El primer prototipo del XSH-60L de las JMSDF emprende el vuelo

Mitsubishi Heavy Industries (MHI) ha volado el primer prototipo del XSH-60L, un desarrollo de la empresa japonesa del helicóptero de guerra antisubmarina/anti-superficie Sikorsky SH-60 Seahawk.

El prototipo -de serie 8501- se puso en marcha el 1 de octubre de 2020, y había completado su campaña de pruebas en tierra el 11 de mayo de este año. El 12 de mayo, el helicóptero realizó un primer vuelo de prueba en el aire en las instalaciones de MHI en Nagoya, en la prefectura japonesa de Aichi, que duró aproximadamente 30 minutos.

XSH-60L prototype first flight [MHI]
The XSH-60L prototype during its first flight on May 12, 2021. MHI

La nueva variante está siendo desarrollada por MHI en la planta de Komaki Minami de Nagoya Aerospace Systems Manufacturing Co Ltd en virtud de un contrato con la Agencia de Adquisición, Tecnología y Logística (ALTA) del Ministerio de Defensa japonés, que se adjudicó en noviembre de 2015. El nuevo modelo se basa en el SH-60K de la Fuerza de Autodefensa Marítima de Japón (JMSDF), que es a su vez una versión mejorada del SH-60J.

El SH-60K incorpora nuevas actualizaciones para mejorar las capacidades de los sistemas de a bordo y proporcionar un mayor rendimiento de vuelo. Las mejoras incluyen un nuevo sistema de sonar de inmersión multiestático de baja frecuencia; un enlace de datos de control adaptativo de ondas milimétricas de altísima velocidad; un mejor procesamiento acústico y una transmisión mejorada. Tras nuevas pruebas de vuelo de la empresa, este XSH-60L se entregará -junto con un segundo prototipo- al ALTA a finales de este año para su posterior evaluación.

Este prototipo no es en absoluto un fuselaje nuevo, ya que se ha utilizado durante muchos años como helicóptero de desarrollo y pruebas. Fabricado inicialmente como UH-60J, la aeronave se convirtió en el prototipo XSH-60K y recibió el número de serie 8401 antes de su entrega. Posteriormente se modificó hasta alcanzar el estándar de producción SH-60K, antes de ser convertido en una configuración USH-60K para el desarrollo del sustituto de la flota de helicópteros de búsqueda y rescate UH-60J de la JMSDF. Tras la cancelación del programa USH-60K, la plataforma se convirtió en un fuselaje de desarrollo SH-60L.

Se espera que el SH-60L comience a entrar en servicio en la JMSDF en 2022, aunque continuarán las entregas provisionales de su predecesor, el SH-60K. Hasta la fecha, se cree que 71 SH-60K se han incorporado a las filas de la JMSDF, y se espera que la producción prevista sea de 75 aviones.