Dónde tienen su base todos los F-22 Raptors y por qué

De la elevada ambición inicial de contar con 750 F-22, las reducciones presupuestarias periódicas de la USAF se tradujeron en una fuerza total de menos de 200 aviones. En una reciente revista especial de Key Publishing sobre el F-22 Raptor, Jon Lake analiza dónde y por qué están basados.

En un principio, las Fuerzas Aéreas de EE.UU. preveían una producción de 750 F-22, lo que habría permitido sustituir al F-15C prácticamente uno por uno. Este número se redujo a 648 en 1991, aunque entonces todavía se pretendía que las Fuerzas Aéreas estacionaran el 40% de la flota operativa fuera de Estados Unidos. En 1993, el DoD estadounidense redujo aún más el número previsto de F-22 de producción a 438 (más cuatro versiones de preproducción, que posteriormente se redujeron a dos).

El total de 440 F-22 se consideró suficiente para equipar cuatro alas de cazas F-22 en una estructura de fuerzas total de la USAF de 20 alas que comprenderían 13 alas activas y siete organizaciones de la Reserva/Guardia Nacional.

La Revisión Cuatrienal de Defensa (QDR) de 1997 redujo de nuevo el número previsto de F-22 de producción a 339 aviones, lo que era suficiente para mantener tres alas de cazas F-22 en una estructura de fuerzas de 20 alas ligeramente modificada (12 en activo; 8 en la Reserva/Guardia Nacional).

La necesidad se replanteó aún más cuando las Fuerzas Aéreas estadounidenses reorganizaron su poder aéreo en diez paquetes de fuerzas expedicionarias aéreas y espaciales (AEF), cada uno de los cuales requeriría un escuadrón de F-22 de 24 aviones. Con los aviones de prueba y entrenamiento y una modesta reserva de desgaste, se llegó a una necesidad oficial de la USAF de una cifra de PMA (Primary Mission Authorised) de 240, lo que equivalía a 381 aviones.

Lieutenant Colonel Jeffrey ‘Cobra’ Harrigian, then the commander of the 43rd Fighter Squadron delivered Raptor 01-018, the first of 48 new F/A-22 Raptor's assigned to the 325th FW to Tyndall AFB on September 26, 2003, enabling the 43rd FS to begin training Raptor pilots. Later the commander of US Air Forces Central Command, Harrigian flew his final F-22 flight, at Al Dhafra Air Base, on August 8, 2018 and retired as General Harrigian, commander of United States Air Forces in Europe and Air Forces Africa, in June 2022.
Lieutenant Colonel Jeffrey ‘Cobra’ Harrigian, then the commander of the 43rd Fighter Squadron delivered Raptor 01-018, the first of 48 new F/A-22 Raptor's assigned to the 325th FW to Tyndall AFB on September 26, 2003, enabling the 43rd FS to begin training Raptor pilots. Later the commander of US Air Forces Central Command, Harrigian flew his final F-22 flight, at Al Dhafra Air Base, on August 8, 2018 and retired as General Harrigian, commander of United States Air Forces in Europe and Air Forces Africa, in June 2022. (US Air Force, Technical Sergeant Michael Ammons)

Mientras tanto, las Fuerzas Aéreas intentaban decidir dónde instalar el ala operativa inicial de tres escuadrones del F-22. La USAF quería utilizar una base ya existente del Mando de Combate Aéreo (ACC), siendo Langley AFB (Virginia) su opción preferida, pero con cuatro ubicaciones alternativas en estudio. Eglin AFB (Florida), Elmendorf AFB (Alaska), Mountain Home AFB (Idaho) y Tyndall AFB (Florida). En Eglin, Elmendorf, adicional, ya que los F-22 iban a sustituir a los F-15C operativos, mientras que en Tyndall AFB, se formaría un ala nueva y separada que sería adicional, ya que no había aviones F-15C operativos que retirar. También se consideró la posibilidad de Nellis AFB.

Otras reducciones acabaron reduciendo el total a 187 aviones de producción. A esta cifra se llegó cuando, a finales de 2004, la Directiva Presupuestaria Presidencial 753 suprimió la financiación de la producción del F-22 después del año fiscal 2008, con lo que se puso fin a la producción de 183 F-22. Sólo se autorizaron cuatro aviones adicionales por encima de esta cifra. Sólo se autorizaron cuatro aviones adicionales por encima de este total.

The first US Air Force F/A-22 Raptor (PRTV II aircraft 00-4012) was delivered to the 422nd Test and Evaluation Squadron at Nellis Air Force Base, Nevada on January 14, 2003. Raptor 12 - the 12th F/A-22 built - was initially used to teach operational test pilots and maintenance personnel how to fly and repair the aircraft safely and effectively. AWFC pilots then used the aircraft and seven more F/A-22s assigned to the unit, to develop the tactics, techniques, and procedures for the entire combat air forces.
The first US Air Force F/A-22 Raptor (PRTV II aircraft 00-4012) was delivered to the 422nd Test and Evaluation Squadron at Nellis Air Force Base, Nevada on January 14, 2003. Raptor 12 - the 12th F/A-22 built - was initially used to teach operational test pilots and maintenance personnel how to fly and repair the aircraft safely and effectively. AWFC pilots then used the aircraft and seven more F/A-22s assigned to the unit, to develop the tactics, techniques, and procedures for the entire combat air forces. (US Air Force, Staff Sergeant Colette M. Horton)

Cifras bajas

Esto significaba una disponibilidad de aviones en el PMA de sólo unos 120, la mitad de los que se necesitaban originalmente, e insuficientes para dar apoyo a los diez paquetes de fuerzas expedicionarias aéreas y espaciales o, de hecho, a todas las bases que se habían considerado como ubicaciones para la primera ala del F-22.

Eglin AFB fue seleccionada como emplazamiento para el entrenamiento de pilotos del F-35 Joint Strike Fighter de todo el personal de las Fuerzas Aéreas, la Armada y la Infantería de Marina de EE.UU. como parte de la Ley de Realineación y Cierre de Bases (BRAC) de 2005, lo que significaba que no cumplía los requisitos para albergar un ala operativa del F-22. Del mismo modo, y como resultado de la misma ley, Mountain Home AFB se convirtió en la ubicación principal de los activos de los aviones F-15E. Estas misiones adicionales hicieron que Mountain Home tampoco cumpliera los requisitos para albergar un ala operativa de F-22A.

Nellis AFB seguía teniendo los requisitos exclusivos de la FDE para un escuadrón de F-22A y dos escuadrones propuestos de F-35 para apoyar las pruebas, el entrenamiento y la evaluación del sistema de armamento, lo que también la descartaba como ubicación para un ala operativa de F-22. Y se decidió que el entrenamiento se centraría en Tyndall, dejando a Elmendorf como sede obvia de la segunda ala operativa.

La reducción de los pedidos de F-22 de un máximo de 750 aviones a menos de 200 obligó a reevaluar inmediatamente los planes para su despliegue, con alas mucho más pequeñas. Inicialmente se decidió que habría cuatro alas de este tipo, en Langley (Virginia), Holloman (Nuevo México), Tyndall (Florida) y Elmendorf (Alaska), con un pequeño número de aviones en Hawai y aeronaves de prueba y desarrollo en Nellis (Nevada) y Edwards (California).

F/A-22 flight testing with the 411th FLTS began in 1997 with Raptor 4001, the first EMD F-22, and eight more EMD jets assigned to the 411th FLTS would participate in the test programme. Here, four of the squadron’s F/A-22 Raptors fly over the Mojave Desert during a landmark test mission. A record number of seven Raptors were airborne simultaneously during several test missions on August 29, 2003.
F/A-22 flight testing with the 411th FLTS began in 1997 with Raptor 4001, the first EMD F-22, and eight more EMD jets assigned to the 411th FLTS would participate in the test programme. Here, four of the squadron’s F/A-22 Raptors fly over the Mojave Desert during a landmark test mission. A record number of seven Raptors were airborne simultaneously during several test missions on August 29, 2003. (US Air Force, Kevin Robertson)

En 2006, las Fuerzas Aéreas decidieron organizar sus F-22 en siete escuadrones operativos, cada uno con 18 aviones para misiones primarias. Las alas primarias de Langley, Elmendorf y Holloman tendrían cada una dos escuadrones de primera línea (más una unidad asociada sin aviones propios), mientras que Tyndall contaría con la FTU y un único escuadrón. Con la comunidad de pruebas y el inexplicable puesto avanzado de Hawai, esto significaba que los escuadrones estarían limitados a menos de 20 aviones cada uno, muchos de los cuales estarían inevitablemente en mantenimiento o reparación en un momento dado. Incluso en los planes más optimistas, los escuadrones de F-22 sólo podían tener entre 18 y 21 aviones asignados (PAA), frente a los 24 PAA de los escuadrones de cazas tradicionales.

Estaba claro que la fuerza del F-22 iba a estar muy dispersa, y no pasó mucho tiempo antes de que se produjera un replanteamiento importante.

En 2010, las Fuerzas Aéreas reconocían que su plan de bases era insostenible porque sus escuadrones operativos no eran capaces de realizar las salidas adecuadas. Así, el 29 de junio de 2010, el Departamento del Ejército del Aire anunció planes para consolidar la flota de F-22, reconociendo la necesidad de menos bases, cada una con un mayor número de aviones. No parece que se haya considerado seriamente la posibilidad de cancelar la puesta en marcha de las unidades en Hawái, aunque el número relativamente pequeño de aeronaves parecería haber sido mejor desplegado en una de las alas más grandes con base en CONUS.

Las Fuerzas Aéreas decidieron eliminar un escuadrón y utilizar algunos de los aviones de ese escuadrón para aumentar a 21 el número de aviones de misión primaria en los cinco escuadrones restantes en servicio activo. También dejaron el único escuadrón de F-22 de la Guardia Nacional con 18 aviones de misión primaria.

En su momento, Kathleen Ferguson, Subsecretaria Adjunta de Instalaciones, explicó que: "Este plan maximiza los aviones de combate y los escuadrones disponibles para contingencias. Al consolidar los aviones en las bases existentes, se mejora la flexibilidad operativa de los F-22".

Brigadier General Larry New, commander of the 325th Fighter Wing at Tyndall Air Force Base, leads a formation of four F-15C Eagle fighters from the 1st, 2nd, and 95th Fighter Squadrons and the 325th Operations Group, together with a single F/A-22 Raptor from the 43rd FS.
Brigadier General Larry New, commander of the 325th Fighter Wing at Tyndall Air Force Base, leads a formation of four F-15C Eagle fighters from the 1st, 2nd, and 95th Fighter Squadrons and the 325th Operations Group, together with a single F/A-22 Raptor from the 43rd FS. (US Air Force, Master Sergeant Michael Ammons)

Oficialmente, la consolidación supuso que la fuerza de F-22 pasara de seis escuadrones con 18-21 aviones cada uno a cinco escuadrones con 24 aviones. Los equipos estudiaron cuatro bases de F-22, evaluándolas según la viabilidad, el calendario, el coste y la planificación necesarios para que pudieran aceptar aviones F-22 adicionales. Se dijo que el Secretario del Ejército del Aire y el Jefe de Estado Mayor del Ejército del Aire tuvieron muy en cuenta los resultados del estudio de los emplazamientos (incluido el análisis medioambiental correspondiente) y los factores de juicio militar antes de tomar sus decisiones sobre las bases. Se determinó que la base más eficaz para el F-22 era redistribuir las aeronaves de un escuadrón del F-22 en Holloman entre las unidades de las otras cuatro bases del F-22, y trasladar el segundo escuadrón de Holloman a Tyndall AFB.

En Holloman, se desactivó el 8º escuadrón de cazas y sus aviones se dispersaron: seis a Langley, seis a Elmendorf y dos a Nellis. El escuadrón restante, el 7º Escuadrón de Cazas, se trasladó a Tyndall y pasó a denominarse 95º Escuadrón de Cazas.

Así, en 2015, la fuerza constaba de 157 Aviones Primarios Autorizados (PAA) - 48 en Langley (dos escuadrones de 24 aviones), 36 en Elmendorf (dos escuadrones de 18 aviones), 20 con el escuadrón único en Hickam, y 53 en Tyndall - 24 cada uno con el 43º y el 95º Escuadrón de Cazas, y cinco con el 301º. Langley, Elmendorf y las unidades asociadas de Hickam no tenían aviones asignados.

En mayo de 2018, los dos escuadrones de Langley tenían 23 aviones cada uno, mientras que los de Elmendorf tenían 24 (90º FS) y 23 (525º FS). En Hawái aún había 20 aviones, mientras que Tyndall tenía 55 (31 con el 43º FS y 24 con el 95º FS). Por último, se asignaron cuatro aviones a la 412ª Ala de Pruebas en Edwards, y 14 a la 53ª Ala en Nellis.

Sin embargo, la flota de F-22 era considerablemente menor de lo que estas cifras podrían sugerir, y sufría unos índices de disponibilidad muy bajos, siempre por debajo del "estándar de disponibilidad" exigido por la USAF. Se había afirmado que la fuerza tendría dificultades para satisfacer las necesidades de los comandantes de combate.

Above and below: Major Charles ‘Corky’ Corcoran, a 27th Fighter Squadron Fighter Pilot, takes off in a F/A-22 from Langley Air Force Base, Virginia on January 28, 2005. This was the first F/A-22 sortie from Langley flown by a Langley-based pilot, though the newly delivered aircraft still wore Tyndall’s TY tail codes.
Above and below: Major Charles ‘Corky’ Corcoran, a 27th Fighter Squadron Fighter Pilot, takes off in a F/A-22 from Langley Air Force Base, Virginia on January 28, 2005. This was the first F/A-22 sortie from Langley flown by a Langley-based pilot, though the newly delivered aircraft still wore Tyndall’s TY tail codes. (US Air Force, Staff Sergeant V. Levi Collins)
(US Air Force, Staff Sergeant V. Levi Collins)

Estándar de disponibilidad de aeronaves

El estándar de disponibilidad de aeronaves de la USAF se basa en la evaluación de las necesidades de la fuerza aérea, incluidos los requisitos operativos y de formación, y no está limitado por los recursos. En 2012-2016, por ejemplo, el estándar de disponibilidad de aeronaves para el F-22 fue del 66,7% para el año fiscal 2012, se fijó en el 72,6% en el año fiscal 2015 y fue del 72% en los años fiscales 2016 y 2017. Durante ese periodo, la tasa de disponibilidad real de la flota de F-22 fue entre un 4 % y un 19 % inferior al estándar de disponibilidad anual del F-22 de las fuerzas aéreas. En el año fiscal 2016, el número medio de F-22 disponibles para las operaciones fue de solo 80, de un inventario total de 186 aeronaves. En general, la disponibilidad del F-22 se ha quedado a la zaga de la de los cazas de cuarta generación de la USAF en un 10-20%, gracias en parte a las crecientes exigencias de mantenimiento del envejecimiento de los revestimientos poco observables de la aeronave. En el año fiscal 2021, las tasas de disponibilidad de los cazas de cuarta generación de la USAF oscilaban entre el 66,24% del F-15E y el 71,53% del F-16C, mientras que el F-35A mostraba un 68,8% (según datos de Lockheed Martin en este último caso) y el A-10 un 72,54%. El F-22 tuvo una tasa de disponibilidad de sólo el 50,81%.

F-22 Raptors from the 90th Fighter Squadron at Elmendorf Air Base, Alaska, and the 49th Fighter Wing at Holloman Air Force Base, New Mexico, fly to the Nevada Test and Training Range on February 4, 2010. The aircraft were participating in exercise Red Flag, a realistic combat training exercise involving the air forces of the United States and its allies.
F-22 Raptors from the 90th Fighter Squadron at Elmendorf Air Base, Alaska, and the 49th Fighter Wing at Holloman Air Force Base, New Mexico, fly to the Nevada Test and Training Range on February 4, 2010. The aircraft were participating in exercise Red Flag, a realistic combat training exercise involving the air forces of the United States and its allies. (US Air Force, Staff Sergeant Taylor Worley)

Es un hecho ampliamente reconocido que los cazas de cuarta generación de la USAF están actualmente por debajo de su rendimiento en términos de disponibilidad debido a un intenso calendario de modificaciones, a las grandes necesidades de mantenimiento y a la falta de aviones debido a los despliegues.

El pequeño tamaño de la flota de F-22, combinado con la baja disponibilidad, ha reducido significativamente la eficacia en combate del tipo. Esto se ha visto agravado por la mala organización y gestión de la flota, que, según la Oficina de Rendición de Cuentas del Gobierno estadounidense (GAO), no ha maximizado la disponibilidad de estos 186 aviones. Se trata de un problema especial, ya que sólo cinco de los 55 escuadrones de cazas con código de combate de las fuerzas aéreas están equipados con el F-22, y sin embargo se reconoce que este tipo es el único caza de las USAF capaz de lograr la superioridad aérea contra las amenazas aéreas y de superficie más avanzadas en los entornos más disputados.

A muchos les gustaría que se tomaran medidas para mejorar la disponibilidad del F-22 y concentrar la actividad de la fuerza donde más se necesita. Según la GAO, este no es el caso en la actualidad.

En un informe de 2018 a los comités del Congreso, la GAO acusó que: "Los cambios en la organización y utilización del F-22 podrían mejorar la disponibilidad de las aeronaves y la formación de los pilotos".

US Air Force chief of staff General John P. Jumper exits an F/A-22 Raptor following his final qualification flight. The general underwent a two-week qualification training programme in the Raptor so that he could speak to lawmakers with a little more authority on the programme's importance. Jumper remains the only chief of staff to have checked out on the USAF’s most capable fighter.
US Air Force chief of staff General John P. Jumper exits an F/A-22 Raptor following his final qualification flight. The general underwent a two-week qualification training programme in the Raptor so that he could speak to lawmakers with a little more authority on the programme's importance. Jumper remains the only chief of staff to have checked out on the USAF’s most capable fighter. (US Air Force, Lisa Norman)

La GAO dijo que la organización de la fuerza aérea de su pequeña flota de F-22 no había maximizado la disponibilidad de estas 186 aeronaves, que estaba limitada tanto por los desafíos de mantenimiento como por la organización de la unidad. El mantenimiento de los revestimientos poco observables del F-22 siempre ha supuesto un reto, que ha absorbido más recursos de los previstos. El revestimiento LO del F-22 es en realidad una serie de revestimientos que requieren una aplicación y un curado diligentes y prolongados, lo que se traduce en largos periodos de tiempo en mantenimiento. El revestimiento LO del F-22 tiene una vida útil de entre ocho y diez años, pero ésta puede verse reducida hasta en tres años por factores ambientales como las altas temperaturas, la humedad y la salinidad. Las Fuerzas Aéreas han tomado medidas para solucionar este problema mediante el uso de un revestimiento más duradero y la creación de instalaciones adicionales de reparación de la LO, pero siguen sin alojar sus F-22 en hangares climatizados en tres de los cuatro emplazamientos operativos (los F-22 de Alaska sí utilizan hangares de este tipo), por lo que están expuestos a estos factores ambientales que degradan la LO. A medida que el revestimiento de la LO del F-22 se acerca al final de su vida útil, es necesario sustituirlo por completo.

La disponibilidad del F-22 también se ha visto limitada por problemas en la cadena de suministro. El pequeño tamaño de la flota del F-22 significa que hay una demanda relativamente baja de piezas y niveles de inventario relativamente bajos. Obtener las piezas que faltan puede llevar mucho tiempo y ser costoso debido a los problemas de DMS (disminución de las fuentes de fabricación), ya que algunos fabricantes de equipos originales han dejado de fabricar piezas y otros han quebrado por completo. En estos casos, las Fuerzas Aéreas tienen que localizar los planos de diseño originales y, a continuación, encontrar y encargar a un nuevo contratista la producción de lo que puede ser un número reducido de piezas, lo que a veces requiere un largo proceso de rediseño y recalificación. Por ello, incluso un simple mazo de cables puede requerir un plazo de entrega de 30 semanas. También hay escasez de motores de repuesto.

Lieutenant Colonel James Hecker, the 27th Fighter Squadron commander, delivered the first operational F/A-22 Raptor to its permanent home at Langley Air Force Base, Virginia, on May 12, 2005, escorted by a pair of F-15Ds – one of them carrying photographer Ben Bloker!
Lieutenant Colonel James Hecker, the 27th Fighter Squadron commander, delivered the first operational F/A-22 Raptor to its permanent home at Langley Air Force Base, Virginia, on May 12, 2005, escorted by a pair of F-15Ds – one of them carrying photographer Ben Bloker! (US Air Force, Technical Sergeant Ben Bloker)

Unidades pequeñas

Estos problemas de mantenimiento se han visto agravados por la decisión de la USAF de organizar la flota de F-22 en pequeñas unidades, a menudo con sólo 18-21 aviones de misión principal por escuadrón y con uno o dos escuadrones por ala. Las alas de combate tradicionales de la USAF tienen tres escuadrones por ala con 24 aviones en cada escuadrón, lo que crea eficiencias de mantenimiento porque se pueden compartir personas, equipos y piezas.

La disponibilidad de los aviones F-22 ha fluctuado, pero en general ha sido mejor en los emplazamientos operativos con más aviones por escuadrón y con más escuadrones por ala. Así, tanto Langley como Elmendorf han disfrutado de tasas de disponibilidad de aviones más elevadas que los emplazamientos con un solo escuadrón operativo -Hickam y Tyndall- y también han sido capaces, en general, de generar más salidas al mes.

A 411th Flight Test Squadron F-22 Raptor from Edwards AFB, California undertook a three-week deployment to Eielson Air Force Base, Alaska for cold-weather testing of its braking system, testing the Raptor’s ability to manoeuvre, stop and go on slippery surfaces. The aircraft was tested on incrementally low-level runway condition reading surfaces, with temperatures ranging between 37 degrees to minus 13 degress.
A 411th Flight Test Squadron F-22 Raptor from Edwards AFB, California undertook a three-week deployment to Eielson Air Force Base, Alaska for cold-weather testing of its braking system, testing the Raptor’s ability to manoeuvre, stop and go on slippery surfaces. The aircraft was tested on incrementally low-level runway condition reading surfaces, with temperatures ranging between 37 degrees to minus 13 degress. (US Air Force, Kevin Roberston)

Quizá resulte sorprendente que el escuadrón de primera línea de Tyndall no haya podido aprovechar las ventajas de mantenimiento que supone tener también el escuadrón de entrenamiento del F-22 "en la base". Esto se debe en parte a que los F-22 del escuadrón de entrenamiento se encontraban entre los F-22 más antiguos de la flota y se mantenían con una configuración diferente a la de los aviones operativos. Históricamente, a los F-22 utilizados para entrenamiento no se les había exigido el mantenimiento completo de los revestimientos LO, pero un cambio en este requisito provocó un gran retraso en el mantenimiento de estos aviones de entrenamiento, ya que había que restaurar sus revestimientos, lo que afectó drásticamente a la disponibilidad en Tyndall.

Aunque hay muchos factores que influyen en las estadísticas de mantenimiento y disponibilidad de los F-22, como la edad y el uso de los aviones, el clima y el liderazgo de las unidades, no cabe duda de que los escuadrones y alas más grandes tienen un efecto significativo en la disponibilidad.

Representatives from the US Air Force and Lockheed Martin gathered to see the roll-out of Pacific Air Forces' first F-22 Raptor on February 12, 2007, at Marietta, Georgia. This F-22 was the first assigned to PACAF at Elmendorf Air Force Base, Alaska, with ‘AK’ tail codes and a Pacific Air Forces badge on the tailfin.
Representatives from the US Air Force and Lockheed Martin gathered to see the roll-out of Pacific Air Forces' first F-22 Raptor on February 12, 2007, at Marietta, Georgia. This F-22 was the first assigned to PACAF at Elmendorf Air Force Base, Alaska, with ‘AK’ tail codes and a Pacific Air Forces badge on the tailfin. (US Air Force, Angela Tyson)

Se ha calculado que un aumento relativamente pequeño del número de aviones puede suponer una mejora significativa de la disponibilidad. La ANG de Hawai ha declarado que el aumento de la dotación de su escuadrón en sólo cuatro aviones adicionales permitiría al escuadrón generar un 32% más de salidas.

Irónicamente, sin embargo, las Fuerzas Aéreas han adoptado la práctica deliberada de desplegar elementos relativamente pequeños de sus escuadrones Raptor como Unit Type Codes (UTC). Un UTC de F-22 suele tener seis de los 21 aviones de un escuadrón, pero se lleva el 60% de su personal operativo, el 50% del equipo del escuadrón y aproximadamente el 40% del personal de mantenimiento del escuadrón, lo que hace más difícil para la parte no desplegada del escuadrón mantener la preparación y generar salidas. Además, aunque estas UTC pueden tener una parte desproporcionada de personal y equipos, a menudo también se les asignan los mejores aviones de un escuadrón, su personal más experimentado y piezas críticas.

Los escuadrones de cazas tradicionales suelen tener UTC más grandes, con un mejor equilibrio de equipos y personal entre elementos desplegados y no desplegados.

An F-22 Raptor from Joint Base Pearl Harbor-Hickam, Hawaii, lands at Andersen Air Force Base, Guam, during exercise Resilient Typhoon, April 22, 2019. The exercise is designed to validate Pacific Air Forces ability to maintain readiness while adapting to rapidly evolving events. The ‘Hawaiian Raptors’ consist of airmen from the Hawaii Air National Guard’s 154th Wing and their active-duty counterparts from the 15th Wing.
An F-22 Raptor from Joint Base Pearl Harbor-Hickam, Hawaii, lands at Andersen Air Force Base, Guam, during exercise Resilient Typhoon, April 22, 2019. The exercise is designed to validate Pacific Air Forces ability to maintain readiness while adapting to rapidly evolving events. The ‘Hawaiian Raptors’ consist of airmen from the Hawaii Air National Guard’s 154th Wing and their active-duty counterparts from the 15th Wing. (US Air National Guard, Senior Airman John Linzmeier)

Las UTC más grandes están mejor preparadas para cumplir con los conceptos emergentes del DoD para el uso de operaciones distribuidas en entornos de alta amenaza. En el pasado, las Fuerzas Aéreas tendían a desplegar sus escuadrones en una única ubicación avanzada, normalmente una base aérea importante. Ante una amenaza creciente y frente a las capacidades A2AD (Anti-Access/Area Denial) de China, esto empezó a parecer inflexible y limitador. Si los cazas sólo pueden desplegarse de una base conocida a otra base conocida, entonces serán predecibles y vulnerables, por muy avanzados técnicamente y capaces operativamente que sean en el aire, y por muy hábiles tácticamente que sean sus tripulaciones.

En lugar de operar desde bases aéreas principales bien desarrolladas y vulnerables, ahora se planea que los escuadrones o UTC se dividan en unidades más pequeñas y operen independientemente desde múltiples ubicaciones, desplazándose para complicar la puntería enemiga.

Para facilitar exactamente este tipo de operaciones, el Mando del Pacífico de las Fuerzas Aéreas desarrolló el concepto Rapid Raptor, que desde entonces el Mando de Combate Aéreo ha ampliado, pasando de ser una capacidad específica de un teatro de operaciones a una capacidad global, y que ahora se está extendiendo a toda la flota de aviación táctica como el modelo Agile Combat Employment.

Según el denominado concepto Rapid Raptor, un paquete de cuatro F-22 Raptors y su apoyo logístico, combustible y municiones, con al menos un avión C-17 Globemaster III, se desplegaría rápidamente en cualquier base de operaciones avanzada del mundo (incluyendo emplazamientos no tradicionales y bases austeras), y estaría reabastecido de combustible, rearmado y listo para el combate en las 24 horas siguientes a su despliegue, todo ello con una huella más pequeña.

Pero aunque el Rapid Raptor promete una flexibilidad sin precedentes en el despliegue de aviones de combate de quinta generación, existen dudas reales sobre si la fuerza del F-22 tiene suficiente disponibilidad y capacidad de mantenimiento para ejecutar la estrategia.

Carrying underwing fuel tanks, the 302nd Fighter Squadron’s ‘flagship’ intercepts a Russian Tupolev Tu-95MS Bear-H strategic bomber during a routine mission from Elmendorf on November 22, 2007.
Carrying underwing fuel tanks, the 302nd Fighter Squadron’s ‘flagship’ intercepts a Russian Tupolev Tu-95MS Bear-H strategic bomber during a routine mission from Elmendorf on November 22, 2007. (US Air Force)

Y lo que es aún más importante, existen dudas reales sobre si los pilotos de los Raptor están preparados para llevar a cabo este tipo de operaciones. La GAO descubrió que la utilización por parte de las Fuerzas Aéreas de su flota de F-22 ha limitado las oportunidades de sus pilotos de entrenarse para sus misiones de superioridad aérea de alta gama, y que ha contribuido a que los pilotos de F-22 no cumplan sus requisitos de entrenamiento.

La función de superioridad aérea de alto nivel -obtener y mantener la superioridad aérea (e idealmente el dominio del aire) en un entorno de alta amenaza- es extremadamente exigente, y a medida que los cazas de cuarta generación vayan perdiendo capacidad de supervivencia, la carga recaerá cada vez más en la pequeña flota de F-22. El Raptor puede desempeñar una función de superioridad aérea de alto nivel en un entorno de alta amenaza.

El papel del Raptor puede dividirse en tres. Las misiones principales consisten en la Contra-Aérea Ofensiva (OCA) y la Contra-Aérea Defensiva (DCA). La misión OCA (antes conocida como Escolta/Barrido) consiste en derrotar cazas enemigos y escoltar a otros cazas o bombarderos sobre territorio hostil. Por el contrario, la misión DCA se centra en defender el espacio aéreo amigo contra amenazas aéreas, incluidos cazas, bombarderos y misiles de crucero enemigos. El F-22 también tiene la misión secundaria de Interdicción Aérea/Operaciones Ofensivas Contra-Aire/Ataque, una misión aire-tierra para derrotar y eliminar amenazas avanzadas de misiles tierra-aire y otros objetivos terrestres que contribuyen al poder aéreo del enemigo.

Pero los pilotos de F-22 necesitan un entrenamiento exhaustivo para estar preparados para ejecutar su misión altamente especializada y vital, y no están recibiendo suficiente entrenamiento.

Aire adversario

Un análisis de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos realizado en 2016 concluyó que, basándose en las tasas actuales de disponibilidad de aeronaves, los pilotos de un escuadrón de F-22 con 21 aeronaves de misión principal en servicio necesitarían 270 días de entrenamiento en el lugar de origen cada año para cumplir con sus requisitos mínimos anuales de entrenamiento de continuación, pero descubrió que en realidad solo estaban recibiendo 191 días en promedio. Esto significaba que no estaban plenamente preparados para apoyar eficazmente las necesidades del mando de combate contra las amenazas más avanzadas. Y estos requisitos son los mínimos: algunos pilotos pueden necesitar salidas adicionales para alcanzar la competencia.

¿Por qué, entonces, los escuadrones están fallando a la hora de impartir esta formación en casa?

Tyler Rogoway, en su excelente página web The Warzone concluye que: "La USAF está desperdiciando F-22 en patrullas y despliegues", y que: "los jets y sus pilotos están demasiado ocupados con misiones que no requieren sus capacidades únicas para prepararse para conflictos que sí las requieren".

Here two F-15 Eagles (an F-15E off the Raptor’s starboard wing and an F-15C to port) fly alongside an F-22A Raptor and an A-10 Thunderbolt II over Tucson, Arizona, on Sunday, March 5, 2006.
Here two F-15 Eagles (an F-15E off the Raptor’s starboard wing and an F-15C to port) fly alongside an F-22A Raptor and an A-10 Thunderbolt II over Tucson, Arizona, on Sunday, March 5, 2006. (US Air Force, Airman 1st Class Veronica Pierce)

La GAO descubrió que, con demasiada frecuencia, se ordenaba a las unidades del F-22 que participaran en ejercicios de establecimiento de relaciones con socios, lo que aportaba poco valor formativo a los pilotos del F-22, que a menudo se ven limitados a pilotar el avión como lo harían en combate, debido a problemas de seguridad y a la falta de voluntad de exponer las capacidades únicas del F-22. Los pilotos del F-22 podían incluso desarrollar "malos hábitos" que luego había que corregir en futuros entrenamientos.

Incluso cuando los pilotos de Raptor realizan el "entrenamiento en el puesto de origen" requerido, existe la preocupación de que no sea todo lo eficaz o útil que debiera. Las Fuerzas Aéreas de EE.UU. esperan que los pilotos de F-22 se enfrenten y derroten a adversarios numéricamente superiores, y el entrenamiento de continuación requiere que esos pilotos vuelen contra múltiples aeronaves haciendo el papel de adversarios.

La USAF ha evaluado que existe una demanda anual de entre 145 y 171 salidas aéreas contra adversarios por cada piloto operativo de F-22, un número mucho mayor que el requerido por los pilotos de cazas de cuarta generación. Los pilotos del otro caza de superioridad aérea de la USAF sólo necesitan entre 45 y 73 salidas de combate aéreo. Para ayudar a satisfacer la demanda, la USAF cuenta con escuadrones de adversarios T-38 en Langley y Tyndall, mientras que los F-22 de Elmendorf utilizan los servicios de un escuadrón de adversarios equipado con F-16 en una base cercana. La insuficiencia de aire adversario provocó que los pilotos tuvieran carencias en su entrenamiento en todas las ubicaciones operativas de los F-22, y en Tyndall en 2016 se informó de que esto había afectado negativamente al entrenamiento del 83% de los pilotos del escuadrón para la misión contraaérea ofensiva y del 54% de los pilotos para la misión contraaérea defensiva.

Además, la escasez de aeronaves adversarias dedicadas a menudo significaba que los pilotos de F-22 tenían que volar sus aeronaves como adversarios simulados para apoyar el entrenamiento de sus compañeros de escuadrón. Se considera que estas salidas solo son útiles para mantener la competencia básica de vuelo, y que no tienen ningún valor, ¡o incluso tienen un valor negativo para el entrenamiento de los pilotos que vuelan como adversarios! En 2017, se estimó que el 55% de las salidas generadas por los F-22 con base en Hawái se dedicaron al aire adversario.

Colonel Jeff Harrigian, by now the 49th Fighter Wing commander, and Lieutenant Colonel Mike Hernandez, commander of the 7th Fighter Squadron, fly a pair of F-22A Raptors over White Sands National Monument, on their way to Holloman Air Force Base, New Mexico, on June 2, 2008. These aircraft were the first two Holloman-tailed F-22s to arrive on base, though Holloman’s time as an F-22 base was destined to be brief.
Colonel Jeff Harrigian, by now the 49th Fighter Wing commander, and Lieutenant Colonel Mike Hernandez, commander of the 7th Fighter Squadron, fly a pair of F-22A Raptors over White Sands National Monument, on their way to Holloman Air Force Base, New Mexico, on June 2, 2008. These aircraft were the first two Holloman-tailed F-22s to arrive on base, though Holloman’s time as an F-22 base was destined to be brief. (US Air Force, Senior Airman Russell Scalf)

Un problema aún mayor es el desvío de los F-22 para apoyar las necesidades actuales del comandante combatiente, incluso cuando estas necesidades no contribuyen en nada a los requisitos de entrenamiento de los F-22 y podrían satisfacerse mejor con otras plataformas de aeronaves tácticas. En ocasiones, los despliegues de F-22 parecen estar más motivados por el deseo de "repartir la carga" y garantizar que los despliegues difíciles e impopulares se "reparten", que por una adecuación sensata y meditada de los recursos a las tareas.

Así pues, la fuerza del F-22 se ha desplegado en varios mandos de combate para satisfacer diversas necesidades, como dar seguridad a amigos y aliados y disuadir a posibles adversarios, pero siempre con la consecuencia de reducir el tiempo disponible para que los pilotos del F-22 realicen el entrenamiento en su base de operaciones para sus misiones de superioridad aérea de alto nivel.

Desde 2007, las Fuerzas Aéreas han desplegado F-22 en la zona de responsabilidad (AOR) del Mando Central de Estados Unidos para apoyar las operaciones en curso contra el llamado Estado Islámico (ISIS) en Irak y Siria. Esto ha proporcionado a los pilotos experiencia de despliegue para el combate, de integración con las fuerzas de la coalición y de realización de operaciones de ataque aire-tierra, pero a costa de dejar que las habilidades de superioridad aérea de los pilotos de F-22 se degraden durante el despliegue. Además, las operaciones de ataque aire-tierra llevadas a cabo han tendido a ser de apoyo aéreo cercano (CAS), que no es una misión primaria o secundaria para el F-22. Pero combatir al ISIS no requiere las capacidades únicas del F-22, ni ayuda a preparar a sus pilotos para sus misiones primarias (o secundarias).

An F-22A takes off at Holloman Air Force Base, on October 22, 2008, for training missions in the local area. This was the first time that Holloman had launched a pair of F-22s.
An F-22A takes off at Holloman Air Force Base, on October 22, 2008, for training missions in the local area. This was the first time that Holloman had launched a pair of F-22s. (US Air Force, Technical Sergeant Chris Flahive)

Otra responsabilidad que resta tiempo al vital entrenamiento en superioridad aérea es la misión de alerta de soberanía aérea. Aunque la defensa nacional es naturalmente una prioridad máxima para el DoD, no requiere el F-22, y otros tipos serían más adecuados para ella, al tiempo que reduce aún más las oportunidades y el tiempo para que los pilotos del F-22 se entrenen para la misión de superioridad aérea de alto nivel. En otras partes de Estados Unidos, los escuadrones de F-15C y F-16 cubren rutinariamente los requisitos de las misiones de alerta, y muchos creen que también deberían reemplazar el compromiso de alerta del F-22.

La misión de alerta de soberanía aérea requiere que una base aérea participante mantenga en alerta una serie de aeronaves completamente cargadas de combustible y armadas (con sus pilotos) para cumplir un compromiso de alerta de 24 horas al día. Los escuadrones deben dedicar a esta misión un número de aeronaves aptas para la misma, y mientras están en alerta, ni los pilotos ni las aeronaves pueden entrenarse para sus misiones primarias y secundarias. Los F-22 se mantienen en alerta a tiempo completo en Hickam y Elmendorf, mientras que a Langley se le asignan misiones de alerta en función de las necesidades.

La misión de alerta no requiere las capacidades de alta gama que proporciona el F-22 y, aunque estas misiones son importantes, podrían ser realizadas fácilmente por otros tipos de cazas.

Actualmente se está llevando a cabo una nueva consolidación de la flota de F-22 en 2023, a medida que el ala anteriormente basada en Tyndall se reduce, redistribuyendo aviones del disuelto 95º Escuadrón de Cazas y del 301º Escuadrón de Cazas de la AFRC a Langley y Elmendorf, y trasladando la FTU (anteriormente el 43º Escuadrón de Cazas) a Langley (donde se renumeró como 71º Escuadrón de Cazas).

Si la USAF consigue desprenderse de los 32 primeros modelos de F-22, es difícil que la actual estructura de fuerzas sobreviva indemne, y es posible que se produzcan más disoluciones de escuadrones.

Escuadrones F-22

7º SM, Ala 49, 2008-2014

8º FS, Ala 49, 2009-2011

19º FS, 15º Ala, ANG, 2010-actualidad

27º FS, 1ª Ala de Caza, 2003-actualidad

43º FS (FTU), 325º Ala de Caza, 2002-2022

59º TES, 53º TEG, 2004-actualidad

71º FS (FTU), 1º Ala de Caza, 1/2023-fecha

90º FS, 3er Ala de Caza, 8/2007-fecha

94º FS, 1º Ala de Caza, 6/2006-fecha

95º FS, 325º Ala de Caza, 2013-2019

149º FS, AFRC, 1º Ala de Caza, ANG, 10/2007-fecha

199º FS, 15º Ala, 2010-fecha

301º FS, 325º Ala de Caza, AFRC, 2010-2023

302º FS, 3er Ala de Caza, AFRC, 10/2007-fecha

411º FLTS, 412º Ala de Pruebas, 1998-fecha

422º TES, 53º TEG, 2004-actualidad

433º WS, 57º Ala, 2004-fecha

525° FS, 3° Ala de Caza, 10/2007-fecha

6511º TS, 6510º Ala de Pruebas, 1989-91 (YF-22)

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