El avión de pasajeros que cambió la aviación para siempre

En el 67º cumpleaños de Sir Geoffrey de Havilland, en 1949, el avión que impulsó al mundo hacia la era del jet surcó los cielos por primera vez. Key Aero examina la historia del revolucionario DH.106 Comet

Poco después del final de la Segunda Guerra Mundial, el gobierno del Reino Unido formó el Comité Brabazon, al que se le encargó el examen de las futuras necesidades de aviones de pasajeros del país.

Key Collection
The de Havilland Comet was the world's first commercial jetliner. Key Collection

Una de sus principales recomendaciones era el desarrollo de un avión presurizado para el transporte de correo transatlántico que pudiera llevar una tonelada de carga útil a velocidades de crucero cercanas a los 400 mph.

Alistair Hodgson, conservador del Museo de Aviones de Havilland, explica en este vídeo cómo era volar en el Comet.

La empresa aeroespacial de Havilland estaba dispuesta a cumplir este requisito, pero optó por desafiar la opinión generalizada de la época de que los motores a reacción eran demasiado poco fiables y consumían demasiado combustible para esa función.

El comité aceptó la propuesta de la empresa, denominándola "Tipo IV", y adjudicó un contrato de desarrollo y producción a de Havilland bajo la denominación de Tipo 106 en febrero de 1945.

Diseño y desarrollo

El tipo estaba tan avanzado que de Havilland tuvo que encargarse del diseño y el desarrollo tanto del fuselaje como de los motores. Esto se debió a que, en ese momento, ningún fabricante de motores turborreactores podía ofrecer un motor capaz de producir el empuje y el consumo de combustible necesarios para volar a la altitud de crucero propuesta de 40.000 pies.

Engines
The Comet's four Rolls-Royce Avon turbojet engines were buried within the wing roots. Key Collection

En 1946 se formó un equipo de diseño bajo la dirección de Ronald Bishop, que había sido responsable del cazabombardero Mosquito. Se consideraron varias configuraciones no estándar, como los cañones y los diseños sin cola, pero finalmente se descartaron.

Comet Production
The de Havilland Comet production line at the company's Hatfield facility. Key Collection

Sin tiempo para desarrollar la tecnología necesaria para un diseño sin cola, Bishop centró los esfuerzos del equipo en una forma más convencional de ala en barrido de 20 grados con superficies estabilizadoras horizontales sin barrer.

En lugar de los motores Halford H.1 Goblin, fabricados por De Havilland, se integraron cuatro nuevos y más potentes Avon de Rolls-Royce en parejas, sumergidos en las raíces del ala.

Prototipos y primeros vuelos

El primer prototipo, G-ALVG (c/n 6001), se completó en 1949 y se utilizó inicialmente para realizar pruebas en tierra y breves vuelos iniciales. El vuelo inaugural del avión, realizado en el aeródromo de Hatfield, tuvo lugar el 27 de julio de 1949. Con una duración de 31 minutos, el piloto jefe de pruebas de la compañía, John Cunningham, estaba a los mandos.

Comet
G-ALVG was the first prototype for the Comet. Key Collection

El segundo ejemplar, G-ALZK (c/n 6002) se completó en julio de 1950 y fue utilizado por la Unidad Comet de BOAC a partir de abril de 1951 para llevar a cabo 500 horas de entrenamiento de la tripulación y pruebas de ruta antes de su introducción en servicio.

Comet
The first prototype DH.106 Comet (carrying Class B markings G-5-1) was completed in 1949. Key Collection

La aerolínea australiana Qantas también envió a sus propios expertos técnicos para que observaran el rendimiento de los prototipos, con el fin de disipar la incertidumbre interna sobre la compra de su primer avión.

El Comet se estrella

Tras su puesta en servicio en BOAC el 2 de mayo de 1952, el Comet se vio envuelto en cinco incidentes en los dos primeros años de uso, cuatro de los cuales fueron mortales.

El primer siniestro se produjo el 26 de octubre de 1952, cuando un vuelo de BOAC que salía del aeropuerto de Ciampino en Roma no consiguió despegar y chocó contra el terreno accidentado del final de la pista. Dos pasajeros sufrieron heridas leves, pero el avión G-ALYZ (c/n 6012) quedó siniestrado.

Alistair Hodgson, conservador del Museo de Aviones de Havilland, explica la causa de los dos accidentes en este vídeo.

El segundo incidente ocurrió el 3 de marzo de 1953, cuando un Comet 1A de Canadian Pacific Airlines, CF-CUN (c/n 6014) no logró despegar mientras intentaba hacerlo en Karachi, Pakistán. La aeronave impactó contra el terraplén de un canal de drenaje seco, matando a los cinco tripulantes y a los seis pasajeros que iban a bordo.

El tercer accidente del Comet -y el segundo incidente mortal- ocurrió el 2 de mayo de 1953, cuando el vuelo 783 de BOAC, G-ALYV (c/n 6008) se estrelló en una fuerte tormenta eléctrica seis minutos después de despegar de Calcuta, matando a los 43 que iban a bordo.

Los dos accidentes de Comet de 1954 fueron un momento crucial para el tipo que llevó a su inmovilización durante casi cuatro años.

Vuelta al servicio

El 27 de abril de 1958, el Comet 4 voló por primera vez. Atrás quedaban las ventanas cuadradas y la delgada piel del avión; en su lugar, de Havilland había aplicado todos los cambios recomendados y había mejorado la capacidad de combustible de la nueva variante.

Comet 4
The Comet 4 received its certificate of airwortiness on September 24, 1958. Key Collection

El primer ejemplar se entregó a BOAC el 25 de septiembre de 1958, un día después de recibir su certificado de aeronavegabilidad. El Comet 4 permitió a la compañía inaugurar los primeros servicios transatlánticos regulares a reacción el 4 de octubre de 1958, entre Londres y Nueva York.

Durante sus 16 años de producción, se fabricaron 114 aviones. Este avión de pasajeros de fuselaje estrecho ostentará siempre el título de "primer avión comercial del mundo" y su creación marcó el inicio de la era del jet, un periodo de la aviación que continúa en la actualidad.