El día que un Sea Harrier aterrizó en Birmingham

Un momento memorable en la historia de la televisión de la BBC
Pebble Mill at One presenter Marian Foster talks to ‘Sharkey’ Ward.
Pebble Mill at One presenter Marian Foster talks to ‘Sharkey’ Ward. STEVE RICHARDS

Para ser un inocuo programa de tertulia diurno, fue una audaz emisión. Sin embargo, Pebble Mill at One siempre fue un asunto estrafalario, y aún más memorable por ello. Era el 20 de septiembre de 1979, y el presentador Bob Hall declaró: "En el horizonte esperamos el primer Sea Harrier de la Marina Real...".

Efectivamente, como si nada, apareció sobre el horizonte de Birmingham. El Sea Harrier FRS1 XZ451 procedía del Escuadrón Aeronaval 700A, la Unidad de Pruebas Intensivas de Vuelo del tipo, y a los mandos estaba el oficial al mando, el Teniente Comandante Nigel "Sharkey" Ward. Había despegado de Yeovilton apenas un cuarto de hora antes. Acercándose por una ruta cuidadosamente seleccionada para causar la mínima molestia acústica, en la medida en que tales cosas eran posibles en la frondosa Edgbaston -donde el cercano centro de naturaleza había tomado precauciones para proteger a sus habitantes más sensibles- Ward ralentizó el XZ451 hasta el punto de planeo. Todo el tiempo estuvo en contacto por radio con el instructor de vuelo cualificado del 700A, el piloto de la RAF Flt Lt 'Bertie' Penfold, situado en lo alto de los estudios Pebble Mill. Ward descendió verticalmente para aterrizar en una plataforma de aluminio, colocada especialmente por un grupo de Ingenieros Reales en el campo de fútbol del BBC Social Club.

Dozens of BBC staff look on as Lt Cdr Nigel ‘Sharkey’ Ward brings Sea Harrier FRS1 XZ451 in to land at Pebble Mill in September 1979.
Dozens of BBC staff look on as Lt Cdr Nigel ‘Sharkey’ Ward brings Sea Harrier FRS1 XZ451 in to land at Pebble Mill in September 1979. STEVE RICHARDS

Este brillante golpe publicitario había sido aprovechado por la Royal Navy después de que la RAF rechazara la petición de la BBC de llevar un Harrier a Pebble Mill. Lo que los espectadores no sabían era que el aterrizaje de Ward había sido pregrabado, pero su posterior despegue tuvo lugar en directo. Fue una potente demostración de las capacidades únicas que ofrece el caza más nuevo de la marina, y ante millones de espectadores. No se pueden comprar unas relaciones públicas así. No por última vez, fue una oportunidad que las fuerzas aéreas desaprovecharon.

A lo largo de los años, "The Mill" ha recibido a unos cuantos visitantes voladores: helicópteros Sea King y Wessex, Ken Wallis en su autogiro Little Nellie, incluso paracaidistas y un globo aerostático. Pero la primera vez que trajo un Sea Harrier al centro de una ciudad seguramente supera a todas ellas.