El MQ-25A reabastece al F-35C en vuelo por primera vez

El activo de prueba MQ-25A Stingray de Boeing marcó un nuevo hito el 13 de septiembre, cuando la plataforma, con matrícula N234MQ (conocida como T1), completó su primer reabastecimiento aéreo de un caza furtivo polivalente de quinta generación Lockheed Martin F-35C Lightning II operado por la Marina estadounidense.

Este exitoso vuelo tuvo lugar en el aeropuerto MidAmerica St Louis de Mascoutah, Illinois, y demostró la capacidad del Stingray para cumplir su futura misión de avión cisterna utilizando el método estándar de reabastecimiento aire-aire (A2A) de la Armada estadounidense. Durante el vuelo de prueba de tres horas, el MQ-25, propiedad de la compañía, transfirió con éxito combustible desde su almacén de reabastecimiento aéreo (ARS), fabricado por Cobham, a un avión receptor F-35C del Escuadrón de Pruebas y Evaluación Aérea 23 (VX-23) de la Armada de EE.UU. "Salty Dogs" en la Estación Aérea Naval (NAS) de Patuxent River, Maryland.

MQ-25 refuels F-35C for first time 13-09-21 [Boeing]
Boeing's MQ-25 Stingray test asset - registration N234MQ (also known as T1) - successfully refuelled a US Navy-operated Lockheed Martin F-35C Lightning II fifth-generation multi-role stealth fighter for the first time on September 13, 2021. Boeing

El Mando de Sistemas Aéreos de la Armada de los Estados Unidos (NAVAIR) afirma que, durante la salida, el piloto del F-35C de la Armada realizó evaluaciones de la formación, estudios de la estela, seguimiento del drogue y se conectó con el activo de prueba MQ-25 a 225kts y una altitud de 10.000 pies. "Desde la estación de control en tierra, un operador del vehículo aéreo inició entonces la transferencia de combustible desde el [ARS] del T1 al F-35C", añadió.

El F-35C es ahora el tercer tipo de aeronave tripulada que ha sido reabastecido en vuelo por el activo de prueba MQ-25A en el marco del programa de aviación de portaaviones no tripulados (PMA-268) de la Marina estadounidense. Este hito se produce después de que el Stingray repostara con éxito un Boeing F/A-18F Super Hornet operado por la Marina estadounidense el 4 de junio de 2021, y un Northrop Grumman E-2D Advanced Hawkeye el 18 de agosto.

El capitán Chad Reed, director del programa de aviación de portaaviones no tripulados de la Armada estadounidense, dijo: "Cada vuelo T1 con otro tipo/modelo/serie de avión nos acerca un poco más a la entrega rápida de un MQ-25 con plena capacidad de misión a la flota. La inigualable capacidad de reabastecimiento de Stingray va a aumentar la proyección de poder de la Armada y a proporcionar flexibilidad operativa a los comandantes de los grupos de ataque de los portaaviones."

Reed explicó que, debido a las diferencias aerodinámicas entre cada una de las aeronaves receptoras, la forma en que responden a la estela de una plataforma cisterna es diferente. Al volar diferentes tipos detrás del activo de prueba, permite a los que trabajan en el programa evaluar cómo interactuarán las plataformas tripuladas con el MQ-25 no tripulado.

MQ-25 refuels F-35C for first time 13-09-21 [Boeing]
An F-35C Lightning II approaches the MQ-25 test asset as it prepares to receive fuel from the unmanned tanker for the first time during a test flight near MidAmerica St Louis Airport in Mascoutah, Illinois, on September 13, 2021. A US Navy-operated Boeing F/A-18F Super Hornet served as a chase aircraft during the sortie. Boeing

Tras este vuelo, el activo de prueba Stingray entrará en una fase de modificación, en la que se integrará con un sistema de manipulación en cubierta para preparar una demostración a bordo, que está prevista para este invierno. En total, el T1 ha realizado 36 vuelos de prueba hasta la fecha. Durante los cuales, ha proporcionado una valiosa información sobre aerodinámica, propulsión, guiado y control antes de que se entreguen los primeros ejemplos de desarrollo de ingeniería y fabricación (EMD) del MQ-25 a la Marina estadounidense.

El diseño del MQ-25 Stingray de Boeing fue seleccionado por la Marina de los Estados Unidos en agosto de 2018, y el activo de prueba de la compañía adornará los cielos por primera vez el 19 de septiembre de 2019. La Marina de los Estados Unidos tiene actualmente siete ejemplos del avión cisterna no tripulado en orden, pero tiene la intención de adquirir hasta 72 en total, lo que permite que el servicio cumpla con su requisito de una plataforma de reabastecimiento A2A basada en el portaaviones.

NAVAIR añade: "Junto con el reabastecimiento orgánico, el MQ-25 allanará el camino para la formación de equipos tripulados y no tripulados (MUM-T) de aviones basados en portaaviones que ampliarán el alcance de los ataques y mejorarán la maniobrabilidad. A medida que aumenta la capacidad de tanqueo no tripulado, disminuye la necesidad de tanques tripulados, promoviendo una vida útil y una capacidad adicionales para las misiones de combate tripulado."