El MQ-25 reabastece a un F/A-18F en una histórica primera vez

El activo de prueba MQ-25A Stingray de Boeing marcó un hito histórico el 4 de junio, cuando la plataforma realizó la primera operación de reabastecimiento aéreo entre un avión cisterna no tripulado y un avión receptor tripulado.

Este exitoso vuelo tuvo lugar en el aeropuerto MidAmerica St. Louis de Mascoutah (Illinois) y demostró la capacidad del Stingray para cumplir su futura misión de avión cisterna utilizando el método estándar de reabastecimiento en vuelo de sonda y lanzadera de la Marina estadounidense. Durante la operación, el aparato de prueba -matrícula N234MQ (T1)- transfirió con éxito combustible desde su almacén de reabastecimiento aéreo (ARS), producido por Cobham, a un Boeing F/A-18F Super Hornet, lo que supuso la primera vez que una plataforma no tripulada reabastecía a un avión tripulado, un hito importante para el programa MQ-25 de la Marina estadounidense.

MQ-25A refuels F/A-18F [Boeing/Kevin Flynn]
Boeing's MQ-25 test asset - registration N234MQ (T1) - refuels a US Navy-operated F/A-18F Super Hornet - BuNo 166969 'SD-123' (c/n F244) - during a test flight over Illinois on June 4, 2021. This operation marked the first time an unmanned tanker had refuelled a manned receiver aircraft. Boeing/Kevin Flynn

El contralmirante Brian Corey, que supervisa la Oficina Ejecutiva del Programa de Aviación no Tripulada y Armas de Ataque de la Marina de los Estados Unidos, dijo: "Este vuelo sienta las bases para la integración en el entorno de los portaaviones, permitiendo una mayor capacidad hacia los conceptos de equipo tripulado-no tripulado. El MQ-25 aumentará en gran medida el alcance y la resistencia de la futura ala aérea del portaaviones, equipando a nuestros portaaviones con activos adicionales en el futuro".

Antes de realizar el contacto húmedo con el activo de prueba MQ-25, propiedad de Boeing, el F/A-18F operado por la US Navy - BuNo 166969 'SD-123' (c/n F244) - realizó una evaluación de la formación, un estudio de la estela y un proceso de seguimiento del drogue antes de conectar con el avión cisterna no tripulado. El Super Hornet, que está asignado al Escuadrón de Pruebas y Evaluación Aérea 23 (VX-23) 'Salty Dogs', recibió posteriormente el combustible del Stingray.

El capitán Chad Reed, director del programa de la oficina de aviación de portaaviones no tripulados (PMA-268) de la Armada estadounidense, señaló que este vuelo de prueba proporcionará importantes datos iniciales sobre las interacciones de las estelas de aire, así como sobre los procesos de guiado y control. El equipo del PMA-268 no analizará dichos datos para determinar si es necesario realizar algún ajuste, lo que permitirá actualizar el software del MQ-25 sin afectar al calendario de pruebas del programa.

MQ-25A refuels F/A-18F [Boeing/Kevin Flynn]
The US Navy and Boeing provided a glimpse of future Carrier Air Wing operations on June 4, 2021, following the first aerial refuelling operation between an MQ-25A and an F/A-18F. The navy intends to procure up to 72 Stingrays to serve as a dedicated carrier-based tanker aircraft. Boeing/Kevin Flynn

"Esta es nuestra misión, un avión no tripulado que libera a nuestros cazas de ataque del papel de cisterna, y proporciona al Ala Aérea del Portaaviones mayor alcance, flexibilidad y capacidad. Ver que el MQ-25 cumple hoy su tarea principal, abastecer de combustible a un F/A-18, es un momento significativo y emocionante para la Armada y muestra un progreso concreto hacia la realización de las capacidades del MQ-25 para la flota", añadió Reed.

El Mando de Sistemas Aéreos de la Armada de EE.UU. afirma que las pruebas con el MQ-25 de Boeing continuarán durante los próximos meses. Durante los mismos, la plataforma llevará a cabo una ampliación de la envolvente de vuelo, pruebas de motores y demostraciones de manejo en cubierta a bordo de un portaaviones antes de finales de 2021.

El diseño del MQ-25A de Boeing fue seleccionado por la Armada de los Estados Unidos en agosto de 2018, y el activo de prueba de Boeing adornará los cielos por primera vez el 19 de septiembre de 2019. La Armada cuenta actualmente con siete ejemplares del avión cisterna no tripulado, pero tiene la intención de adquirir hasta 72 en total para permitir que el servicio cumpla con su requisito de una plataforma de reabastecimiento aire-aire con base en el portaaviones.