La historia operativa del Vulcan XH558

Resultó ser el gigante amable en el corazón de la Guerra Fría a pesar de tener intenciones mucho más serias. Esta es la historia del XH558, uno de los aviones británicos más queridos y añorados...

El Avro Vulcan XH558 se convirtió en el último bombardero Vulcan en condiciones de volar y fue bautizado como Spirit of Great Britain. Al repasar su historia operativa, no es difícil entender por qué este nombre era especialmente adecuado para el bombardero. Aunque dejó de volar a finales de octubre de 2015, el último de un tercio de los icónicos bombarderos V todavía puede realizar recorridos de motor y taxis que -como resultado- permiten al equipo del Vulcan to the Sky Trust mantener realmente viva su esencia.

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XH558 en un vuelo de prueba en 1960

El Spirit of Great Britain, o XH558, realizó su primer vuelo el 25 de mayo de 1960. Al despegar de la pista del aeródromo de Woodford, en el Gran Manchester, el piloto y la tripulación desconocían lo legendaria que sería esta aeronave y que, de hecho, estaban a bordo de lo que sería una pieza de la historia. El 1 de julio de 1960, el bombardero sería entregado a la RAF de Waddington, en Lincolnshire, donde pasaría los siguientes ocho años de su vida volando con la Unidad de Conversión Operativa nº 230.

Sin embargo, casi inmediatamente después de que el XH558 llegara a Waddington, la unidad se trasladó a la RAF Finningley, en South Yorkshire. De nuevo, se trasladó y pasó la mayor parte de los siguientes 10 años con la 230 OCU. Durante este tiempo, su función principal fue ayudar en la formación de pilotos. Tras su estancia de ocho años en South Yorkshire, el XH558 se trasladó de nuevo a Waddington, donde prestó servicio operativo con unidades del Ala Waddington. Como parte de la Fuerza V del Mando de Bombarderos de la RAF, encargada de proporcionar el método de disuasión nuclear estratégica del Reino Unido, los escuadrones 44, 50 y 101 estaban equipados con Avro Vulcan capaces de transportar varias armas nucleares en caída libre.

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XH558 con el vuelo de exhibición del Vulcan en 1993

En 1979, la flota de 136 Avro Vulcans se consideraba obsoleta en comparación con las nuevas tecnologías que avanzaban. Aunque se había adelantado mucho a su tiempo cuando completó su primer vuelo, ahora estaba más claro que otras innovaciones de la aviación estaban empezando a dejar atrás al Vulcan. El XH558 se convirtió en una variante de avión cisterna en 1982 en un intento de mitigar la escasez de aviones cisterna que se estaba sintiendo en toda la Royal Air Force en medio de la guerra de las Malvinas. Todavía no se habían fabricado aviones cisterna aire-aire más nuevos, pero eran necesarios. Como resultado, el XH558 y cinco de sus homólogos fueron convertidos para desempeñar esta función antes de ser retirados del servicio definitivamente en septiembre de 1984.

Al igual que muchos aviones de la época que sufrieron el mismo destino, el XH558 -junto con muchos otros Vulcans completos- fue asignado a tareas de exhibición en exposiciones aéreas estáticas en todo el mundo. El propio XH558 fue seleccionado para volver a sus raíces en Waddington, donde permaneció en el Vuelo de Exhibición Vulcan de la RAF para que todos se maravillaran de su enormidad. Cuando la unidad se disolvió en 1993 debido a los recortes presupuestarios, el Spirit of Great Britain volvió a quedarse sin propósito. Había sido el último Vulcan en servicio operativo, en parte debido a la considerable cantidad de tiempo que había pasado en tierra tras un accidente en 1975.

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El equipo del Vulcan Display Flight, Waddington, 1992

El Spirit of Great Britain fue adquirido por la familia Walton a principios de la década de 1990. Tras años de vuelos públicos en tierra, se creó el Vulcan to the Sky Trust con la esperanza de que el XH558 volviera a volar. Gracias a las aportaciones del Heritage Lottery Fund, en 2005 se iniciaron los trabajos para devolver al gigante su antiguo esplendor, y en 2007 volvió a surcar los cielos. Seguiría volando con el Vulcan to the Sky Trust durante ocho años, antes de cesar toda actividad de vuelo en octubre de 2015. Cuando se retiró del vuelo, el XH558 había sumado más de 7.000 horas de vuelo. Ahora, se mantiene en condiciones de rodaje en el aeropuerto Robin Hood de Doncaster, donde será el centro de atención para que las nuevas generaciones de aviadores e ingenieros aeroespaciales vengan a maravillarse con su gloria.

Display flight
El Vulcan Display Flight se disolvió en 1993 debido a los recortes en materia de defensa.

Para saber más sobre el Vulcan to the Sky Trust, visitehttps://vulcantothesky.org/

Vulcan to the Sky Trust