La USAF contrata a Exosonic para desarrollar el UAV supersónico "Red Air

La Fuerza Aérea de Estados Unidos (USAF) ha concedido a Exosonic un contrato de Investigación de Innovación de Pequeñas Empresas (SBIR) directo a la fase II para desarrollar un demostrador de vehículo aéreo no tripulado (UAV) supersónico de bajo brazo que podría utilizarse para apoyar las operaciones de entrenamiento del adversario aéreo (ADAIR).

La empresa estadounidense de transporte supersónico de bajo auge anunció que había recibido este contrato el 7 de octubre, añadiendo que fue concedido por el programa AFWERX del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (AFRL). Este contrato se gestionará en colaboración con el Mando de Combate Aéreo (ACC) y la Dirección de Transporte Aéreo Presidencial y Ejecutivo de la USAF. Ni la USAF ni Exosonic han revelado el valor de este contrato SBIR, pero está previsto que este periodo de contratación dure 15 meses.

Exosonic afirma que este UAV supersónico de baja potencia se desarrollará para ayudar a la misión de entrenamiento de pilotos de la USAF, "actuando como un caza adversario casi similar para desafiar a los pilotos de caza en el entrenamiento de vuelo en vivo". Añade que la USAF es incapaz de producir eficientemente nuevos pilotos de caza completamente entrenados debido a los limitados presupuestos de entrenamiento y a la escasez de pilotos.

Exosonic low boom supersonic UAV ADAIR demonstrator concept image [Exosonic]
An artist's digital rendering depicting what Exosonic's low boom supersonic UAV would look like in operational USAF service. The platform is being designed as a low-cost solution for conducting adversary air training operations and reducing the wear-and-tear on manned fighters that currently facilitate this role. Exosonic

"Como resultado, un número limitado de pilotos de caza están recibiendo la formación necesaria para estar preparados para defender a nuestro país contra adversarios casi iguales", dijo la compañía.

El UAV supersónico de baja potencia de Exosonic, actualmente sin nombre, se desarrollará en un intento de mitigar este problema y se pretende que sirva como adversario simulado o plataforma "Red Air" que se utilizará para estresar a los pilotos de cazas en ejercicios de entrenamiento de vuelo en vivo. Aunque no se ha revelado mucho sobre el nuevo UAV, la compañía ha dicho que estará equipado con una variedad de cargas útiles y sensores.

La plataforma permitirá a la USAF llevar a cabo operaciones de entrenamiento ADAIR a una fracción del coste requerido por las soluciones de entrenamiento ADAIR en vivo existentes. Su introducción también ayudaría a reducir el desgaste de los aviones de combate operativos de la USAF -que actualmente se utilizan para apoyar el entrenamiento de agresores- y permitiría a los pilotos de caza centrar su tiempo en el vuelo de misiones de entrenamiento en el aire azul, en lugar de servir de enemigo a sus homólogos.

Este UAV supersónico de baja potencia también demostrará tecnologías que serán directamente relevantes para el desarrollo por parte de Exosonic de un avión supersónico silencioso, además de construir una vía de ingresos a corto plazo. "La empresa tiene previsto reinvertir los beneficios de las ventas del UAV para financiar futuros desarrollos de productos supersónicos, como el avión de pasajeros", añadió Exosonic.

Norris Tie, director general de Exosonic, dijo: "El trabajo con el UAV supersónico es fundamental para la estrategia de nuestra empresa debido a lo mucho que aprenderemos sobre el diseño, la fabricación y el mantenimiento de aviones supersónicos con nuestros primeros productos UAV. El UAV también es importante para la longevidad de nuestra empresa.

"Proporcionará beneficios que podremos canalizar de nuevo a nuestra empresa y dará a los inversores, proveedores y clientes la confianza de que podemos lanzar aviones supersónicos al mercado antes de que nadie tenga que hacer una inversión multimillonaria", añadió.

Además de trabajar con la USAF en este proyecto, Exosonic también está trabajando con los contratistas gubernamentales "Red Air" para entender cómo se puede mejorar la formación de los pilotos de ADAIR. En octubre de 2019, la USAF seleccionó a varias empresas para proporcionar a su Fuerza Aérea de Combate (CAF) un entrenamiento regular de ADAIR en virtud de un contrato combinado no superable de 6.400 millones de dólares.

Al comentar el desarrollo de un UAV supersónico de bajo auge, Jim DiMatteo -director de comunicaciones y piloto de F-5 ADAIR con Tactical Air Support- añadió: "Tactical Air Support está entusiasmado al ver una plataforma emergente de UAV supersónico que puede operar conjuntamente con un adversario pilotado por contrato como el F-5 Advanced Tiger de Tactical Air Support. Estas capacidades ampliadas mejorarán significativamente el entrenamiento de las fuerzas azules [del Departamento de Defensa de EE.UU.] a un coste reducido."