Los F-35B de la VMFA-211 llegan al Reino Unido antes del despliegue del portaaviones

Diez F-35B Lightning II del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos (USMC) han llegado al Reino Unido antes de unirse al nuevo portaaviones insignia de la Marina Real, el HMS Queen Elizabeth (R08), para su despliegue inaugural de 28 semanas, que comenzará en mayo.

Los diez cazas furtivos de quinta generación de despegue corto y aterrizaje vertical (STOVL) pertenecen al Escuadrón de Cazas de Ataque de los Marines 211 (VMFA-211) "Wake Island Avengers", con base en la Estación Aérea del Cuerpo de Marines de Yuma, en Arizona. La primera célula de cinco aviones llegó a RAF Lakenheath, Suffolk, al anochecer del 26 de abril. La célula restante de otros cinco F-35B aterrizó en la oscuridad en la base británica la noche siguiente.

VMFA-211 F-35B [Justin Ward]
With a full moon behind it, USMC F-35B Lightning II - BuNo 169621 ‘CF-01’, callsign ‘Mazda 31’ - from VMFA-211 lands in fading light at RAF Lakenheath, Suffolk, on April 27 after its transatlantic ferry flight. Justin Ward

Los aviones que llegaron como parte de la primera célula eran los BuNos: 169621 "CF-01" (indicativo "Mazda 31"); 169607 "CF-06" ("Mazda 32"); 169416 "CF-03" ("Mazda 33"); 169608 "CF-07" ("Mazda 34") y 169589 "CF-04" ("Mazda 35"). La segunda célula estaba compuesta por los BuNos: 169678 "CF-05" ("Mazda 21"); 169620 "CF-00" ("Mazda 22"); 169610 "CF-08" ("Mazda 23"); 169587 "CF-02" ("Mazda 24") y 169614 "CF-09" ("Mazda 25").

Tras pasar un breve período en la RAF Lakenheath, los F-35B de la VMFA-211 debían volar para unirse al buque para su despliegue del Carrier Strike Group 2021 (CSG21). Durante el cual, a los diez F-35B del USMC se les unirán ocho ejemplares británicos del Escuadrón No 617 de la Real Fuerza Aérea "The Dambusters", con base en RAF Marham en Norfolk. Con 18 F-35B a bordo, el CSG21 será el mayor despliegue en el mar del tipo.

Los primeros aviones que embarcaron en el HMS Queen Elizabeth para el CSG21 aterrizaron en el portaaviones el 27 de abril, mientras el buque estaba todavía en el puerto de Portsmouth, Hampshire. Estas aeronaves eran siete AgustaWestland (ahora Leonardo Helicopters) Merlin HM2 operados por el 820 Naval Air Squadron (NAS) en la Royal Naval Air Station (RNAS) Culdrose, Cornwall. Tres de estos helicópteros estaban en la configuración de vigilancia y control aéreo del Crowsnest y han entrado recientemente en servicio con el brazo aéreo.

El resto del elemento de aviación del CSG21 comprenderá tres Merlin HC4 del 845 NAS en la RNAS Yeovilton, Somerset, junto con cuatro AgustaWestland (ahora Leonardo Helicopters) Wildcat HMA2 del 815 NAS - también con base en Yeovilton.