La Armada estadounidense recibe el primer TH-73A

El primer helicóptero de entrenamiento TH-73A operativo fue entregado formalmente a la Marina de los Estados Unidos el 10 de junio durante una ceremonia celebrada en las instalaciones de AgustaWestland Philadelphia Corporation (Leonardo) en Filadelfia, Pensilvania.

Esta entrega marca un hito importante en el programa del Sistema Avanzado de Entrenamiento de Helicópteros (AHTS) de la Armada, a través del cual el TH-73A fue seleccionado para reemplazar los envejecidos helicópteros de entrenamiento Bell TH-57B/C Sea Ranger, que entraron en servicio inicialmente a finales de la década de 1960. La Marina estadounidense empleará finalmente 130 TH-73A, y las entregas continuarán hasta 2024, antes de la jubilación prevista del TH-57B/C en 2025. La nueva plataforma está destinada a superar las carencias de capacidad del Sea Ranger.

First TH-73A delivered to US Navy 10-06-21 [Leonardo Helicopters]
A TH-73A training helicopter flies over AgustaWestland Philadelphia Corporation's (Leonardo's) production facility in Philadelphia, Pennsylvania. The remaining 129 examples for the US Navy will also be manufactured at this site. Leonardo Helicopters 

El vicealmirante Kenneth Whitesell, comandante de las Fuerzas Aéreas Navales de EE.UU., dijo: "El TH-73A será fundamental para proporcionar un entrenamiento de mayor fidelidad a nuestros futuros aviadores de ala rotatoria y tiltrotor para la marina, el cuerpo de marines y la guardia costera. La tecnología de vanguardia y la aviónica avanzada del [AHTS] permitirán una transición más fluida de la aeronave de entrenamiento a la aeronave de flota, lo que a su vez permite centrarse más en el desarrollo y el entrenamiento de combate de alto nivel".

Un contrato inicial para el TH-73A, que cubría los primeros 32 helicópteros, fue adjudicado al fabricante el 13 de enero de 2020. El 12 de noviembre de 2020 se firmó un segundo contrato, que ejerció opciones para otros 36 ejemplares, con lo que el número total de pedidos en firme hasta la fecha asciende a 68. La plataforma se basa en la variante con certificación de reglas de vuelo por instrumentos (IFR) del avión comercial AW119Kx de AgustaWestland (ahora Leonardo Helicopters), que ha sido convenientemente modificado para cumplir con los requisitos de entrenamiento de la Marina estadounidense.

TH-73A handover to the US Navy on 10-06-21 [Leonardo]
The formal handover ceremony for the first US Navy TH-73A took place at the AgustaWestland Philadelphia Corporation (Leonardo) production facility in Philadelphia on June 10, 2021. Leonardo

La retirada de su predecesor, el TH-57B/C Sea Ranger, comenzará en el año fiscal 2022 (FY22), y su finalización está prevista para 2025. Los nuevos helicópteros TH-73A asegurarán a la Armada la capacidad de entrenar a varios cientos de estudiantes de aviación al año para el Jefe de Entrenamiento de Aviación Naval (CNATRA) en la Estación Aérea Naval (NAS) Whiting Field en Milton, Florida. El primer TH-73A será transferido a NAS Whiting Field para ser utilizado por el Ala Aérea de Entrenamiento 5, tras las inspecciones finales del Departamento de Defensa de los Estados Unidos (DoD).

Durante este año natural, está previsto que la US Navy reciba un total de 32 TH-73A. Las nuevas plataformas de entrenamiento se alojarán inicialmente en un hangar temporal en NAS Whiting Field, y la construcción de un nuevo mantenimiento de helicópteros comenzará en 2023.