El primer F-35B aterriza a bordo del HMS Prince of Wales

Un caza furtivo de quinta generación F-35B Lightning II de Lockheed Martin ha aterrizado en el segundo y más reciente portaaviones de la Marina Real, el HMS Prince of Wales (R09), mientras el buque realiza pruebas de mar frente a la costa sur de Inglaterra.

El F-35B Lightning II -de serie ZM149 '015' (c/n BK-15)- aterrizó a bordo del HMS Prince of Wales el 8 de junio, lo que provocó un cúmulo de especulaciones en las redes sociales sobre si se trataba de un ejemplar real o de una maqueta para entrenar el manejo de la cubierta. Sin embargo, el Ministerio de Defensa del Reino Unido confirmó que el caza, operado por el Escuadrón 207 de la Real Fuerza Aérea (RAF) en RAF Marham, Norfolk, había aterrizado en el buque de 65.000 toneladas.

First F-35B aboard HMS Prince of Wales 07-06-21 [MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins]
Lockheed Martin F-35B Lightning II - serial ZM149 '015' (c/n BK-15) - became the first example of the UK's fifth-generation multi-role stealth fighter fleet to land aboard the Royal Navy's second and latest aircraft carrier, HMS Prince of Wales (R09), while the ship was conducting sea trials off the south coast of England on June 7, 2021. MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins

La llegada de este F-35B marca la primera vez que un avión de ala fija embarca a bordo del Príncipe de Gales, lo que supone un hito importante en el viaje del buque para alcanzar su plena capacidad operativa (FOC). Durante su estancia a bordo del portaaviones, el Lightning II apoyará las pruebas de aceptación en el mar que se están llevando a cabo en la costa sur de Inglaterra. Estas pruebas pondrán a prueba la capacidad del buque para lanzar y recibir aeronaves, manteniendo una postura de operaciones aéreas continuas.

El Secretario de Defensa del Reino Unido, Ben Wallace, declaró: "La vital asociación entre el HMS Prince of Wales y nuestros aviones F-35B supone un hito trascendental en la capacidad del portaaviones de quinta generación, marcando un paso más hacia su plena operatividad. El primer aterrizaje de un avión es un gran logro para todos los implicados y muestra la colaboración entre las Fuerzas Armadas del Reino Unido y nuestras impresionantes capacidades de ataque del portaaviones."

Este hito se produce mientras el buque gemelo del HMS Queen Elizabeth (R08) recorre el Mar Mediterráneo en su primer despliegue operativo en el marco de la misión del Carrier Strike Group 21 (CSG21). El portaaviones insignia se ha desplegado con un ala aérea compuesta por 18 F-35B, ocho del escuadrón nº 617 de la RAF, "The Dambusters", y diez del escuadrón de cazas de ataque 211 (VMFA-211) del Cuerpo de Marines de EE.UU., "Wake Island Avengers".

First F-35B aboard HMS Prince of Wales 07-06-21 [MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins]
The first UK-operated F-35B Lightning II to embark on HMS Prince of Wales prepares to land on the aircraft carrier for the first time on June 7, 2021. The arrival of the fifth-generation multi-role stealth fighter marks a significant milestone in the vessel's journey to achieving full operational capability (FOC), which is currently scheduled to be declared in 2023. MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins

A finales de abril, el HMS Queen Elizabeth navegó con el HMS Prince of Wales en el mar por primera vez, ya que el primero regresó a la Base Naval de Su Majestad (HMNB) de Portsmouth tras participar en el Ejercicio Strike Warrior y el segundo salió del puerto para realizar un entrenamiento operativo. Con una cubierta de vuelo lo suficientemente grande como para albergar tres campos de fútbol, el HMS Prince of Wales podrá recibir hasta 36 F-35B y navegar con una tripulación de aproximadamente 1.600 personas, una vez que esté operativo.

El capitán Darren Houston, oficial al mando del HMS Prince of Wales, señaló que el primer aterrizaje del F-35B a bordo del segundo y último portaaviones del Reino Unido era un "logro prodigioso", que ponía de manifiesto el renacimiento de la capacidad de ataque de los portaaviones de la Royal Navy. "Me siento especialmente orgulloso de la contribución realizada por la compañía de mi buque en el desarrollo de esta capacidad soberana líder en el mundo y esperamos con entusiasmo aumentar rápidamente nuestra experiencia operativa con el F-35B a través de nuevas pruebas y entrenamientos a finales de este año", añadió.

Según el Documento de Mando de la Defensa del Reino Unido -que se publicó en marzo y detalla el futuro de las fuerzas armadas hasta 2030-, el gobierno se ha comprometido a comprar 48 F-35B para utilizarlos a bordo de los dos nuevos portaaviones de la nación. Esto representa una disminución significativa de lo que era una adquisición prevista de 138 ejemplares, que serían operados tanto por la RAF como por la Royal Navy Fleet Air Arm. A pesar de ello, el gobierno del Reino Unido ha destacado que la adquisición de 48 aviones sería una compra inicial y que se pedirían más F-35B en el futuro.

Sqn Ldr Will poses with F-35B on HMS PWLS 07-06-21 [MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins]
Under blue skies, Sqn Ldr Will of the RAF's No 207 Squadron poses in front of his F-35B Lightning II after completing the first landing of the type aboard the HMS Prince of Wales on June 7, 2021. The landing also marked the first time that a fixed-wing aircraft had embarked aboard the UK's second and latest aircraft carrier. MOD Crown Copyright/Leading Photographer Finn Hutchins

El comandante de brigada Will, piloto del F-35B Lightning II del escuadrón nº 207 y el primero en aterrizar el tipo a bordo del HMS Prince of Wales, añadió: "Fue un verdadero honor ser el primer piloto en aterrizar el F-35B a bordo del HMS Prince of Wales. Con todo el entrenamiento que hemos realizado previamente con el HMS Queen Elizabeth, ahora estamos deseando utilizar esa experiencia y conocimientos trabajando con el HMS Prince of Wales a medida que avanza hacia su [FOC]".

Para mantenerse al día de los progresos del HMS QueenElizabeth y de sugrupo de trabajo mientras sigue transitando por la región Indo-Pacífica como parte de su misión CSG21, siga el siguiente enlace.