Las historias más increíbles del B-17

A menudo fue eclipsado por los cazas a los que se enfrentó, pero el B-17 fue el centro de muchas historias increíbles. Aquí hay cinco de las más notables

5. La bestia Belle

Los miembros de la tripulación del "Memphis Belle" vieron por primera vez su flamante B-17F-10-BO en Bangor, Maine, en septiembre de 1942. El B-17 se haría famoso por ser el primer bombardero de la Octava Fuerza Aérea que completó 25 misiones de combate sobre la Europa ocupada sin que ningún tripulante muriera y regresara a los Estados Unidos. En los tres primeros meses de salidas de "Belle" desde Bassingbourn, el 80% del grupo de bombarderos del que formaba parte fue derribado.

El "Belle" participó en algunas de las incursiones más peligrosas de la guerra, cuando la Luftwaffe todavía tenía una superioridad de cazas y las defensas del régimen nazi eran fuertes. Fue acribillada a balazos, destrozada por el fuego antiaéreo y, en cinco ocasiones distintas, se le estropeó uno de sus motores. Pero siguió adelante, enfrentándose a Messerschmitts y Focke-Wulfs una y otra vez y absorbiendo sus cañones sin inmutarse. El período más largo que el B-17 estuvo fuera de servicio fue de cinco días, cuando las dificultades de transporte retrasaron la sustitución de un ala.

Durante sus 25 misiones de combate, los artilleros del "Belle" destruyeron ocho cazas enemigos, pero probablemente también destruyeron otros cinco y dañaron al menos una docena más. Su tripulación lanzó más de 60 toneladas de bombas sobre Francia, Alemania y Bélgica, derribando depósitos de suministros, estaciones de ferrocarril, fábricas de aviones y diversas bases militares. Aunque los miembros de la tripulación del "Memphis Belle" recibieron 51 condecoraciones, sólo se concedió un Corazón Púrpura al artillero de cola John Quinlan. Todos los miembros de la tripulación recibieron la Cruz de Vuelo Distinguida y la Medalla Aérea con tres hojas de roble por su servicio durante la guerra. El "Memphis Belle" se convirtió en un símbolo de esperanza y éxito para muchos pilotos de B-17.

Memphis Belle
The crew of the B-17 Flying Fortress 'Memphis Belle' is shown at an air base in England after completing 25 missions over enemy territory on June 7, 1943. Source: DVIDS

4. Contra viento y marea

El 1 de febrero de 1943, el teniente Kendrick Bragg y la tripulación del "All American" recibieron órdenes de atacar varios puertos marítimos controlados por los alemanes. A pesar de estar bajo el fuego de la artillería enemiga, la operación fue un éxito. La tripulación comenzó a girar su B-17 hacia casa cuando se encontró con una formación de cazas Messerschmitt Me 109 alemanes.

El "All American" se defendió de los Me 109 disparando desde su torreta de morro. La tripulación vio cómo sus balas alcanzaban al Me 109, que ahora realizaba maniobras evasivas. Sin embargo, antes de que pudiera completar un movimiento, el piloto alemán fue incapacitado por el B-17. El Me 109, sin piloto que lo controlara, atravesó el fuselaje trasero del "All American". Le hizo un corte en el metal y le arrancó el estabilizador horizontal izquierdo. Bragg intentó todo lo que se le ocurrió para impedir que el B-17 subiera, que era lo único que quería hacer. Usando una inmensa presión, fue capaz de mantener el avión en línea recta. Los B-17 situados a los lados del "All American" permanecieron a su lado, escoltando al bombardero dañado a través del territorio enemigo. Finalmente, Bragg y su tripulación llegaron al aeródromo para aterrizar.

Tras lanzar tres bengalas de emergencia, realizó una larga y cuidadosa aproximación a la pista. Las ruedas delanteras tocaron el suelo y la cola se arrastró, deteniendo el bombardero. Bragg había aterrizado el "All American" contra todo pronóstico.

All American
B-17 All American, 414th BS, 97th BG, after landing at Biskra Airfield, Algeria, February 1 1943. Source: DVIDS

3. Con un giro y una oración

La tripulación del "Tail End Charlie" partió en su B-17 a las 7:45 de la mañana del 11 de enero de 1944, sin saber que esta misión de combate iba a dar lugar a un acontecimiento que hasta entonces se creía incapaz de realizar el avión.

Tras soltar su carga de bombas poco antes del mediodía, la formación del grupo fue atacada por cazas enemigos al dar la vuelta. Aproximadamente a la 1 de la tarde, el bombardero fue atacado por otra oleada de cazas enemigos. Para entonces, se habían reposicionado de acuerdo con el número de compañeros B-17 que se habían perdido y volaban en la posición número tres del escuadrón de cabeza. Cuando el enemigo se acercó, el artillero de la torreta superior del "Tail End Charlie" disparó a un FW 190. El caza enemigo estalló en llamas, se dirigió hacia arriba y hacia su izquierda, y colisionó con el B-17 que volaba en la posición número dos del segundo elemento a la derecha. Tras la colisión, el B-17 número dos estalló en llamas, inició un bucle, pero cayó sobre su ala izquierda y atravesó la cola del "Tail End Charlie".

Inmediatamente después de ser golpeado por el B-17 que caía, el "Tail End Charlie" se elevó y entró en un bucle. La acción del piloto en cuanto al manejo de la nave fue controlada y constante. Tan pronto como el "Tail End Charlie" fue golpeado, el A.F.C.E. se puso en marcha para un vuelo nivelado. Se aplicó toda la potencia con el acelerador y tanto el piloto como el copiloto comenzaron la lucha con los controles manuales. En sólo una fracción de segundo, la nave había completado un bucle y comenzó a girar hacia el suelo, con cinco cazas enemigos siguiéndolos por la cola. Cuando la nave entró en barrena, el piloto -después de determinar su dirección- aplicó todo el acelerador interior, retrasó los otros dos, utilizó sólo el control de los alerones y lo aplicó en posición totalmente opuesta, haciendo rodar el trim-tab del elevador completamente hacia adelante. Después de realizar al menos dos o tres giros completos de 360 grados, el B-17 finalmente se niveló en las nubes a 4000 pies.

Durante las violentas maniobras del bucle, el artillero de la cintura izquierda, el sargento de primera clase Warren Carson, salió despedido en la cintura de la nave, resultando con una pierna fracturada. Sin embargo, permaneció junto a sus armas hasta que las posibilidades de más ataques enemigos disminuyeron. Una vez que el B-17 estuvo bien alejado del Mar del Norte, el artillero de cintura herido fue trasladado a la sala de radio, donde fue atendido y puesto cómodo por el bombardero, que volvió a asistirlo. Al aproximarse a tierra, el piloto ordenó a todos los miembros de la tripulación que se dirigieran a la sala de radio para preparar el aterrizaje forzoso. Sin embargo, el navegante se ofreció a permanecer en el morro de la nave para dirigir al piloto y al copiloto en su aproximación al campo y en el aterrizaje final.

Tras una larga y ardua misión, la tripulación del "Tail End Charlie" había colaborado para aterrizar el avión siniestrado. Tras posarlo en tierra, se observó que el neumático derecho estaba pinchado y que la nave estaba casi seca de combustible. Tras el incidente, se confirmó que un B-17 hacía un bucle, giraba y salía de un picado, volaba sin timón y con muy poco estabilizador horizontal, y aterrizaba normalmente sin timón y con una rueda pinchada añadida. Los conocimientos y el valor mostrados por los miembros de la tripulación fueron muy elogiados y reconocidos, especialmente el navegante, que demostró un valor extremo cuando se ofreció a permanecer en el morro para dirigir al piloto.

2. Aterrizaje sin morro

El 15 de octubre de 1944, un B-17 Flying Fortress recibió un impacto directo sobre Colonia, Alemania. La tripulación acababa de soltar las bombas y se estaba alejando cuando una ráfaga de fuego antiaéreo se llevó por delante el morro del avión. El tripulante murió al instante.

Parte del morro se desprendió tras el impacto, obstruyendo la visión del piloto y del copiloto. Lo poco que quedaba delante de los pilotos parecía un montón de chatarra. El viento soplaba con fuerza, sus pies estaban expuestos al aire libre a casi 30.000 pies de altura. No tenían oxígeno, ni mapas, ni radio y prácticamente ningún instrumento. Descendieron y dieron la vuelta hacia el territorio aliado.

Para entonces, el B-17 y su tripulación habían descendido a 2.000 pies. Acordando que estaban sobre Bélgica y volando en dirección suroeste, se dirigieron hacia Francia y encontraron Inglaterra. Al acercarse al campo, el copiloto bajó el tren de aterrizaje. Eso era una garantía, pero una comprobación de la bomba hidráulica envió otro chorro de aceite al suelo de la cabina, indicando que los frenos no funcionaban. No obstante, una bengala de la pistola del piloto tuvo que anunciar el aterrizaje "listo o no".

El B-17 aterrizó en caliente, sin instrumentos, y el piloto tuvo que inclinarse hacia la izquierda para ver de frente debido a la maceración del morro del avión. A pesar de que las probabilidades estaban en su contra, la tripulación logró un aterrizaje seguro y volvió a tierra. Tras el suceso, el piloto fue galardonado con una Estrella de Plata por traer a casa un avión que, con todo derecho, no tenía por qué volar. El navegante recibió la Cruz de Vuelo Distinguido por su destreza y su sensatez.

B-17 Damage
B-17G that was damaged on a bombing mission over Cologne, Germany, on 15 October 1944. Source: Wikimedia Commons

1. El vuelo "a cuestas" de la Segunda Guerra Mundial

En la víspera de Año Nuevo de 1944, el teniente de vuelo Glenn Rojohn y su tripulación no se estaban preparando para dar la bienvenida al Año Nuevo. En lugar de ello, estaban volando "El Pequeño Patrón", un B-17G Flying Fortress, a través de fuego antiaéreo y oscuras columnas de humo en su camino de regreso de una misión para atacar refinerías de petróleo en Hamburgo, Alemania.

Muchos de los 37 aviones del grupo ya habían sido alcanzados o derribados. Los aviones supervivientes reformaron la formación, con un B-17 de reemplazo actuando como líder alternativo del grupo. Por debajo de Rojohn y su tripulación, un B-17 llamado "Las Nueve Vidas" fue alcanzado por un intenso fuego, que acabó con el piloto y el copiloto. Sin que Rojohn supiera que su tripulación de vuelo estaba herida de muerte, la Fortaleza Voladora siguió volando, aunque ahora empezó a derivar hacia el "Pequeño Patrón". Con un crujido tremendo, los cañones de la torreta superior del "Nueve Vidas" atravesaron el fuselaje de aluminio de la parte inferior del avión de Rojohn, uniendo a los dos. Los dos aviones se convirtieron en uno. Bill Leek, copiloto de "The Little Skipper", lo describió más tarde como "estar pegados como libélulas apareándose".

Intentando separar los dos al ver que uno de los motores del avión de abajo se incendiaba, los esfuerzos de Rojohn fueron inútiles. Como resultado, consideró que el viaje a Inglaterra no sería posible y tomó la valiente decisión de regresar a Alemania. Con una habilidad asombrosa y una impresionante demostración de habilidad aérea, tanto Rojohn como Leek consiguieron hacer girar los aviones unidos. Rojohn dio a Leek la orden de abandonar el avión junto con el resto de la tripulación, pero éste se negó, sabiendo que eso haría perecer a su superior. Así que los dos hombres trabajaron juntos para realizar un exitoso aterrizaje forzoso en un campo alemán.

Después de salir de la cabina, Leek se puso a encender un cigarrillo. Un soldado alemán que había venido a capturar a los supervivientes lo vio y ordenó a Leek que se detuviera, señalando el combustible del avión que inundaba el suelo a su alrededor. En total, seis tripulantes del "Pequeño Patrón" sobrevivieron junto con cuatro del "Nueve Vidas". Fueron tomados como prisioneros de guerra, donde permanecerían hasta su liberación en 1945.

Rojohn recibió la cruz de aviador distinguido por sus acciones en ese día, pero siempre dio crédito a su copiloto y amigo Bill Leek por haberle salvado la vida. A pesar de la considerable pérdida de vidas, si no hubiera sido por los notables esfuerzos de los dos pilotos de "The Little Skipper", la posibilidad de que hubiera habido supervivientes habría sido casi nula.

El teniente de vuelo Glenn Rojohn decidió no volver a celebrar el Año Nuevo.

The Little Skipper
The Little Skipper. Source: Wikimedia Commons

Si desea conocer otra increíble historia sobre el B-17, consulte nuestra historia sobre el tripulante más valiente del B-17 aquí:https://www.key.aero/article/worlds-bravest-b-17-crewman

O para explorar toda una serie de historias fascinantes sobre la historia de la aviación, descubra nuestra sección de aviación histórica.

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