Perfil: El F-86 Sabre

Puede que no fuera el avión más maniobrable durante los combates aéreos de la guerra de Corea, pero rápidamente se convirtió en el más formidable. Tara Leggett repasa la historia de un avión que batió récords

¿Qué tan diferente habría sido el F-86 Sabre sin algunos datos aerodinámicos robados a Alemania?

Es sólo una de las muchas preguntas intrigantes sobre una máquina que muchos creen que superó a Chuck Yeager y su Bell X-1 para convertirse en el primer caza que rompió la barrera del sonido.

Lo que no se puede discutir es que el F-86 Sabre fue el primer avión de combate de ala barrida de la USAAF, y rápidamente se convirtió en un elemento muy querido al entrar en combates de perros con el MiG-15 soviético. Sin embargo, el desarrollo del avión comenzó en 1945 y el vuelo inaugural tuvo lugar el 1 de octubre de 1947 con el nombre de XF-86.

P-86 Front View

El primer modelo del F-86 estaba equipado con un motor J35-C-3 fabricado por Chevrolet que tenía un empuje de 4.000 libras. Las primeras versiones del jet mostraban muchas características impresionantes: su alta velocidad era de 618 mph a 14.000ft, su velocidad de ascenso era de 4000fpm. El Sabre empequeñecía las capacidades de los anteriores cazas estadounidenses, incluido el legendario P-51 de hélice, cuya velocidad máxima era de sólo 440 mph en comparación. En su tercera producción, el Sabre había sido equipado con un nuevo motor J47-GE-13 fabricado por Allison, que tenía un empuje de 5.200 libras. Todos los F-86 Sabre tenían un techo de servicio de más de 45.000 pies.

Una de las características más emblemáticas del F-86 era su ala barrida de 35 grados. Al ser el primer caza de ala barrida de Estados Unidos, sus diseños aprovechaban los datos aerodinámicos robados a Alemania, que demostraban que los aviones de ala barrida podían controlarse a números de Mach mucho más altos que los de ala recta. Esto se debía a que las alas de barrido permitían retrasar los efectos de la compresibilidad del aire a altas velocidades subsónicas.

Como resultado, ha habido controversia en torno a este caza, ya que algunos entusiastas de la aviación afirman que fue, de hecho, el primer avión a reacción que rompió la barrera del sonido cuando entró en picado durante uno de sus primeros vuelos. Esto ocurrió sólo unos meses antes de que Chuck Yeager lograra romper la barrera del sonido en el X-1. Como el logro del Sabre nunca fue registrado o confirmado oficialmente, Yeager mantiene el récord hasta el día de hoy. Sin embargo, aunque el ala barrida permitía el éxito a altas velocidades, presentaba problemas de estabilidad a bajas velocidades. Para combatirlo, los diseñadores añadieron listones automáticos en el borde de ataque del ala, lo que resolvió el problema de la estabilidad.
f-86 sketch
El F-86 Sabre es más conocido por su dominio del MiG-15 de fabricación rusa durante la Guerra de Corea. Aunque quizás sea inferior al MiG-15 sobre el papel, el Sabre demostró una capacidad impresionante durante los combates aéreos, lo que le permitió participar en algunas de las primeras batallas entre aviones de la historia. El Sabre estaba armado con seis ametralladoras M-3 del calibre 50 en el morro, justo al lado de la toma de aire del avión.

Se beneficiaba de la nueva tecnología de visor de armas asistido por radar, que requería que el piloto mantuviera el punto de mira en un objetivo durante un solo segundo. Desde el momento en que el piloto fijaba la mira, se liberaba del complicado problema de ajustar el alcance del objetivo durante el combate activo. Como el F-86 fue el primer caza nocturno que llevaba un solo piloto y tenía un solo motor, se consideró revolucionario. De hecho, el sistema de control de fuego era tan automático que un segundo piloto era superfluo e innecesario. El vientre del avión albergaba 24 cohetes aire-aire "Mighty Mouse" de 2,75 en una vaina que se bajaba para disparar, y que luego se volvía a retraer rápidamente para no perjudicar las características de velocidad y manejo del avión.

Aunque el F-86 Sabre mostraba unas capacidades apasionantes, a todas luces debía ser inferior al MiG-15 en sus habilidades de combate aéreo y de combate. El avión se diseñó específicamente para combatir la amenaza de los MiG, en lugar de incorporar un diseño exclusivamente propio. Era incapaz de realizar las maniobras más agudas del MiG-15 y, en general, incorporaba unas especificaciones menos impresionantes; sin embargo, de alguna manera, salió airoso, con muchas más muertes de aviones enemigos que las del MiG-15 durante la Guerra de Corea.
f-86 in flight

Los primeros Sabres que llegaron a Corea aterrizaron el 13 de diciembre de 1950, y la primera acción contra los amenazantes MiG-15 tuvo lugar cuatro días después. Algunos han atestiguado que su éxito no se debió al avión en sí, sino a las habilidades de los propios pilotos, que a menudo eran veteranos de la Segunda Guerra Mundial. Uno de los primeros pilotos en derribar un MiG-15 de fabricación soviética fue el teniente coronel Bruce Hinton.

Él y su vuelo de cuatro Sabres atrajeron a un vuelo de MiGs a un combate aéreo simulando las características de vuelo del menos capaz F-80 Shooting Star. Los soviéticos cayeron en la trampa y empezaron a entablar hostilidades con lo que creían que eran aviones inferiores. Sin embargo, obtuvieron más de lo que esperaban cuando Hinton y sus compañeros de ala resultaron estar pilotando el F-86 Sabre.

Hinton giró y disparó con sus ametralladoras de calibre 50 montadas en el morro, comprometido a derribar el MiG-15 y a hacer llover fuego sobre él hasta que no fuera más que una llama que caía del cielo. El F-86 Sabre llegó a obtener una proporción de muertes de 10:1 sobre el MiG-15. Al final de la Guerra de Corea, el F-86 Sabre había destruido casi 800 MiG-15. En comparación, menos de 80 Sabres habían sido derribados por el MiG.

Sabre flight

Al F-86 Sabre se le atribuyen muchas "primicias". La variante F-86F del avión se convirtió en el primer Sabre en llevar una bomba nuclear de 1.200 libras bajo su ala de babor. Para poder lanzar un arma tan peligrosa sin sufrir daños, el Sabre estaba equipado con un sistema de bombardeo a baja altura (LABS), que le permitía escapar de la inminente explosión nuclear.

Varios modelos del F-86 batieron récords mundiales de velocidad durante seis años consecutivos, ganando numerosos trofeos Bendix del National Aircraft Show y estableciendo cinco récords oficialmente documentados. Fue el primer avión de ala barrida de la flota de la USAAF y el primer caza capaz de combatir con un solo piloto. A pesar de que las probabilidades estaban en su contra, el F-86 Sabre fue sin duda el caza estadounidense más emblemático de la época de la Guerra de Corea.

sabre front view

Todas las imágenes: Departamento de Defensa de EE.UU.