Leonardo refuerza su oferta en Estados Unidos con una nueva academia

El gigante aeroespacial italiano Leonardo se ha embarcado en una importante expansión de su presencia en Estados Unidos con una nueva y amplia Academia de Formación de Helicópteros. Tom Batchelor analiza lo que se ofrece y los beneficios que aportará

Con capacidad para formar a más de 1.000 cadetes de helicópteros civiles y militares al año, incluyendo tripulaciones de vuelo, operadores de aeronaves y mantenedores, las nuevas instalaciones de Leonardo Helicopters en Filadelfia (Pensilvania) están preparadas para potenciar la oferta de la empresa en el lucrativo mercado norteamericano, al tiempo que satisfacen la creciente demanda de servicios de formación por parte de clientes de Sudamérica y Centroamérica.

Leonardo
The Academy has been approved for training purposes by the FAA, EASA and Transport Canada Civil Aviation
All images courtesy of Leonardo Helicopters

Leonardo está muy centrado en el futuro de la formación de la tripulación de vuelo, con la realidad aumentada y la inteligencia artificial entre las características que se están implementando en el sitio. La academia, que abrió sus puertas a finales de abril, está situada en el campus existente de Leonardo en la ciudad, proporcionando una ventanilla única para clientes establecidos y futuros pilotos.

La atracción estrella es, sin duda, el Simulador de Vuelo Completo (FFS) del AW609 tiltrotor de nivel D, el simulador de más alto nivel disponible. El AW609 es un avión que combina la velocidad, el alcance y la altitud de un avión turbohélice de ala fija con la versatilidad de despegue y aterrizaje vertical de un helicóptero, y el campus de la compañía en Filadelfia ofrecerá el primer programa de formación completo del mundo para el AW609, así como el primer simulador de vuelo completo para el tipo.

Una operación global
Leonardo tiene su sede en Roma, pero opera a nivel mundial, con centros de formación en otros tres mercados nacionales -el Reino Unido, Estados Unidos y Malasia- junto con una red comercial de oficinas, filiales y empresas conjuntas en 46 países de todo el mundo. En 2020, atrajo pedidos por valor de casi 14.000 millones de euros y la empresa tiene una cartera de pedidos para sus productos aeroespaciales, de defensa y de seguridad que asciende a más de 34.000 millones de euros, lo que equivale a unos dos años y medio de producción.

La primera Academia de Formación de Helicópteros Leonardo abrió sus puertas en Sesto Calende (Italia) en 2006. En su año inaugural, formó a 600 estudiantes, cifra que ha aumentado hasta una media de más de 10.000 al año en toda la red de formación de la empresa.

Desde 1980, el negocio de helicópteros de Leonardo en EE.UU. tiene su sede en el centro de Pensilvania. Situado en el aeropuerto del noreste de Filadelfia (KPNE), a pocos minutos del distrito central de negocios de la ciudad, las instalaciones han pasado de ser un centro de servicio básico a convertirse en el Centro de Excelencia Industrial de Leonardo en EE.UU. para helicópteros. Por eso, cuando Leonardo confirmó que iba a construir una nueva academia para atender a un mercado en expansión en todo el continente americano, no fue una sorpresa que Filadelfia fuera elegida como sede.

Fortalecimiento de la oferta en EE.UU.
El nuevo centro de formación se anunció en la Heli-Expo de 2019 en Atlanta y se inauguró en la fecha prevista, el 29 de abril de 2021, a pesar de los retos que supuso la COVID-19. La academia forma parte de una inversión de 80 millones de dólares de Leonardo en su negocio de Estados Unidos que proporcionará servicios de formación para pilotos, tripulaciones de apoyo y técnicos de mantenimiento en toda la región. Se trata de la segunda academia más grande de la compañía, después de su centro principal en Sesto Calende, y se espera que refleje los servicios ofrecidos por su centro hermano, incluyendo la formación en tierra, aire y virtual y las capacidades de los simuladores desarrollados conjuntamente por Leonardo y CAE y operados por su empresa conjunta, Rotorsim.

La academia ofrece servicios de formación para los modelos AW119, AW169, AW139 y AW609 para clientes civiles, militares y gubernamentales. Cuenta con dos FFS: un AW139, que se trasladó a Filadelfia desde Whippany (Nueva Jersey), y un AW169/AW609 con capacidad de roll-on/roll-off, lo que permite utilizar fácilmente cabinas de distintos tipos de helicópteros Leonardo en el mismo simulador base de movimiento completo. Existe una bahía adicional vacía para poder añadir un tercer simulador en el futuro.

AW169
The AW169 flight training device was the first of its type to be certified in terms of the EASA Operational Suitability Data process

También hay tres simuladores de mantenimiento (AW139, AW119 y AW609), que permiten a los estudiantes (tanto técnicos como pilotos) familiarizarse con todos los aspectos de la aeronave a través de la experiencia práctica, y diez aulas multimedia equipadas para manejar la última tecnología, incluyendo contenidos gráficos interactivos en 3D. Las instalaciones adicionales incluyen salas de meditación y ejercicio para que los estudiantes se relajen y recarguen energías entre las clases. La academia ha sido certificada como Organización de Formación Aprobada (ATO) por la EASA (Agencia de Seguridad Aérea de la Unión Europea), y su homóloga estadounidense, la FAA (Administración Federal de Aviación). También es una instalación de aviación civil aprobada por Transport Canada.

La mayoría de los cursos de Leonardo duran entre cuatro y seis semanas, mientras que el más largo del catálogo es de 27 meses. Este último curso de formación toma a alguien que nunca se ha sentado frente a los mandos de un helicóptero y se asegura de que esté preparado para pilotar una de las flotas de aviones de la empresa. Leonardo ofrece una selección, una formación ab initio y la obtención de licencias, incluida la licencia de piloto comercial con habilitación instrumental multimotor. Los cadetes reciben una formación especializada que les prepara para cualquier misión, desde la búsqueda y el rescate hasta el vuelo de montaña.

En declaraciones a AIR International, Paolo Petrosso, vicepresidente de servicios de simulación y formación de Leonardo Helicopters, dijo que toda la cartera de formación estaba disponible en cualquiera de los centros de formación de Leonardo, incluido el de Filadelfia. Destacó dos tipos de helicópteros de especial importancia para las operaciones de la compañía en Estados Unidos: el AW119 y el AW139. Este último "ha sido históricamente la columna vertebral de nuestra capacidad y volumen de formación en los Estados Unidos", explicó Petrosso.

Aunque el AW119 es una parte importante de la oferta de la nueva academia, Filadelfia ha sido un Centro de Excelencia para este tipo de aviones durante algunos años. Alrededor del 95% de la formación de Leonardo sobre el AW119 en todo el mundo se realiza en Filadelfia y la empresa ha utilizado el lugar para desarrollar su paquete de formación para la Marina de los Estados Unidos. "Así que el AW119, y su variante, el TH-73A [que fue seleccionado por la Armada estadounidense en enero de 2020 para reemplazar su flota de helicópteros TH-57 Sea Ranger], están realmente en casa en Filadelfia y en los Estados Unidos", dijo Petrosso.

En cuanto al AW169, en Filadelfia se instalará el primer simulador de vuelo completo de nivel D para este tipo de helicóptero, mientras que el lugar también acogerá el primer dispositivo de entrenamiento para el rotor basculante AW609 del mundo.

Entorno de pilotaje realista
La nueva academia de formación de Leonardo cuenta con FFS con una réplica 1:1 de la cabina, además de sistemas de movimiento, un sistema de carga de control y simulación de sonido, para crear un entorno realista para los pilotos, la mayoría de los cuales son dispositivos de nivel D de última generación. Los simuladores más recientes del AW169 y el AW609 de Filadelfia tienen un campo de visión ultra amplio y una gran nave nodriza de 12 pies.

Para los ingenieros en formación, las instalaciones "combinan la formación práctica del simulador de mantenimiento en vivo con la formación de mantenimiento digital, que se imparte en nuestra aula multimedia", dijo Petrosso. "Hemos digitalizado el avión para que nuestros ingenieros puedan practicar en un entorno sintético pero realista".

AW609
The AW609 VETD (Virtual Enhanced Training Device) helps train AW609 aircrews on the state-of-the-art Rockwell Collins Pro Line Fusion avionics suite

Los avances en las capacidades de formación del nuevo campus significan que la realidad virtual y la inteligencia artificial desempeñarán un papel cada vez más preponderante: "Estamos desarrollando entrenadores de realidad virtual que estarán conectados con los simuladores de vuelo; aún no está instalado en Filadelfia, pero lo estará", explicó Petrosso. "Tenemos en nuestra sede [en Italia] un laboratorio de realidad virtual donde estamos desarrollando la integración entre la realidad virtual aumentada y un simulador tradicional. Lo que tenemos en mente es que haya una combinación de un elemento de réplica en vivo en un simulador de vuelo y la realidad virtual. Estamos impulsando mucho eso.

"El siguiente gran paso para nosotros es tomar todos los datos a bordo de nuestros simuladores, como estamos haciendo con los aviones, y de nuestras aulas, y digitalizar el entorno de aprendizaje, para poder analizar su rendimiento. Eso nos da una imagen mucho mejor de cómo se está comportando el alumno, cuánto está aprendiendo, a qué velocidad está aprendiendo, qué más necesita, y vincular cada evento de formación con el siguiente, para seguir su rendimiento a lo largo del proceso. Es algo muy parecido a la formación basada en pruebas que las aerolíneas han implantado ahora. Esta tecnología nos permite conocer mejor la eficacia de nuestra formación."

Integración de la RV y la RA
Leonardo Helicopters también está estudiando si un auricular virtual puede combinarse con dispositivos de escritorio y pantalla táctil para mejorar su paquete de formación para las tripulaciones de vuelo. "Estamos trabajando en la integración de las imágenes virtuales junto con algunos elementos táctiles que darán una maqueta de la cabina con los controles", explicó Petrosso. "Estamos explorando junto con nuestros socios un sistema de movimiento... para plataformas más pequeñas, donde sabemos que la [simulación] a escala completa a un nivel decente probablemente no sea la respuesta, debido al coste".

La empresa también está trabajando para incorporar la inteligencia artificial, lo que incluye el uso de análisis de datos para permitir el desarrollo de simulaciones a medida de una variedad de entornos sintéticos, además de un sistema de entrenamiento personalizado y tutoriales de automantenimiento. Alessandro Profumo, director general de Leonardo, dijo: "En nuestro sector, sólo las organizaciones con una visión, una estrategia y una coherencia de ejecución claras pueden aspirar a un negocio sostenible a largo plazo y convertirse en activos estratégicos para sus países. Queremos que se nos considere como un socio, no sólo como un proveedor, y para ello seguimos garantizando un servicio y una experiencia de formación excepcionales. E integramos estas capacidades en nuestra oferta única de helicópteros con la ambición de convertirnos en el líder mundial del sector. La simulación avanzada, la realidad aumentada y la inteligencia artificial -todas ellas integradas hoy en nuestra academia estadounidense- son ejemplos de esta visión."

Beneficios medioambientales
Garantizar que la formación simulada y virtual de los pilotos y de la tripulación de mantenimiento siga siendo una alternativa eficaz a la formación en vuelo real tiene también otro beneficio: la reducción de las emisiones de carbono. "Esto es realmente importante para nosotros", dijo Petrosso. "Cada vez más, nos movemos hacia aulas sintéticas y multimedia y hacia la virtualización de la formación. Hemos calculado que, globalmente, en toda la red de formación, hemos sido capaces de reducir nuestra huella de carbono en unas 10.000 toneladas en un solo año [al] utilizar simuladores en comparación con la formación de vuelo en vivo".

Multimedia Classrooms
The Academy features ten multimedia classrooms, all equipped to handle the latest technology

"Las horas de simulador que realizamos anualmente son entre 40.000 y 50.000, y realizamos entre 4.000 y 6.000 horas, según el año, de actividad de vuelo en vivo. Así que, básicamente, estamos volando en aviones reales menos del 10% del tiempo que volamos en el simulador. Todos tenemos que hacer algo y trabajar juntos para reducir nuestra huella de carbono y la tecnología nos está ayudando mucho". Además, los nuevos simuladores del AW609 y del AW169 son totalmente eléctricos. El cambio de los actuadores hidráulicos a los eléctricos ha eliminado la necesidad de aceite y ha hecho que la maquinaria sea más ligera y menos ruidosa. "Sólo con ese simulador no vamos a salvar el planeta, pero al menos hemos dado un pequeño paso", añadió.

La academia se construyó para aprovechar el floreciente mercado de tripulaciones de helicópteros altamente capacitadas en toda América. Petrosso explicó que los servicios de helicópteros se benefician de la proximidad geográfica a sus clientes, ya que muchos esperan poder volar a las instalaciones en sus aviones (el AW169 tiene un alcance de unas 500 millas, por ejemplo). Más del 50% de los alumnos a los que se dirige la empresa se encuentran en Estados Unidos, y también utiliza el campus para atender al mercado canadiense y a América Central y del Sur.

Un formador de larga trayectoria
Las instalaciones de formación de Leonardo en Italia, el Reino Unido y Malasia ofrecen un nivel de formación muy similar a los clientes de Europa y Asia. En las instalaciones de A. Marchetti, en Sesto Calende, hay 21 aulas de escuela de tierra, además de un Flight Training Device (FTD) de nivel 3 y un FFS de nivel D para la serie de helicópteros AW109, capaz de cubrir varias variantes del modelo mediante el uso de cuatro cabinas diferentes (AW109E, AW109S, AW109N y AW109LUH); dos FFS de nivel D para el AW139, un FFS de nivel D para el AW189, un FTD para el AW169 y un FFS de nivel D para el AW169. También hay una serie de simuladores de formación de mantenimiento que cubren toda la línea de productos de AgustaWestland, así como instalaciones para el aprendizaje a distancia, la formación por ordenador, la formación interactiva virtual de procedimientos y la formación virtual de mantenimiento.

La sede del Reino Unido, en Yeovil (Somerset), imparte cursos específicamente dedicados a los productos militares (AW101, AW159, Lynx y Sea King), mientras que Malasia ofrece una gama de servicios para los helicópteros AW109 Power y AW139, y espera ampliar la oferta de cursos para cubrir nuevos tipos, como el AW169 y el AW189.

Una oferta única
¿Cuáles serán las implicaciones para el mercado de la formación de helicópteros en Estados Unidos ahora que el centro de Filadelfia está en funcionamiento? Petrosso admitió que era "difícil predecir cómo van a ser los competidores y el mercado" en un futuro próximo, en un momento en el que la pandemia ha traído tanta incertidumbre al sector. Sin embargo, afirmó que las nuevas instalaciones de Pensilvania ofrecen algo único: "Lo mejor de nuestra oferta de servicios es que no sólo ofrecemos formación, no sólo ofrecemos apoyo o ingeniería. Queremos ofrecer toda la capacidad al cliente, de modo que podamos aprovechar toda la oferta de servicios para que el cliente esté más seguro y sea más eficaz en su misión."

Aunque la escala de la nueva academia es impresionante, no se descarta una mayor expansión de las instalaciones de Leonardo Helicopters. Los diez instructores de simulador, los diez instructores de tierra y los cinco instructores de vuelo tienen capacidad para formar a más de 1.000 alumnos al año. Pero, como explicó Petrosso, la empresa tiene margen de crecimiento: "La academia servirá a un mercado de doble uso: clientes civiles y gubernamentales. Los clientes militares más importantes que tenemos en EE.UU. están buscando, a medio y largo plazo, tener una capacidad de formación interna. Y nosotros les ayudaremos a alcanzar ese objetivo". Leonardo espera expandirse en Florida a continuación, con un centro de apoyo al cliente adyacente a la Estación Aérea Naval Whiting Field, sujeto a su contrato con la Armada estadounidense para el TH-73.

La nueva academia está situada junto a las actuales oficinas de producción, soporte, ventas y administración de Leonardo, con el fin de ofrecer a los clientes una experiencia sin fisuras en un único lugar. "Queríamos no sólo ofrecer una formación de vanguardia con tecnología moderna a nuestros clientes, sino también darles una visión interna de nuestra organización, nuestra cultura y cómo se fabrica y mantiene nuestro producto", comentó William Hunt, director general de AgustaWestland Philadelphia Corporation y director general de Leonardo Helicopters US. "Realmente es un concepto de ventanilla única", añadió Petrosso.

Una primicia mundial
El centro de Leonardo en Filadelfia albergará los servicios de formación para los clientes globales del primer rotor basculante del mundo que recibirá la certificación civil: el AW609. La aeronave, dirigida a clientes que buscan transporte ejecutivo o privado, así como servicios médicos y de rescate, tiene un alcance de más de 1.118 millas y un techo de servicio de 25.000 pies, lo que le permite evitar el mal tiempo o el terreno, que pueden dificultar las operaciones de los helicópteros convencionales.

El tiltrotor de 8 toneladas, cuya certificación está prevista para este verano, tiene espacio para nueve pasajeros y dos tripulantes, está equipado con un conjunto totalmente digital de aviónica VFR/IFR y controles fly-by-wire, y está propulsado por dos motores Pratt & Whitney PT6C-67A, a la vez que cuenta con capacidad para operar con un solo motor. Bristow Group, el operador de helicópteros que proporciona transporte en alta mar para los trabajadores del sector del petróleo y el gas, será el cliente de lanzamiento del tipo.

El Simulador de Vuelo Completo del AW609 de Philadelphia es una novedad mundial, y cuando no está instalado en el simulador de base de movimiento completo, la cabina puede servir como dispositivo de entrenamiento de vuelo de base fija. En el futuro también se pondrá a disposición un enfoque similar para otros tipos de helicópteros, lo que aumentará significativamente la versatilidad y la gama de servicios de formación en los Estados Unidos.

Paolo Petrosso, de Leonardo Helicopters, explicó que el programa de simulación del AW609 estaba todavía en la fase inicial de su desarrollo, ya que requería "una forma de volar totalmente nueva". Dijo: "Queremos ofrecer formación a quien la necesite. Así, si el piloto viene de un ala rotatoria, tendremos un curso puente para que vuele un tiltrotor. Si vienen de un ala fija, tendremos una ruta de formación ligeramente diferente. La mayor parte de esta formación de puente se impartirá de forma combinada, para que podamos ser eficientes y no apartar a las tripulaciones de su actividad o su misión. Tendremos mucha interactividad desde el primer día en el aula".

El Simulador de Vuelo Completo de Nivel D del AW609 está diseñado para tener un campo de visión ultra amplio, y los pilotos en formación podrán practicar todas las tareas y procedimientos operativos necesarios para el rotor basculante tanto en condiciones normales como de emergencia, con la opción de utilizar gafas de visión nocturna para misiones simuladas en las horas de oscuridad.