El Poseidón de la Armada estadounidense prueba el prototipo de RFCM

Un P-8A Poseidón del Escuadrón de Pruebas y Evaluación Aérea 20 (VX-20) de la Armada de los Estados Unidos ha completado con éxito una prueba de aeronavegabilidad de un prototipo de contramedida de radiofrecuencia (RFCM) montado en un pod en los campos de pruebas del Atlántico del Centro de Guerra Aérea Naval (NAWCAD).

Los detalles fueron revelados por el Mando de Sistemas Aéreos de la Armada de los Estados Unidos el 9 de abril, aunque la prueba había tenido lugar el mes anterior, el 12 de marzo. El señuelo de defensa por radiofrecuencia, el primero de su clase, podría permitir al P-8A frustrar los ataques de misiles de radiofrecuencia del enemigo.

El capitán Eric Gardner, director del programa de la Oficina del Avión de Patrulla y Reconocimiento Marítimo (PMA-290), declaró: "Esto tiene el potencial de ser un cambio de juego para la protección del combatiente. Seguimos buscando formas de mejorar las capacidades que permitan a la flota tener éxito".

P-8A RFCM [US Navy]
The new pod-mounted radio frequency countermeasures system being installed on VX-20 P-8A Poseidon - serial 167953 ‘953’ - at Naval Air Station Patuxent River, Maryland, on March 12 prior to the airworthiness test over the NAWCAD Atlantic Test Ranges. US Navy

Conseguir que la cápsula se ponga a prueba, en poco más de un año, supuso un completo esfuerzo de equipo. El PMA-290, que busca constantemente mejoras para el P-8A, se propuso encontrar una solución a la posible amenaza de los misiles de radiofrecuencia tierra-aire. Al exponer sus necesidades y dirigir el proyecto, el PMA-290 recurrió a la Oficina del Programa de Sistemas de Protección de Aeronaves Tácticas Avanzadas (PMA-272), al equipo de Prototipos Rápidos, Experimentación y Demostración (RPED) y a la División de Sistemas de Prototipos de Aeronaves (APSD) de NAWCAD para poner en marcha el proyecto.

El equipo RPED apoyó a la APSD en el diseño de la vaina RFCM, que integraba el probado señuelo remolcado de fibra óptica AN/ALE-55 del PMA-272 en una carcasa. El equipo desarrolló el diseño del armazón basándose en el misil certificado AGM-84 Harpoon y luego incorporó orugas y carcasa únicas para encajar y desplegar el señuelo.

Al emplear la delegación de la autoridad de otras transacciones (OTA) del secretario adjunto de la Armada para la investigación, el desarrollo y la adquisición de proyectos de prototipos, PMA-290 y NAWCAD pudieron completar un contrato único con BAE Systems para desarrollar el conjunto de equipos internos adicionales de la vaina RFCM.

La OTA, un enfoque de contratación no basado en el Reglamento de Adquisición Federal, podría permitir que esta tecnología de autoprotección crítica pasara de ser un prototipo a una capacidad de flota en mucho menos tiempo que un esfuerzo tradicional. APSD y BAE utilizaron el diseño eléctrico establecido de AN/ALE-55 para acomodar la instalación del conjunto.

P-8A Poseidon [US ANG/Airman 1st Class Tiffany A Emery]
The Boeing P-8A Poseidon maritime patrol aircraft entered operational service with the US Navy in March 2012. US ANG/Airman 1st Class Tiffany A Emery

Michael Hansell, el principal ingeniero de APSD para el proyecto, dijo: "Gran parte del reto y del esfuerzo consistió en diseñar, según nuestras mejores estimaciones, para lo que BAE debía poner en la cápsula. Tuvimos que adaptarnos y rediseñar rápidamente. Trabajamos lo más rápido posible para apoyar a PMA-290 y RPED para asegurarnos de que podíamos pivotar y ajustarnos para cumplir los plazos establecidos".

Hubo que hacer constantes ajustes mientras los equipos seguían perfeccionando el diseño. El programa Naval Innovative Science & Engineering (NISE) financió el proyecto, que proporcionó los medios para conceptualizar, crear el prototipo, construir y probar esta nueva capacidad para la Armada. Esta financiación aceleró el ciclo de diseño y fabricación del prototipo a algo menos de seis meses.

El proceso de desarrollo acelerado favorece la creación rápida de prototipos de tecnologías nuevas y en desarrollo, y proporciona los recursos necesarios para encontrar soluciones e incorporar mejoras que cubran más rápidamente las lagunas de capacidad de la flota. Los equipos también pudieron utilizar el equipo de laboratorio del F/A-18 del PMA-272 para acelerar los plazos.

Tras la prueba, el módulo se trasladó a la Estación de Armas Aéreas Navales de China Lake (California), donde completó con éxito las pruebas de eficacia del 21 al 26 de marzo. Ahora continuará siendo probado a nivel de sistema, lo que conducirá a la integración de la plataforma a través de las fases planificadas para el despliegue de capacidades.