El USMC completa el primer vuelo del AH-1Z configurado con Link 16

El Cuerpo de Marines de los Estados Unidos (USMC) ha completado con éxito el primer vuelo de un Bell AH-1Z Viper configurado con el hardware y el software Link 16, demostrando una capacidad de conexión bidireccional entre el helicóptero de ataque y una estación terrestre.

El fabricante de este tipo de helicóptero, Bell, anunció la consecución de este importante hito el 7 de junio. Desarrollado por Northrop Grumman, la capacidad de enlace de datos Link 16 se integrará en las flotas de helicópteros utilitarios de campo de batalla AH-1Z Viper y Bell UH-1Y Venom del USMC durante la primera mitad de esta década. Bell afirma que la integración del sistema forma parte de las "mejoras planificadas para garantizar que la plataforma H-1 mantenga su ventaja tecnológica y su capacidad de combate durante toda su vida útil".

El coronel Vasilios Pappas, director del programa de la Oficina del Programa de Helicópteros Ligeros y de Ataque H-1 del USMC (PMA-276), dijo: "El H-1 tiene décadas de experiencia en el campo de batalla, ha evolucionado para luchar en numerosos entornos. La integración del Link 16 se alinea con la capacidad de esta plataforma para adaptarse a la amenaza siempre cambiante y satisfacer las necesidades de los combatientes actuales y futuros."

AH-1Z conducts first flight with Link 16 [Joy Shrum via NAVAIR]
A USMC-operated Bell AH-1Z Viper attack helicopter assigned to the US Navy's Air Test and Evaluation Squadron 21 (HX-21) 'Blackjack' takes off from Naval Air Station Patuxent River, Maryland, for its first flight with Northrop Grumman's Link 16 datalink system. Joy Shrum via US Naval Air Systems Command (NAVAIR)

Este reciente hito se logró gracias a un esfuerzo de colaboración entre el PMA-276 del USMC, Bell y Northrop Grumman, con el equipo del proyecto aprovechando las mejores prácticas comerciales de las metodologías de desarrollo ágil. Según Bell, "esta estrategia proporcionó una solución bajo el cristal desde los requisitos del concepto hasta las pruebas de diseño del vehículo en 12 meses".

La integración del enlace de datos Link 16 en el AH-1Z permitirá al helicóptero de ataque obtener y compartir rápidamente información de los sensores con otros sistemas de armas a través de la arquitectura digital de a bordo de la plataforma. Para ello, el Viper ha recibido el paquete Link 16 de Northrop Grumman, que comprende un nuevo mapa digital en movimiento; una nueva arquitectura de seguridad; y los enlaces de datos Link 16 y Advanced Networking Wideband Waveform (ANW2). Durante este primer vuelo, se realizó por primera vez una conexión bidireccional entre los enlaces de datos Link 16 y ANW2 del avión con una estación de tierra.

James Conroy, vicepresidente de Navegación, Apuntado y Supervivencia de Northrop Grumman, añadió: "El sistema Link 16 de Northrop Grumman ayudará a los marines estadounidenses hoy, y en el futuro, con una tecnología crítica que facilita la coordinación, la colaboración y la interoperabilidad. Al permitir la visualización e integración de los datos del Link 16 con el sistema H-1, los pilotos del AH-1Z tendrán un mayor conocimiento de la situación y una mayor capacidad de supervivencia."

Según los planes actuales, el USMC continuará con las pruebas de vuelo del AH-1Z Viper configurado con Link 16 durante el verano. Posteriormente, el servicio lanzará una campaña de pruebas de vuelo del sistema a bordo del UH-1Y Venom. En la actualidad, el USMC prevé que la integración inicial de Link 16 en la flota del AH-1Z comience en 2022.