En holandés: El primer F-35A de la RNLAF llega a Leeuwarden

El primer F-35A Lightning II operativo para la Koninklijke Luchtmacht (KLu, Real Fuerza Aérea de los Países Bajos) ha llegado a Leeuwarden AB (Países Bajos) el 31 de octubre de 2019. Llamativamente, este acontecimiento tuvo lugar poco más de cuarenta años después de la primera llegada del predecesor del F-35, primero el F-16 Fighting Falcon para la KLu llegó a Leeuwarden, en junio de 1979.

Dutch F-35A [Stephan de Bruijn]
Lockheed Martin F-35A Lightning II F-009 arrives at Leeuwarden AB on October 31. Stephan de Bruijn

En pocas palabras

El 17 de julio de 2002, el gobierno holandés se convirtió en socio del programa F-35 Joint Strike Fighter (JSF). El 28 de mayo de 2010, se decidió que el F-35 era el avión adecuado como sucesor de la flota de F-16 de KLu, pero en marzo de 2011 la oficina presupuestaria holandesa calculó que el F-35 podría convertirse en un riesgo financiero. Después de un galimatías político, el 5 de julio de 2012 se decidió que la KLu recibiría los F-35. Solo un mes después, el 20 de agosto de 2012, el primer F-35A holandés (serie F-001, número de construcción AN-1) realizó su vuelo inaugural desde Fort Worth (TX), al que siguió el F-002 (AN-2) el 27 de junio de 2013. Ambos aviones de propiedad holandesa pasaron a formar parte del programa de pruebas, aunque hubo que esperar hasta el 17 de septiembre de 2013 para que se firmara oficialmente el contrato de 5.500 millones de dólares (5.000 millones de euros) para 37 (incluidos esos dos aviones de prueba). Un mes después, ya estaba claro que todo el programa generaría unos 5.000 puestos de trabajo dentro de la economía holandesa. El 20 de diciembre de 2013, el entonces mayor Laurens-Jan "Sjoak" Vijge se convirtió en el primer piloto holandés de F-35, y ese día realizó su primer vuelo en solitario en el Lightning II.

Dutch F-35A [Stephan de Bruijn]
Lightning strikes in blue skies over Leeuwarden. Stephan de Bruijn

A lo largo de 2014, el personal de mantenimiento holandés comenzó su formación y varias empresas holandesas obtuvieron importantes contratos para el F-35. El 6 de noviembre de 2014, las KLu establecieron su primer escuadrón, el 323 Test and Evaluation Squadron (TES) en Edwards AFB, California. El escuadrón recibió tanto el F-001 como el F-002 en su inventario y se unió a los socios de Estados Unidos y Reino Unido en los trabajos de OT&E desde Edwards.

El 23 de mayo de 2016, los holandeses se convirtieron en los primeros con una travesía oceánica transatlántica del F-35 desde Estados Unidos a Europa (el camino inverso ya lo hicieron los italianos), cuando el F-001 y el F-002 participaron en el salón aéreo de Leeuwarden. El despliegue duró tres semanas y contenía múltiples vuelos sobre la campiña holandesa.

F-35A RNLAF Fighter History Flypast [Stephan de Bruijn]
F-35A F-009 joined a Supermarine Spitfire, Hawker Hunter and Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon in celebrating four generations of RNLAF fighter aircraft. Stephan de Bruijn

El 30 de noviembre de 2018, el 308º Escuadrón de Cazas "Emerald Knights" se estableció en Luke AFB (AZ). El escuadrón se hizo responsable del entrenamiento de los pilotos holandeses de F-35 y recibió en breve sucesión los F-003, 004, 005, 006, 007 y 008. A mediados de 2019 comenzó el entrenamiento propiamente dicho y, en el mismo periodo, el Programa de Pruebas y Evaluación Operativa en Edwards llegaba a su fin.

En mayo de 2019, de nuevo dos F-35A holandeses realizaron una travesía por el Atlántico, esta vez lanzaron bombas inertes en el campo de tiro de Vliehors, al concluir su vuelo de largo alcance antes de aterrizar en la base aérea de Volkel. Ambas aeronaves se sumaron a las Jornadas de Puertas Abiertas de la Fuerza Aérea Holandesa en las que el público pudo conocer de nuevo a sus Lightning II.

RNLAF F-35A [Stephan de Bruijn]
F-009 taxis along after landing at Leeuwarden AB. Stephan de Bruijn

En otoño de 2019, el gobierno holandés decidió comprar otros nueve F-35A, por lo que la flota aumentará a 46 aviones.

Así que no es una verdadera primicia el 31 de octubre de 2019, pero el F-009 hizo historia como el primer F-35A ensamblado en Italia para la KLu, así como el primer avión operativo que llegó a Leeuwarden para su estancia permanente. El avión llegó directamente desde su lugar de nacimiento, Cameri (Italia), con mucho estilo, como parte de un vuelo en formación de un Spitfire, un Hunter y un Fighting Falcon. Los bomberos cometieron un pequeño error al dar la bienvenida al F-35A en la plataforma (con miles de espectadores, entre los que se encontraban muchas personalidades y el Ministro de Defensa holandés, el Secretario de Defensa holandés y todo el mando de defensa). Como fueron llamados al servicio debido a un aterrizaje de precaución de un F-16B en Leeuwarden, sólo unos minutos antes de que comenzara la ceremonia, se olvidaron al volver a la ceremonia de cambiar al agua, por lo que el F-009 fue rociado con espuma...

RNLAF F-35A [Stephan de Bruijn]
One foamy entrance: F-009 parked up after being accidentially sprayed with foam instead of water. Stephan de Bruijn

El F-009 estará ahora en peligro de extinción durante un tiempo, para que su propietario, el Defensie Materieel Organisatie (DMO, Mando de Material de Defensa), lo compruebe. Tras estas comprobaciones, se entregará formalmente a la KLu y se asignará al 322 Escuadrón "Polly Grey". Durante el periodo de aceptación, el F-35A no surcará los cielos holandeses. El segundo Lightning II holandés en Leeuwarden (F-010) se espera para diciembre de 2019.

Se espera que el escuadrón 322 esté listo en el tercer trimestre de 2021, con la consiguiente e importante capacidad operativa inicial en el cuarto trimestre de 2021. En junio de 2022, se espera el primer F-35A en la base aérea de Volkel. La plena capacidad operativa se espera para 2024.