Los estudiantes alcanzan un hito en el proyecto Meteor

Varios grupos de un colegio de Argentina han llevado a cabo un proyecto de restauración de un Meteor.

El Gloster Meteor C-010, originalmente RAF RA393/EE393, fue construido en 1945 como Mk. III y comprado por el gobierno argentino a la RAF en 1948 como Mk. IV, junto con otros 100 aviones. El 3 de marzo de 1948 fue incorporado a la Fuerza Aérea Argentina como I-010 (Interceptor) y asignado al 4º Regimiento de Caza. Posteriormente, fue transferido al 2º Grupo de Caza. Luego de varios vuelos y reparaciones, fue reasignado al rol de caza-bombardero y rebautizado como C-010 (con la primera letra de la palabra "Caza-Bombardero") en 1959. Continuó en servicio hasta mayo de 1970, cuando fue dado de baja con 1.353 horas de vuelo. Luego fue entregado como material didáctico a la Escuela Técnica número 4 (actual Escuela Técnica número 7) dentro de la base de la Fuerza Aérea denominada "Área de Material Quilmes". Quilmes es una ciudad de la costa del Río de la Plata, al sudeste del Gran Buenos Aires. Desde entonces, muchos grupos de estudiantes de último año han trabajado en el avión, reparando distintas partes como parte de sus proyectos de graduación en Mecánica Aeronáutica. Sin embargo, en las últimas décadas, las piezas faltantes y los años de desuso han hecho cada vez más difícil la reparación y puesta en marcha de los dos motores a reacción del Derwent V. En 2019, un grupo de estudiantes de 6º curso, a los que les quedaba un año para comenzar su proyecto de graduación, iniciaron conversaciones con el profesor de motores a reacción y con el director para solicitar la aprobación para comenzar a trabajar en el Gloster Meteor un año antes de lo previsto. Los estudiantes eran conscientes de las dificultades que podría entrañar el proyecto y querían asegurarse de que disponían de tiempo suficiente para hacer funcionar los motores. El director, que había trabajado en el avión cuando era estudiante y había oído rugir los motores en el pasado, aprobó su petición de empezar un año antes. Así, el grupo pudo empezar a trabajar en 2019. La idea original era reparar ambos motores y pintar el avión con su camuflaje de coloración disruptiva en lugar del color apagado del aluminio. Empezaron desde cero, obteniendo los manuales del avión y levantándolo de su posición de reposo nariz abajo en el hangar de la escuela, donde yacía con una rueda pinchada. El primer reto fue identificar la posición para enganchar el gato proporcionado por las fuerzas aéreas para levantar el avión. Tuvieron que construir piezas específicas para garantizar un ajuste perfecto y evitar cualquier daño en las alas del avión. Tras superar ese obstáculo y reparar el pinchazo, construyeron una cuna para apoyar los motores una vez desmontados de las alas del Meteor. Se necesitaba otra cuna para apoyar las tomas de aire y permitir el acceso a los motores. Cuando todo estuvo listo, llegó el gran día. Se levantó el primer motor Derwent V y se colocó en la cuna para que los estudiantes trabajaran en él. Desmontaron, limpiaron y probaron individualmente todos los sistemas de encendido. También tuvieron que cambiar un depósito de combustible corroído y garantizar la estanqueidad del sistema de combustible para un funcionamiento seguro. La cabina del avión no tenía instrumentos y todas las conexiones eléctricas habían desaparecido. Tuvieron que estudiarlas a partir del manual y reconstruir primero un cuadro eléctrico externo para hacer funcionar el motor desde tierra. También crearon un banco de pruebas para trabajar en los motores. A finales de octubre, habían conseguido hacer funcionar el primer motor. Sin embargo, debido a la falta de instrumentos en el avión, se consideró peligroso encenderlo a más de 3.500 RPM. Por lo tanto, se conformaron con mostrar el motor en la Feria Escolar de fin de curso, conectado a un arrancador eléctrico externo, funcionando a una velocidad muy lenta. Todo el mundo les animó por los importantes progresos realizados, teniendo en cuenta que aún les quedaba todo un año en 2020 para hacer funcionar ambos motores con los instrumentos previstos. Durante el verano, el grupo recorrió muchos museos, edificios y plazas donde se exhibían Meteoros, intentando conseguir los instrumentos que faltaban. Sin embargo, tuvieron poco éxito. Uno de los estudiantes, cuyo padre también había trabajado en el avión como alumno, compró a un coleccionista del Reino Unido los instrumentos mínimos necesarios para arrancar los motores con seguridad. El grupo también pudo trabajar en el tren de aterrizaje durante las vacaciones de verano, y todo estaba listo para comenzar la fase final en marzo de 2020. Sin embargo, la pandemia COVID-19 trastocó sus planes, y el grupo se dio cuenta de que no podría terminar su proyecto. A finales de 2020, antes de su graduación, habían diseñado y planificado los pasos restantes de la restauración e identificado un sucesor para su proyecto: un grupo que entraría en su sexto año en 2021. Uno de los estudiantes tenía un hermano en ese grupo, lo que garantizaba que dispondrían de tiempo suficiente y permitía una transferencia de conocimientos satisfactoria. Desgraciadamente, 2021 aún no era un año a tiempo completo en la escuela, y el proyecto sólo pudo reiniciarse cuando el nuevo grupo llegó a su 7º y último año. El equipo de 2019 visitó la escuela durante las primeras semanas de clase y pasó el testigo a sus sucesores. Con los instrumentos colocados, el nuevo equipo tuvo que comprobar las teorías para comprender los obstáculos a los que se enfrentaban para hacer funcionar el motor a baja velocidad sobre el terreno. El grupo de 2019 había descubierto algunas fugas de aceite que había que arreglar, pero no se disponía de las juntas necesarias. Por lo tanto, el nuevo equipo tuvo que hacerlas desde cero basándose en los dibujos del manual. También repararon el arranque eléctrico de la escuela para proporcionar la potencia correcta. Además, sustituyeron las juntas de la bomba de combustible y las juntas de la microbomba, ya que la bomba no suministraba suficiente presión de aire y las gotas de combustible eran demasiado grandes para mantener la combustión. Con todas las reparaciones terminadas, el 5 de agosto de 2022, el motor derecho rugió a la vida después de 22 años. El perfil de Instagram que el grupo de 2019 había iniciado, en el que se mostraban los progresos paso a paso, ganó una importante atención cuando se compartió un breve vídeo del primer motor en marcha. Pocos días después, se hizo un segundo intento, con muchos miembros del grupo 2019 presentes para presenciar su sueño hecho realidad. El trabajo continuó para instalar el motor en el avión, conectar todos los paneles eléctricos dentro de la cabina y extraer y reparar el segundo motor. La cuenta de Instagram cuenta ahora con más de 12.000 seguidores de todo el mundo y ha facilitado las conexiones con los mecánicos de Meteor, que se han puesto en contacto con la escuela para ofrecer valiosos conocimientos y apoyo, teniendo en cuenta la edad del avión. El equipo de 2022 exhibió el avión con los dos motores en marcha en la feria de fin de curso los días 11 y 12 de noviembre de 2022. Un nutrido grupo de visitantes de todas las edades vitoreó y celebró el logro. También han elegido a un sucesor que continuará el proyecto original en los próximos años. Aún queda mucho por hacer, como pintar, trabajar en el tren de aterrizaje y en el sistema de frenos. Estos alumnos eligieron este avión entre otros disponibles en la escuela por el reto que suponía devolver a la vida el primer caza aliado después de muchos años. El proyecto no sólo les ha brindado la oportunidad de aprender y graduarse, sino que también ha reunido a una comunidad de estudiantes de varias cohortes de la escuela que han trabajado en el avión durante décadas. Los mecánicos del avión, que aún poseen valiosos conocimientos, y los numerosos aficionados de todo el mundo han seguido y animado con entusiasmo cada paso de este mágico viaje. A principios de 2023, un nuevo grupo de estudiantes decidió seguir mejorando el Gloster Meteor como proyecto para su último año antes de graduarse. En lo que va de año, han trabajado en el sistema hidráulico del tren de aterrizaje. En un primer momento, se elevó el avión, se fijó y se inspeccionó el tren de aterrizaje. El funcionamiento del sistema se probó con una bomba hidráulica manual. Se desmontaron y limpiaron las piezas móviles, como los actuadores, los pistones del sistema hidráulico, los flaps y el freno aerodinámico. Se sustituyeron las alemitas en mal estado y se lubricaron y engrasaron las piezas móviles. Posteriormente, se probó el funcionamiento completo del sistema utilizando una mula hidráulica. Además, se fabricaron y sustituyeron algunas costillas de la estructura del ala en mal estado. En los últimos meses, también han estado trabajando en la eliminación de la corrosión y el óxido utilizando productos donados por la empresa estadounidense WD-40. Actualmente están preparando y lijando para una nueva aplicación de pintura. Planean pintar el avión con los colores del esquema de camuflaje táctico original de sus primeros años, que presenta verde y gris visto desde arriba, y azul claro visto desde abajo. Todo el material de pintura ha sido generosamente donado por la empresa estadounidense Sherwin Williams como parte de su programa de Responsabilidad Social Corporativa.

Guillermo Sentis
Guillermo Sentis

Eduardo Gonzalez Mossini
Eduardo Gonzalez Mossini
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Guillermo Sentis