La Marina de EE.UU. desarrolla un UAS para misiones de reabastecimiento de buques de carga

La División de Aeronaves del Centro de Guerra Aérea Naval (NAWCAD) recibió a finales de octubre un prototipo de sistema de aeronave no tripulada (UAS), que se utilizará para demostrar el transporte de carga de largo alcance de barco a barco y de barco a tierra.

Anunciada por el Mando de Sistemas Aéreos Navales (NAVAIR) el 9 de noviembre, la plataforma comercial está siendo evaluada por el personal de NAWCAD en la Estación Aérea Naval (NAS) de Patuxent River, Maryland. Conocido como Blue Water Maritime Logistics UAS, el sistema también está siendo adaptado para ajustarse a los requisitos establecidos por el Military Sealift (MSC) y el Fleet Forces Command (FFC) de la US Navy. NAWCAD buscaba un UAS que pudiera transportar de forma autónoma una carga útil de 20 libras a un buque en movimiento a distancias de hasta 25 millas sin repostar.

El UAS Blue Water Maritime Logistics fue entregado a la unidad residente de pruebas de UAS de NAS Patuxent River, el Escuadrón de Pruebas y Evaluación Aérea (UX) 24. La entrega marcó el inicio de la formación civil y militar y el desarrollo del sistema para satisfacer mejor los requisitos del MSC antes de las pruebas con la flota de la US Navy en el Océano Atlántico a lo largo de 2021.

Blue Water Maritime Logistics UAS [US Navy]
An autonomous UAS, known as the Blue Water Maritime Logistics UAS, conducts a demonstration flight over NAS Patuxent River, Maryland, on November 4, 2020. US Navy

Bill Macchione, jefe del proyecto Blue Water de NAWCAD, declaró: "Este requisito es diferente de otros requisitos de carga que los minoristas en línea, como Amazon, están explorando. El transporte de carga naval requiere vehículos que puedan operar con éxito en entornos difíciles que incluyen fuertes vientos, aguas abiertas y cabeceo de buques en el mar."

NAVAIR afirma que los datos históricos de los informes de bajas de la Armada muestran que los buques de guerra "que pasan a un estado no apto para misiones o parcialmente apto para misiones a menudo lo hacen debido a problemas relacionados con la logística." Añade que el 90% de las entregas a estos buques son logísticas, con carga que pesa menos de 50 libras. Los aviones tácticos, como el helicóptero Sikorsky H-60 y el rotor basculante Bell Boeing V-22 Osprey, cubren actualmente estas misiones.

"Reconociendo el coste y la ineficacia de utilizar estas aeronaves en misiones que podrían ser completadas por UAS de tamaño Grupo-3, el MSC recurrió a NAWCAD para demostrar la capacidad de un vehículo autónomo para volar estas misiones logísticas", explicó NAVAIR.

NAWCAD solicitó a la industria la demostración de plataformas comerciales potencialmente viables y analizó 65 plataformas diferentes antes de seleccionar dos sistemas que se consideraron suficientemente avanzados para cumplir parcialmente los requisitos.

Macchione añadió: "Planificamos la demostración durante el primer Ejercicio de Prueba de Tecnología Naval Avanzada de NAWCAD en 2019 porque queríamos probar los sistemas en un entorno realista y simulado de despliegue avanzado". Los ingenieros y pilotos de NAWCAD observaron y proporcionaron [evaluaciones] navales honestas basadas en qué sistema era más fácil de operar y mantener, tenía un diseño sólido y requería [la] menor modificación para la misión."

Fabricado por Skyways, con sede en Austin (Texas), el UAS Blue Water Maritime Logistics fue seleccionado por ser el que mejor cumplía los requisitos de tamaño, capacidad de carga y autonomía necesarios para funcionar en un entorno marítimo. La plataforma también permitía a NAWCAD realizar pruebas incrementales con tecnologías de apoyo que le ayudarían a seguir cumpliendo los requisitos establecidos por el MSC.

"NAWCAD tiene la intención de trabajar con el contratista para crear un mejor ajuste con el entorno en el que potencialmente podría operar. Estamos entusiasmados con la idea de empezar a trabajar en innovaciones como las alas plegables para un mejor manejo y almacenamiento del buque, un sistema de propulsión dual que funcione tanto con electricidad como con JP-5 [combustible], una capacidad de carga interna frente a una externa y un sistema de identificación por radiodifusión de vigilancia dependiente automática", explicó Macchione.