Informe provisional sobre la pérdida del F-35B en el HMS Queen Elizabeth

El Ministerio de Defensa británico publicó el 8 de septiembre un informe provisional sobre la pérdida del F-35B Lightning II ZM152 '018' en el HMS Queen Elizabeth (R 08) el 17 de noviembre de 2021.

RAF F-35B on HMS Queen Elizabeth
Lockheed Martin F-35B Lightning II ZM152 ‘018’ operated by 617 ‘Dambusters’ Squadron on board HMS Queen Elizabeth on August 24, 2021. This was the aircraft which crashed on November 17, 2021 MOD Crown Copyright/LPhot Unaisi Luke

Como se informó ampliamente en su momento, mientras era operado por el Escuadrón 617 'Dambusters' de la Real Fuerza Aérea y realizaba operaciones de vuelo rutinarias desde el portaaviones en el Mar Mediterráneo oriental, el avión se estrelló en aguas internacionales, poco después de despegar del buque. El piloto se eyectó utilizando el asiento eyector Martin-Baker US16E de la aeronave y regresó sano y salvo al portaaviones. Esta fue la primera pérdida de un F-35B del Reino Unido. El informe confirma las especulaciones que se hicieron en su momento de que se había dejado accidentalmente una pieza en blanco del motor en una de las tomas, lo que provocó la pérdida de potencia.

El informe provisional del Director General de la Autoridad de Seguridad de la Defensa, se completó el 23 de junio de 2022, pero no se hizo público hasta el 8 de septiembre y fue el siguiente

Se está llevando a cabo una investigación de servicio sobre el accidente del F-35B ZM152 en el HMS Queen Elizabeth el 17 de noviembre de 2021. Este informe provisional contiene los hechos que se han determinado hasta el momento de su publicación. Se publica para informar a la cadena de mando militar, a la industria de la aviación y al público de las circunstancias generales de este accidente y debe considerarse provisional y sujeto a modificaciones o correcciones si se dispone de pruebas adicionales. La investigación del servicio sigue en curso en este momento; el informe completo se publicará una vez terminado.

Todas las horas son locales (UTC + 2 horas). Aunque la investigación sobre el accidente del F-35B del 17 de noviembre de 2021 está en curso, el Grupo de Investigación del Servicio confía ahora en que la causa no estuvo relacionada con un problema técnico de la aeronave, sino que muy probablemente fue causada por factores humanos, organizativos y de procedimiento. El 17 de noviembre de 2021, el HMS Queen Elizabeth (QNLZ) estaba operando en el Mediterráneo oriental a los seis meses de su despliegue inaugural del Carrier Strike Group, la Operación Fortis.

Las aeronaves F-35B del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos habían iniciado sus operaciones de vuelo a las 0630hts y dos F-35B del Reino Unido, del 617 Squadron (Sqn), estaban programados para despegar a las 1145hrs. El avión principal, ZM152, se dirigió a la pista para el lanzamiento a las 1137 horas. La aeronave se convirtió en modo de despegue corto y, bajo la dirección del capitán de la cubierta de vuelo, el piloto llevó a cabo comprobaciones de funcionamiento del motor, confirmó que todas las indicaciones del motor eran normales, seleccionó la potencia de despegue, 97% de solicitud de empuje del motor (ETR), y soltó los frenos.

El piloto informó de que la aceleración inicial era normal, pero que luego disminuía. Al comprobar los indicadores del motor descubrieron que la potencia era baja, con un 74% de ETR. El piloto seleccionó entonces el máximo (100% ETR) pero el motor continuó entregando una potencia inferior a la esperada. Debido a la baja velocidad resultante del ZM152, el piloto intentó abortar el despegue pero no pudo detener la aeronave antes del final de la rampa y se eyectó. La eyección tuvo éxito, el paracaídas se desplegó y el piloto aterrizó en la cabina de vuelo sufriendo sólo heridas leves. La aeronave impactó en el mar y se vio que estaba a flote pasando por la banda de babor del barco antes de que se hundiera posteriormente.

El ZM152 voló por última vez el 13 de noviembre de 2021 y no requirió ninguna actividad de mantenimiento antes de la preparación de su vuelo el 17 de noviembre de 2021. Durante el día anterior al accidente, el QNLZ transitó por el Canal de Suez en su pasaje de regreso a casa. Como medida de seguridad para ese pasaje, todos los F-35B de la cubierta de vuelo tenían instalado el Red Gear. El Red Gear, que incluía los espacios de admisión del motor, estaba diseñado para proteger de la entrada de objetos extraños. Esa noche, el personal de ingeniería del escuadrón 617 revisó el ZM152 para prepararlo para el vuelo del día siguiente.

El mantenimiento del ZM152 se encomendó a dos ingenieros que comenzaron su turno a las 19:00 horas. El primer ingeniero llevó a cabo su parte del servicio poco después de las 21:30 horas y lo completó a más tardar a las 23:00 horas. Después de una comida a mitad de turno, el segundo ingeniero comenzó su trabajo a las 00.30 horas. Durante el período intermedio hubo una tormenta eléctrica alrededor del barco. Cuando el segundo ingeniero llegó a la aeronave para realizar su parte del servicio y en todas las inspecciones posteriores de la aeronave antes del vuelo, no se vieron los espacios en blanco de admisión. Durante sus tareas individuales, los ingenieros retiraron algunos elementos del Red Gear, pero no se requirió ninguna anotación en el registro técnico de la aeronave al colocarlos o retirarlos. Existía un procedimiento de contabilidad local, pero no se utilizó para el montaje y desmontaje masivo del Red Gear durante el tránsito por Suez. No se llevó a cabo ninguna reunión antes del vuelo para asegurarse de que se había retirado todo el equipo rojo.

Antes del hundimiento, se observó que la toma de aire izquierda flotaba fuera de los restos del ZM152 y posteriormente fue confiscada. Se montó una operación de salvamento y la aeronave fue localizada y recuperada con éxito en el Reino Unido.

Causa

Tras el análisis del Registrador de Datos de Vuelo por parte del fabricante y habiendo completado una Revisión de Aeronavegabilidad independiente, el Panel no ha identificado ningún problema técnico con la aeronave. El Panel opina que es casi seguro que una pieza en blanco de la entrada del motor permaneció dentro de la entrada del motor en el momento del despegue, causando una restricción en el flujo de aire al motor de tal manera que no pudo generar suficiente potencia para el despegue.

Conclusión

Sobre la base de las pruebas obtenidas, el Grupo está seguro de que el principal factor causal del suceso fue que la pieza de admisión izquierda permaneció en la aeronave antes del despegue, reduciendo la potencia del motor. Lo más probable es que esto se debiera a una combinación de factores humanos, organizativos y de procedimiento. No obstante, la investigación sigue buscando un nivel de pruebas que permita abordar otras líneas de investigación sobre una serie de posibles causas. El Grupo se está centrando en los posibles mecanismos de movimiento de la pieza en bruto de admisión y en las comparaciones de los procedimientos de servicio del Reino Unido con otras naciones que operan con el F-35.

De acuerdo con su mandato, la investigación del servicio sigue examinando otros factores, como el diseño de los equipos, los recursos de personal, la gestión de la fatiga, la garantía de calidad y la gestión posterior al suceso, con el fin de identificar cualquier lección relevante que pueda evitar que se repita y mejorar la seguridad aérea.