Los poderosos Hornets de Malasia

Nigel Pittaway ofrece una visión general de la flota de F/A-18D Hornet de Tentera Udara Diraja Malaysia

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Dos F/A-18D sobrevuelan el aeródromo de Langkawi durante una exhibición aérea.
Todas las imágenes Nigel Pittaway

Los ocho McDonnell Douglas F/A-18D Hornet en servicio en la Tentera Udara Diraja Malaysia (TUDM - Real Fuerza Aérea de Malasia) representan, junto con el Sukhoi Su-30MKM, la vanguardia del poder aéreo malayo actual.

En los últimos años, la pequeña pero capaz flota de Hornets ha sido llamada para lanzar armas con furia en el este de Malasia, volando ataques contra insurgentes armados, y han sido sometidos a una importante actualización para mantenerlos relevantes en la próxima década.

En 2018, el TUDM desplegó Hornets en Australia por segunda vez desde que entraron en servicio en 1997, cuando cinco aviones participaron en el Ejercicio Pitch Black 2018. Durante el Pitch Black, el mayor ejercicio de combate aéreo del hemisferio sur, AIR International tuvo el privilegio de visitar el destacamento de Hornets del TUDM en Darwin para saber más.

Hornets para Malasia

A principios de la década de 1990, el TUDM corría el riesgo de quedarse atrás, desde el punto de vista tecnológico, con respecto a su rival, la Fuerza Aérea de la República de Singapur, que entonces estaba introduciendo el F-16A/B Fighting Falcon de General Dynamics, en el marco de un importante plan de modernización.

En respuesta, el gobierno de Malasia, bajo el liderazgo del Dr. Mahatir Mohamad, entonces (como ahora) primer ministro del país, se embarcó en sus propios planes de modernización del TUDM a principios de la década de 1990. El caza más potente de Malasia en aquel momento era el Northrop F-5E y el F-5F Tiger II, pero el TUDM también necesitaba un avión polivalente para todo tipo de clima. Al parecer, al no poder permitirse una cantidad suficiente de un caza de diseño occidental, el Gobierno optó por comprar sólo ocho Hornets y adquirir también el MiG-29N (mucho más barato) de Rusia.

El F/A-18D Hornet se encargó a mediados de 1993 y el contrato de adquisición se firmó el 9 de diciembre de 1993. Las tripulaciones del TUDM viajaron a Estados Unidos para realizar un entrenamiento con el Cuerpo de Marines de Estados Unidos, que también opera la versión biplaza F/A-18D de la popular familia Hornet. Posteriormente, los aviones TUDM llegaron a Malasia en dos lotes de cuatro aviones durante 1997.

Para operar los nuevos aviones, el TUDM estableció el Skuadron (Escuadrón) nº 18 en la Base TUDM de Butterworth, situada en la costa este de la Península de Malasia, frente a la isla turística de Penang. Aunque su nombre oficial es Lipan (una especie local de ciempiés), el escuadrón se denomina a sí mismo "Mighty Hornets" (Poderosos Avispones) y su escudo de unidad también representa acertadamente un Avispón. El escuadrón se encarga de misiones de interdicción y ataque marítimo. En el servicio de la TUDM, los Hornets llevan las series M45-01 a M45-08 y hasta la fecha no se ha perdido ninguno en accidentes.

El apoyo en el país para el Hornet fue proporcionado por el fabricante de equipos originales, inicialmente por McDonnell Douglas antes de que la compañía se fusionara con Boeing en agosto de 1997. Boeing ha seguido prestando apoyo a la flota Hornet de Malasia en Butterworth, incluyendo la finalización de la actualización de la flota en 2017.

Descripción de los Hornets de TUDM

Los Hornets de Malasia son similares a sus equivalentes del Cuerpo de Marines de los Estados Unidos de dos asientos, incluyendo un radar de control de fuego Raytheon APG-73 de escaneo mecánico, motores General Electric F404-402 y el sistema de dispensador de contramedidas aéreas ALE-47 de BAE Systems. Los cuatro aviones iniciales (M45-01 a M45-04) están equipados con controles de vuelo en la cabina trasera para ayudar a la conversión local y al entrenamiento, y el resto tiene una cabina trasera con una configuración similar a la de los F/A-18D del Cuerpo de Marines de EE.UU. operados por los escuadrones de ataque para todo tiempo.

El armamento inicial incluía el AIM-9L y el AIM-9P Sidewinder de Raytheon, el AIM-7M Sparrow, el misil antibuque Boeing AGM-84A Harpoon, los cohetes CVR-7 de Bristol Aerospace y una gama de armas de precisión guiadas por láser. En el momento de la entrega, la cápsula de puntería era la Lockheed Martin AAS-38 Nitehawk, pero la reciente actualización la ha sustituido por una cápsula moderna.

En el momento de la entrega, los aviones llevaban un esquema de color "gris cañonero", pero ahora está dando paso a un tono más claro, denominado por fuentes locales como gris del Mando de Movilidad Aérea, pero, a diferencia de los MiG-29N y los F-5E y F-5F, los Hornet de Malasia nunca han llevado marcas permanentes de unidad.

En diciembre de 2005, el gobierno de EE.UU. aprobó la venta de misiles Raytheon AIM-120 AMRAAM a Malasia para su flota de Hornets, y a mediados de 2008 se habían entregado todas estas armas. En abril de 2007, el gobierno estadounidense también adjudicó a Raytheon un contrato para la actualización de 57 misiles TUDM AIM-9M, trabajo que se completó en 2009.

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TUDM F/A-18D M45-01 pintado con una cola a todo color para conmemorar el 20º aniversario de las operaciones del Hornet.
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Más aguante para los TUDM Hornet

La durabilidad del Hornet diseñado ha servido a la TUDM y vale la pena señalar que a finales de la década pasada el servicio estaba luchando por mantener su flota de MiG-29N en el aire, mientras que el F/A- 18D esperaba una mejora de la capacidad. En la actualidad, los MiG han sido retirados del servicio desde hace mucho tiempo, e incluso la tan cacareada y más reciente flota de Su-30MKM presenta unos índices de servicio muy bajos.

En la exposición marítima y aeroespacial internacional de Langkawi, en diciembre de 2011, Boeing anunció que había ganado un importante contrato FMS para el diseño, desarrollo e instalación de kits de readaptación para la flota de TUDM Hornet, destinados a mejorar la navegación, los objetivos y el conocimiento de la situación. La actualización incluía una pantalla de cabina con mapa móvil en color, capacidades mejoradas de identificación amigo-enemigo y la adición de un sistema conjunto de señalización montado en el casco. El software también debía actualizarse a la configuración 25X vigente en ese momento.

En el momento de la adjudicación del contrato, Julie Praiss, directora de Apoyo a Aviones Tácticos y Armas de Boeing Global Services and Support, dijo: "Estas actualizaciones proporcionarán una capacidad mejorada para que la flota TUDM (Hornet) siga siendo eficaz, interoperable con los aliados y operativamente relevante en los próximos años. Boeing espera seguir colaborando con la Real Fuerza Aérea de Malasia y la Marina de los Estados Unidos para garantizar que estos F/A-18D sigan sirviendo a las necesidades de las misiones de ataque e interdicción de Malasia".

Paralelamente a esta actualización, se sustituyó el módulo de puntería Nitehawk por el módulo infrarrojo de puntería avanzada ASQ-228 de Raytheon de última generación y se vendió a Malasia la última versión del misil Sidewinder, el AIM-9X-2 Block II. Otras capacidades armamentísticas añadidas durante este proceso fueron los kits de guiado del sistema de posicionamiento global para la serie de armas de precisión Joint Direct Attack Munition (JDAM).

En 2012, L3 Link Simulation and Training recibió un contrato de la División de Sistemas de Entrenamiento de Guerra Aérea de la Marina de los Estados Unidos para el suministro de un Entrenador de Vuelo Operativo Táctico F/A-18D a Butterworth en apoyo del avión actualizado. El entrenador es capaz de simular de forma realista el vuelo en formación cerrada, la supresión de las defensas aéreas enemigas y las misiones de reconocimiento, control aéreo avanzado, apoyo aéreo cercano y reabastecimiento aéreo, incluyendo el uso de gafas de visión nocturna.

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Los encargados del mantenimiento del TUDM realizan comprobaciones después de la misión en la base Tindal de la RAAF durante el ejercicio Pitch Black.

El TOFT incluye dos cabinas separadas pero conectadas, una para el piloto y otra para el operador de sistemas de armas, y fue entregado posteriormente a Butterworth en diciembre de 2014. El vicepresidente de desarrollo estratégico de L3 Link, Frank Casano, dijo: "El F/A-18D Tactical Operational Flight Trainer entregado a la Real Fuerza Aérea de Malasia proporcionará un aumento significativo de la capacidad de entrenamiento. Este mayor nivel de entrenamiento permitirá a las tripulaciones prepararse para toda la gama de capacidades de multiplicación de fuerzas que el F/A-18D puede soportar durante los escenarios de batalla que cambian rápidamente."

El trabajo de actualización inicial fue llevado a cabo por Boeing en San Luis, pero todos los aviones posteriores fueron actualizados en Butterworth, con el último avión terminado en abril de 2015. En 2017 el Hornet celebró 20 años de servicio operativo con el TUDM y un avión (M45-01) fue pintado con marcas especiales para conmemorar el evento.

Misiones de ataque - Operación Daulat

Los Hornet de Malasia entraron en guerra en 2013 en respuesta a una incursión de militantes armados procedentes de Filipinas en el distrito de Lahad Datu de Sabah, Malasia Oriental, en la isla de Borneo. El Gobierno de Malasia declaró una emergencia en respuesta a la conversión y el siguiente enfrentamiento se resolvió finalmente mediante una gran operación militar, que incluyó el uso de la fuerza aérea.

Los Hornets del 18 Skuadron y los Hawk Mk208 de BAE Systems del 6 Skuadron llevaron a cabo ataques aéreos contra los intrusos en el marco de la Operasi (Ops) Daulat (Operación Daulat), la respuesta combinada de las Fuerzas de Defensa de Malasia a la emergencia. El primer ataque aéreo se llevó a cabo en Lahad Datu el 15 de marzo de 2013, un mes después de que los insurgentes llegaran a Sabah en barco.

Un avión F/A-18D (M45-07) lanzó dos GBU-16 Paveway II de 1.000 libras (454 kg) en un ataque aéreo contra objetivos en Kampung Tando por primera vez en la fecha mencionada, lo que supuestamente marcó el primer uso del arma en circunstancias operativas en la región. El M45- 07 fue convenientemente marcado con marcas de misión después del evento para denotar el tipo de armas lanzadas y otros Hornets TUDM observados con marcas de misión Ops Daulat incluyen el M45-01 y el M45-02. Cuando el M45-01 fue repintado para conmemorar el 20º aniversario de las operaciones del TUDM Hornet durante 2017, el recuento de Ops Daulat se modificó para incluir los números de cada arma liberada, en lugar de solo el tipo.

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El TUDM siempre ofrece una rigurosa demostración de vuelo de F/A-18D en el espectáculo aéreo de Langkawi.

Mighty Hornets down under

Los Hornets del TUDM participaron por primera vez en un ejercicio Pitch Black en Australia en 2008, cuando seis aviones se desplegaron desde Butterworth a Darwin, lo que supuso su despliegue más largo desde que llegaron a Malasia en 1997. Los seis aviones contaron con el apoyo de un Lockheed KC-130H Hercules del 20 Skuadron TUDM, que también participó en el ejercicio, reabasteciendo regularmente a los F/A-18D en misiones de combate aéreo. Durante el ejercicio Pitch Black 2008, los Hornets del TUDM también repostaron regularmente desde aviones cisterna Boeing 707 de la Real Fuerza Aérea Australiana, que entonces estaban en el ocaso de su carrera operativa.

Los Hornets de Malasia participan regularmente en los ejercicios de los Acuerdos de Defensa de las Cinco Potencias, como las series Bersama Lima y Bersama Shield, con los Hornets de la RAAF y los cazas de otras naciones asociadas en su territorio, pero su segundo gran despliegue internacional fue de nuevo en Australia en 2018. Pitch Black 2018 (PB18) fue también la primera vez que los jets participaron en un gran ejercicio multilateral desde que fueron actualizados con el software 25X, JHMCS, ATFLIR y la capacidad AIM- 9X-2.

Cinco F/A-18D participaron en Pitch Black 2018 (M45-01, 02, 06, 07, 08), junto con un Airbus A400M de apoyo del 22 Skuadron (M54-04). La fuerza combinada partió de Butterworth el 24 de julio de 2018, volando vía Kuching y Denpasar y llegó a Darwin al día siguiente.

Los TUDM Hornets tuvieron su base en Darwin durante la duración del PB18, operando desde una serie de refugios, junto a los F/A-18A/B Hornets de la RAAF del Escuadrón 77. Utilizando el indicativo Ghostrider del escuadrón, la primera salida del TUDM Hornet PB18 fue volada por M45-01 y M45-06 el 30 de julio de 2018 y durante el ejercicio, el 18 Skuadron participó en salidas diarias diurnas y nocturnas, operando como aire rojo o aire azul según lo requerido por los planificadores de la misión, durante la fase de empleo de la gran fuerza (LFE). En la fase LFE participaron hasta 80 aviones de combate de nueve países y, durante este tiempo, los TUDM Hornets también recibieron autorización para recibir combustible del Airbus KC-30A Multi-Role Tanker Transport de la RAAF.

Durante la primera semana de la fase LFE de dos semanas, AIR International habló con el Mejar (Mayor) Faiz Fauzi, de indicativo Havoc, un piloto de Hornet del 18 Skuadron sobre sus experiencias.

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Un F/A-18D del TUDM carga combustible desde un avión cisterna KC-30A de la Real Fuerza Aérea Australiana durante el Pitch Black.

Mej Fauzi dijo: "Estamos participando en las misiones diurnas y nocturnas durante Pitch Black, principalmente en la fase LFE. Hemos traído cinco jets a Darwin, junto con una fuerza de mantenimiento".

Y añadió: "Operar como parte de la LFE es diferente a lo que ocurre en nuestro país, donde no operamos con tantos activos, pero aquí es a gran escala, operando con diferentes naciones (y) diferentes procedimientos y hay diferencias en el lado de las operaciones. Hemos aprendido mucho, en cuanto a procedimientos y a cómo operan otras naciones, así que podemos traer algunas de las cosas buenas de vuelta a casa para aprender y digerir".

Aunque el 18 Skuadron no empleó armas aire-tierra reales en el campo de tiro aéreo de Delamere, dentro de la zona de entrenamiento de Pitch Black, sí simuló el uso de GBU-38 JDAM de 500 libras (227 kg) durante las misiones de apoyo aéreo cercano.

Mej Fauzi, que lleva cuatro años volando el Hornet, dijo: "Hemos traído cinco aviones y volamos cuatro a la vez, cambiamos entre el aire azul y el rojo, pero estamos haciendo más vuelos para el azul. Volamos tanto en misiones aire-aire como aire-tierra durante el Pitch Black y los resultados del aprendizaje no son sólo de las operaciones aéreas en sí, sino también de la planificación del ejercicio, etc., hay muchas cosas que se pueden traer a casa".

Y añadió: "Trajimos el A400M, pero también hemos estado haciendo pruebas con el KC-30A. El A400M está dedicado a nosotros, pero también queríamos probar el tanqueo con otras plataformas. Depende de la misión, del tiempo que queramos permanecer en el combate, así que planificamos el tanqueo a través de la célula de planificación de la misión. No solemos desplegarnos fuera de Malasia para realizar ejercicios y Pitch Black es nuestro despliegue más largo".

Por último, al describir las capacidades mejoradas del TUDM Hornet, Mej Fauzi dijo: "Utilizamos ATFLIR para la parte de apoyo aéreo cercano del ejercicio, lo que nos da una mayor definición que el anterior módulo de puntería Nitehawk. Hemos tenido AIM-9X en el inventario durante los dos últimos años, cuando se nos actualizó el software 25X y eso nos dio también la capacidad JHMCS. Pitch Black fue un verdadero reto, pero en el buen sentido. Aprendimos mucho durante el ejercicio, y nos llevaremos a casa muchas de las lecciones aprendidas".