La desconocida economía de la aviación vale 14 millones de libras

¿Se ha preguntado alguna vez por qué algunas compañías aéreas pueden operar vuelos baratos a destinos poco conocidos y seguir obteniendo beneficios? Es porque hay un aspecto relativamente desconocido del sector de la aviación que les ayuda a hacerlo...

Para que una compañía aérea obtenga beneficios, un vuelo debe alcanzar un determinado factor de carga. Cada compañía tiene su propio punto de equilibrio en función de su base de costes, que suele estar formada por gastos fijos y variables.

easyJet A319 Luton
The UK's busiest domestic route connects London to Edinburgh. Both British Airways and easyJet operate this service and flew 3.4 million passenger in 2016. Aviation Image Network/Simon Gregory 

La Asociación Internacional de Transporte Aéreo (IATA) calcula que el punto de equilibrio medio de las compañías europeas se sitúa en torno al 79%, lo que significa, de forma muy sencilla, que hay que llenar más del 79% de las plazas para que un operador obtenga beneficios.

IATA Load Factors

En el caso de las conexiones de alta demanda, como Londres-Edimburgo, no debería ser un problema conseguirlo en todos los vuelos, pero ¿qué ocurre con las rutas de demanda relativamente baja, como Glasgow-Barra en las Hébridas Exteriores de Escocia?Si se dejara a la economía de mercado hacer lo suyo, la ruta probablemente no existiría, y si existiera, el coste del billete sería astronómico.

Loganair Twin Otter
Scotland's Loganair uses de Havilland Canada DHC-6 Twin Otters to serve the Glasgow-Barra route. Flickr Commons/Vernon Harvey 

Por ello, este servicio -junto con otros 21 en el Reino Unido- está designado como Obligaciones de Servicio Público (OSP). Esto significa que han sido identificadas por los gobiernos locales como de vital importancia para las personas que viven y trabajan en las zonas a las que sirven.

Top 10 PSO Routes 2018

Las rutas OSP existen principalmente porque su explotación sería inviable desde el punto de vista financiero para las compañías aéreas. Una vez que el gobierno ha aprobado las conexiones, se sigue un proceso de licitación y se selecciona una compañía aérea específica para operar los servicios. El papel de la OSP es entonces compensar a la empresa para garantizar que siga obteniendo un "beneficio razonable" de la ruta.

Hebridian
Hebridean Air Services operates four PSO routes from Oban Airport. Geograph Commons/The Carlisle Kid

Por lo general, los vuelos internacionales no se benefician del régimen de OSP, principalmente porque la idea del programa es conectar a los ciudadanos de un país con el resto de su nación.

Uno de los mayores ejemplos en el Reino Unido es el enlace de Cardiff a Anglesey operado por Eastern Airways. Durante 2018, la compensación total recibida fue de unos 1,84 millones de libras, lo que se puede desglosar en unas 103 libras por pasajero, por vuelo.

No se puede exagerar la importancia de esta ruta: conecta el norte y el sur de Gales y es una alternativa más rápida a la conducción. Con un precio de billete de ida y vuelta de 37 libras, la cantidad necesaria para obtener beneficios es completada por el gobierno para garantizar que esta conexión pueda ser asequible para aquellos que necesitan utilizarla.

Eastern Airways
Eastern Airways has typically used a British Aerospace Jetstream 41 for the Cardiff-Anglesey service. Wikimedia Commons/Alan Wilson

En el otro extremo del espectro, algunos servicios tienen tan poca gente que los utiliza, que la contribución gubernamental por pasajero es bastante grande. Por ejemplo, la ruta de Tingwall a Fair Isle tuvo una contribución por pasajero de 956 libras durante 2018.

Más recientemente, las rutas de OSP han salido a la luz tras el colapso de Flybe, que operaba el servicio de Newquay a Londres/Heathrow. La aerolínea de bandera británica British Airways intervino para prestar el servicio en virtud de la normativa de OSP y el ayuntamiento le concedió un contrato de emergencia, por valor de 877.596 libras sin IVA, para operar los servicios a la localidad de Cornualles durante un periodo de siete meses.

BA A319
British Airways operates the London/Heathrow-Newquay flight using an Airbus A319. Aviation Image Network/Simon Gregory

La diferencia con las OSP típicas es que se les pagará este dinero incluso si los vuelos son rentables. Por lo general, las contribuciones sólo se realizan si no se ha generado un "beneficio razonable".

El importe total de la compensación para las 22 rutas de las OSP del Reino Unido ascendió a 14 millones de libras en 2018.

De forma muy parecida al programa de Servicio Aéreo Esencial (EAS) en Estados Unidos, las rutas de la Obligación de Servicio Público son un salvavidas vital para las muchas personas que viven en zonas rurales del Reino Unido donde el tamaño de la población no justifica un servicio aéreo.

Sin financiación, muy pocas de estas conexiones sobrevivirían.