchas colecciones tienen que ser conscientes de ello y proteger su futuro legado". David Reid, del Museo de la Aviación de Dumfries y Galloway, añadió: "Creo que en el último recuento había bastante menos de la mitad de las organizaciones gestionadas por voluntarios que eran propietarias de sus terrenos o tenían un contrato de arrendamiento decente".

Esta cuestión está en el centro del inminente cierre del Cornwall Aviation Heritage Centre, que podría tener consecuencias muy graves para muchas de sus exposiciones de aviones. Mis pensamientos se dirigieron inmediatamente al Vickers Varsity WJ945, cedido por el Museo Imperial de la Guerra a lo que parecía un buen hogar a largo plazo, pero que ahora tiene un futuro muy incierto. Sin embargo, hay muchos otros que se enfrentan al mismo destino.

El CAHC es un museo que ha hecho más que muchas colecciones independientes para desarrollar un sólido programa educativo. Teniendo en cuenta las ambiciones aeroespaciales de la región, ha establecido vínculos directos con las escuelas, los colegios y las empresas locales con el fin de atraer sangre nueva a la industria. Uno se pregunta qué más podría hacer, o qué tiene precisamente el ayuntamiento contra el centro, cuyos objetivos no podrían ser más loables. ¿Se trata de un caso en el que se considera que los aviones viejos no son importantes ni deseados, aunque se utilicen para fines más amplios y valiosos?

También hay que decir que no sólo la CAHC ha expresado su descontento con la gestión del aeropuerto de Newquay por parte del Consejo de Cornualles. Una declaración de la aerolínea regional Loganair, en la que anunciaba la suspensión de sus operaciones en Newquay este invierno y recortes significativos el próximo año, se refería a "decisiones miopes y a corto plazo de la dirección del aeropuerto para incentivar operaciones insostenibles de otras aerolíneas". Con ello se refería a la renacida Flybe. En un post en su cuenta de LinkedIn, el director general de Loganair, Jonathan Hinkles, fue más allá y dijo que "es un auténtico disparate incentivar un nuevo servicio aéreo que competirá frontalmente con una ruta que el propio accionista único del aeropuerto -el Consejo de Cornualles- subvenciona a otra aerolínea para que vuele en virtud de un mecanismo de OSP [obligación de servicio público]. ¿Cómo puede ser eso un uso sensato de los fondos de los contribuyentes para Cornualles, o para el Reino Unido en general?".

De la misma manera, el desalojo del Cornwall Aviation Heritage Centre no es claramente lo mejor para la zona, ni a corto ni a largo plazo. Si al final se ve obligado a cerrar y se desechan los aviones, la culpa no será difícil de repartir. Nuestro patrimonio aeronáutico merece algo mejor. También lo merece nuestro futuro aeroespacial.