El primer XQ-58A Valkyrie del USMC vuela en Eglin AFB

El primero de los dos vehículos aéreos de combate no tripulados (UCAV) XQ-58A Valkyrie para el USMC completó con éxito su primer vuelo de prueba en Eglin AFB, Florida, el 2 de octubre, seguido de cerca por un F-16CM Fighting Falcon (88-0441/ET) del 40º Escuadrón de Pruebas de Vuelo -un componente del 96º Ala de Pruebas de la USAF- que volaba como avión de "persecución".

Se trataba del primero de los seis vuelos de prueba previstos, cuyo objetivo era evaluar la capacidad del XQ-58A para apoyar diversas misiones de inteligencia, vigilancia y reconocimiento (ISR), así como su eficacia a la hora de proporcionar apoyo electrónico autónomo a plataformas tripuladas. También se exploró el potencial de las plataformas con IA para aumentar las patrullas aéreas de combate y otros objetivos de capacidades de equipos tripulados-no tripulados (MUM-T).

A USAF-operated F-16CM (88-0441/ET) from the 96th Test Wing’s 40th FLTS shadows the first of two USMC-operated XQ-58A (170740/107) during its first flight from Eglin AFB, Florida, on October 3.
A USAF-operated F-16CM (88-0441/ET) from the 96th Test Wing’s 40th FLTS shadows the first of two USMC-operated XQ-58A (170740/107) during its first flight from Eglin AFB, Florida, on October 3. USAF/Master Sgt Tristan McIntire

Desarrollado por Kratos Defense & Security Solutions, el Valkyrie está estrechamente relacionado con el programa Loyal Wingman de la USAF, pero también está siendo examinado de cerca por los Marines. El USMC ha explorado una serie de UAV en el marco de la amplia experimentación del servicio que se está llevando a cabo como parte del esfuerzo Force Design 2030. El XQ-58A es un UCAV táctico altamente autónomo y de bajo coste que puede operar a distancias de aproximadamente 3.000 nmi (5.556 km) con una carga útil de sensores o armamento. No necesita pista de aterrizaje, lo que lo hace potencialmente útil en operaciones expedicionarias ágiles.

Se está examinando en el marco del programa PAACK-P (Penetrating Affordable Autonomous Collaborative Killer-Portfolio) del USMC, que se espera que sirva de base a los requisitos del avión táctico expedicionario (MUX) del Marine Air-Ground Task Force Unmanned Aerial System (TACAIR). La US Navy también ha encargado dos Valkyries para sus propios fines de experimentación, que se entiende que son muy similares a los del USMC. Los XQ-58A de la Marina llevarán cargas útiles de sensores y sistemas de armas similares.