El 109º AW 'Skibird' realiza su primer despliegue en la Antártida con motores mejorados

Tras recibir nuevos y más potentes motores turbohélice, el 109º Ala de Transporte Aéreo (AW) de la Guardia Nacional Aérea de Nueva York desplegó el 19 de octubre el primero de los cinco transportes Lockheed LC-130H Hercules a la Antártida en apoyo de las operaciones de investigación que lleva a cabo la Fundación Nacional de la Ciencia de los Estados Unidos.

El despliegue se produjo poco más de una semana después de que la aeronave equipada con esquís -que recibe el cariñoso apodo de "Skibird"- volara por primera vez con los nuevos y más potentes motores turbohélice NP2000 T56-A-15A 3.5 durante un vuelo de prueba en la Base de la Guardia Nacional Aérea (ANGB) de Stratton en Scotia, Nueva York, el 11 de octubre. Según la 109ª AW, estas nuevas actualizaciones de motores se basan en las mejoras anteriores de las hélices NP2000, que se integraron completamente en la flota de diez LC-130H de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) en 2019. "Estas hélices de alta tecnología aumentan el par motor para acelerar los despegues sobre hielo y nieve, y racionalizan los requisitos de mantenimiento", añadió el ala.

Master Sgt Christopher Dumond, a flight engineer assigned to the 109th AW, performs a pre-flight check on LC-130H (serial 83-0493) before it conducts a test flight with its new, more powerful NP2000 T56-A-15A (3.5 modified) turboprop engines.
Master Sgt Christopher Dumond, a flight engineer assigned to the 109th AW, performs a pre-flight check on LC-130H (serial 83-0493) before it conducts a test flight with its new, more powerful NP2000 T56-A-15A (3.5 modified) turboprop engines. US ANG/Master Sgt Jamie Spaulding

En el pasado, los "Skibirds" han tenido problemas para despegar de superficies heladas debido a la pesada carga o al bloqueo por fricción bajo los esquís con los que están equipados de forma exclusiva. Hasta 1991, se sabía que las aeronaves estaban equipadas con botellas de despegue asistidas por chorro (JATO) para generar un empuje adicional que permitiera a los LC-130H salir de la nieve o el hielo y elevarse en el aire. El ala afirma que con los nuevos motores y capacidades mejoradas, estos problemas deberían ser ahora cosa del pasado.

"Estos nuevos motores cambiarán las reglas del juego para la unidad", dijo el sargento mayor Christopher Dumond, ingeniero de vuelo del 109º AW. "Combinado con las hélices de ocho palas del LC-130H, este motor 3.5 es la pieza final del sistema NP2000; modernizando la flota del 109º en una fuerza de transporte aéreo polar más potente".

Durante los próximos cuatro meses, la 109ª AW se encargará de apoyar a la National Science Foundation en la Antártida, con un total de aproximadamente 420 aviadores desplegados para la misión, denominada Operación Deep Freeze. Durante la misma, la US Navy y la USAF trabajarán conjuntamente para reabastecer las estaciones científicas estadounidenses en la Antártida. La misión principal del 109º durante este período será apoyar los esfuerzos de investigación en tres campamentos diferentes fuera del área de McMurdo, que comprenden la Estación del Polo Sur, el Campamento de la División de la Capa de Hielo de la Antártida Occidental y el Campamento de la Cúpula de Siple. El ala también apoyará las operaciones de transporte aéreo entre Nueva Zelanda y la Antártida.

Al comentar el despliegue de este año, el coronel Christian Sander -comandante de la 109ª AW- dijo: "Con una temporada estándar de cuatro meses de operaciones en el continente antártico por delante, tengo una gran confianza en los hombres y mujeres del 109º y en su capacidad para ejecutar nuestra misión especializada con el más alto nivel de profesionalidad".