El Reino Unido encarga a MBDA que inicie la producción del misil SPEAR3

MBDA reveló el 6 de enero que el Reino Unido le ha contratado para poner en marcha la producción de su misil de crucero en miniatura habilitado para la red SPEAR3, que se convertirá en la principal arma aire-superficie de la flota F-35B del país.

En virtud de este contrato de siete años de duración y 550 millones de libras esterlinas, MBDA finalizará el desarrollo del misil de crucero aire-superficie SPEAR3 (Selected Precision Effects At Range Capability 3). En un plazo de 18 meses, la empresa utilizará un caza polivalente Eurofighter Typhoon para evaluar el SPEAR3 en función de los requisitos militares del Reino Unido en una serie de demostraciones de tiro guiado. La empresa también entregará un número no especificado de la munición al Ministerio de Defensa británico, y la producción del misil y su lanzamiento está previsto que comience en 2023.

F-35B and SPEAR3 [MBDA]
MBDA's SPEAR3 network enabled miniature cruise missile will be the primary air-to-surface weapon of the UK's Lockheed Martin F-35B Lightning II force. MBDA

Este nuevo acuerdo llega después de que MBDA ejecutara con éxito el contrato de la fase de desarrollo del arma SPEAR3, que el Reino Unido adjudicó en 2016. También se produce tras la adjudicación de un contrato por parte del Ministerio de Defensa en 2019 para la integración de la munición en la flota de cazas furtivos polivalentes de quinta generación Lockheed Martin F-35B Lightning II del Reino Unido.

En un comunicado de prensa emitido por el Ministerio de Defensa el 6 de enero, el Ministro de Defensa del Reino Unido, Jeremy Quinn, dijo: "El desarrollo de este misil de nueva generación nos permitirá proteger a nuestro personal y activos en tierra, desde miles de metros en el cielo. Nuestro compromiso con este sistema garantizará cientos de puestos de trabajo altamente cualificados en todo el Reino Unido y mostrará la tecnología y la experiencia armamentística británicas en la escena mundial".

SPEAR3 [MBDA]
At 1.8m long and powered by a single turbojet engine, MBDA's SPEAR3 miniature air-to-surface cruise missile boasts a range of more than 140km, allowing F-35B pilots to launch the munition at safe stand-off ranges. MBDA

En el punto álgido del contrato, MBDA empleará a 570 personas que trabajarán en diversos aspectos del desarrollo continuo del misil SPEAR3 en sus instalaciones de Bristol, Stevenage y Bolton. Se espera que otros 200 puestos de trabajo se mantengan a través de la cadena de suministro de primer nivel.

Éric Béranger, director general de MBDA, también comentó el nuevo acuerdo en un comunicado de prensa de la empresa publicado el mismo día. Dijo: "MBDA está encantada de recibir este contrato, que es el resultado de muchos años de duro trabajo por parte de nuestro dedicado y altamente cualificado equipo de ingenieros. Las armas autónomas, habilitadas para redes y enjambres son una parte clave de la visión de MBDA: SPEAR está a la cabeza de estas tecnologías y es el arma más avanzada técnicamente de su tipo".

F-35B [MoD Crown Copyright/Cpl Amy Lupton]
The UK currently employs a fleet of 21 Lockheed Martin F-35B Lightning IIs. MoD Crown Copyright/Cpl Amy Lupton

En el desarrollo del misil de crucero en miniatura SPEAR3, MBDA se ha basado en la tecnología desarrollada para otras plataformas en varios de sus otros programas, como la munición aire-tierra Brimstone. La empresa afirma que el nuevo misil de crucero aire-superficie puede lanzarse desde la bahía de armas interna del F-35. Añade que la munición "permitiría un ataque con alta precisión y bajos daños colaterales en rangos de distancia con un misil rentable, contra una gama muy amplia de objetivos [terrestres y marítimos]".

El Reino Unido emplea actualmente 21 ejemplares del Lightning II, después de que tres nuevos aviones llegaran a la RAF Marham en Norfolk el 30 de noviembre de 2020. A finales de este año, los F-35B británicos y estadounidenses navegarán con el nuevo portaaviones insignia de la Royal Navy, el HMS Queen Elizabeth (R08), en su primer despliegue operativo bajo el Global Carrier Strike Group 21.