Más Wedge(tail) para Boeing

La compra por parte del Reino Unido del avión de alerta temprana y control aéreo Boeing E-7A Wedgetail ya ha causado polémica. Jon Lake analiza la historia hasta ahora.

Un E-7A Wedgetail de la RAAF llega a la principal base de operaciones de las Fuerzas de Defensa Australianas en la región de Oriente Medio el pasado mes de septiembre.
Commonwealth de Australia, Departamento de Defensa/CPL Dan Pinhorn

En lo que respecta al acuerdo sobre el Wedgetail del Reino Unido, algunos critican lo que, según ellos, es otra adjudicación de contrato no competitiva a Boeing (tras adquisiciones similares de helicópteros AH-64E Apache, P-8A Poseidons y 16 CH-47 Chinooks adicionales) en la que no se realizó una evaluación adecuada de las alternativas. Sin embargo, otros se congratulan de una adquisición rápida y racionalizada de lo que consideran la mejor plataforma de alerta temprana y control aerotransportado (AEW&C) disponible para hacer frente a una necesidad urgente. La verdad se encuentra probablemente en algún lugar entre estos dos puntos de vista opuestos.

La flota actual de aviones Boeing E-3D Sentry AEW1 Sentry Airborne Warning and Control System (AWACS) de la RAF se encuentra en un estado lamentable.

El Reino Unido adquirió siete E-3D tras el fracaso del programa autóctono Nimrod AEW3. El tipo entró en servicio en julio de 1991 y los siete aviones fueron entregados a principios de 1992. El E-3D ha prestado un servicio útil en los Balcanes, en operaciones en Oriente Medio y en su función principal de defensa aérea del Reino Unido. El avión tiene un compromiso continuo con la Operación Shader, en la que el E-3D se utiliza para proporcionar una "visión general" de la situación de los aviones de la coalición, para ayudar a desconfigurar el espacio aéreo y para proporcionar una alerta temprana de los movimientos de los aviones rusos y del régimen sirio que están fuera del control de la coalición.

Un concepto artístico de un E-7A Wedgetail de la RAF sobrevolando la catedral de Lincoln desde su base en la cercana RAF Waddington. La modificación de la aeronave se llevará a cabo en el Reino Unido en Marshall Aerospace and Defence Group en Cambridge.
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El fin de la línea para el Sentry

La Revisión Estratégica de la Defensa y la Seguridad (SDSR) de 2015 pedía que el Sentry AEW1 se mantuviera en servicio hasta 2035, pero el Ministerio de Defensa británico no ha invertido en el E-3D en los últimos tiempos y, como resultado, la flota se ha ido quedando cada vez más rezagada respecto a los E-3 operados por la USAF, la OTAN y Francia, y posteriormente quedó claro que sustituir estos aviones podría ser una opción más rentable que actualizarlos. Se ha barajado la cifra de 2.000 millones de libras esterlinas como coste probable de la modernización necesaria para mantener la viabilidad de los E-3D hasta su fecha prevista de retirada.

El plan original consistía en actualizar los aviones al estándar del bloque 40/45, manteniéndolos alineados con la flota mundial, en el marco del llamado programa Project Eagle. Este proyecto se puso en marcha en 2005, pero se abandonó en 2009 debido a los recortes del presupuesto de defensa. La cancelación de Eagle dejó al Reino Unido solo con una flota única, sin ninguna de las economías de escala que suponía mantener los aviones alineados con los estándares de Estados Unidos y la OTAN. La situación se vio agravada por los recortes en el Equipo de Proyectos Integrados dentro de Equipos y Apoyo de Defensa (DE&S), un cambio de contratistas de apoyo y la adopción de un mantenimiento de vía única, que dejó al E-3D del Reino Unido muy por detrás de la flota mundial en términos de aeronavegabilidad, tecnología y mantenimiento.

En 2019, sólo un E-3D estaba plenamente operativo, aunque el objetivo es disponer de cuatro aviones. En 2010, un conjunto de escalones de avión se estrelló contra el ZH105 y perforó la piel, y se tomó la decisión de desechar el avión y recuperar los repuestos, en lugar de arreglar lo que era un daño relativamente menor y devolver el avión al servicio. El casco del ZH105 se utilizó posteriormente para realizar pruebas no destructivas del fuselaje y para el entrenamiento de evacuación.

Ahora se ha tomado la decisión de reducir la flota restante de E-3D de seis a cuatro aviones, retirando de la flota activa dos aviones inservibles desde hace tiempo. Con ello se pretende que la Fuerza Centinela concentre sus recursos en los cuatro aviones restantes, lo que se espera que proporcione una mejor disponibilidad para apoyar los compromisos de la fuerza con la Fuerza de Control y Alerta Temprana Aerotransportada de la OTAN (NAEW&C Force) y las misiones de Medidas de Seguridad de la OTAN. Según se informa, los aviones ZH102 y ZH107 fueron dados de baja el año pasado, quedando los ZH101, 103, 104 y 106.

La tripulación a bordo de un E-3D Sentry de la RAF realiza una misión de entrenamiento sobre el norte de Inglaterra. El distintivo radar rotativo AN/APY-1/2 montado sobre el fuselaje trasero del E-3 fue revolucionario cuando se diseñó, pero ahora se considera casi obsoleto.
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Incluso en su forma modernizada, con una nueva solución de apoyo que garantizaba una mejor disponibilidad, muchos creen que el E-3D ya no representa un sistema adecuado de gestión y vigilancia de la batalla aérea, y mucho menos de vanguardia, con la proliferación de sistemas de misiles de largo alcance y los cazas emergentes no occidentales de baja visibilidad que obligan a los grandes activos de alto valor a operar más lejos del espacio aéreo disputado, y cada vez más incapaces de "mirar" lejos en el espacio de batalla. El conjunto de radares AN/APY-1/2 de barrido mecánico que utilizan todas las variantes del E-3 tiene una capacidad limitada contra las amenazas poco observables y contra las amenazas hipersónicas y de movimiento muy lento, y hace tiempo que está claro que un radar de barrido electrónico activo (AESA) más moderno supondría ventajas significativas.

La revisión del Programa de Modernización de la Defensa (MDP) del Ministerio de Defensa consideró la cuestión de la sustitución de la capacidad del E-3D, examinando todas las opciones, desde una simple actualización hasta una serie de opciones de sustitución. El ministerio dijo que necesitaba la nueva capacidad AEW&C en servicio para 2022.

Desde el principio se decidió que la capacidad se basaría en una plataforma tripulada, que ha demostrado ser más fácil y flexible de operar, especialmente cuando se trabaja cerca del tráfico aéreo civil. Además, el hecho de depender de los satélites para el ancho de banda puede reducir la frecuencia de actualización, lo que podría dificultar aún más la lucha contra un objetivo evasivo en un entorno de guerra electrónica intensa.

Cuando los Emiratos Árabes Unidos decidieron adquirir un avión AEW&C de nueva generación, evaluaron el Boeing 737 AEW&C, el Northrop Grumman E-2D Advanced Hawkeye y el GlobalEye de Saab, basado en el avión de negocios Bombardier Global 6000, seleccionando finalmente la propuesta de Saab.

Los requisitos del Reino Unido hacían hincapié en el mando y el control (C2), por lo que el E-2D y el GlobalEye, preferidos por los emiratíes, eran demasiado pequeños y llevaban muy pocos operadores. Esto dejó al 737 AEW&C (conocido como E-7A Wedgetail en el servicio australiano) como la única opción "de serie". Aunque Boeing ha entregado seis aviones 737 AEW&C a Australia, cuatro a Corea del Sur y cuatro a Turquía, no había entregado ninguno desde 2015, cuando se entregó el último avión de Turquía, mientras que el radar de Northrop Grumman está fuera de producción desde 2013.

Desplegado en el Ala Expedicionaria Aérea 363, un E-3D Sentry de la RAF se prepara para despegar en una misión de apoyo a la Operación Libertad Iraquí en un lugar de despliegue avanzado en el suroeste de Asia. Desde principios de la década de 1990, la flota de E-3D ha estado en acción en todo el mundo de forma casi continua, junto a sus homólogos estadounidenses, franceses y de la OTAN.
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La ventaja de AESA

El 737 AEW&C se basa en un fuselaje híbrido Boeing 737 Next Generation, similar en líneas generales al 737-700ER o al 737-700IGW, pero con un tren de aterrizaje de alta resistencia procedente del 737-800, y equipado con tres depósitos de combustible auxiliares. Los aviones de la RAF tendrán el mismo estándar que los Wedgetails de la RAAF, con diez consolas para la tripulación de misión (cuatro a estribor y seis a babor) en lugar de las ocho consolas de operador de los aviones turcos y surcoreanos.

El radar Northrop Grumman Multi-role Electronically Scanned Array (MESA) de banda L (1 a 2 GHz) incorpora un sistema integrado de identificación de amigos o enemigos (IFF) y utiliza un conjunto electrónico de emisión lateral de 24 pies de largo (7,3 m) por 8 pies y 10 pulgadas de alto (2,7 m) en la "aleta" dorsal que proporciona una cobertura de 120° a babor y estribor. Esta "aleta" soporta un conjunto denominado "sombrero de copa" (como una amplia tabla plana) que proporciona una cobertura de 60° a proa y a popa.

En comparación con la antena de radar M-scan giratoria de un AWACS tradicional, el AESA del Wedgetail permite adaptar la salida, utilizando la cantidad adecuada de potencia para configurar el "alcance" del radar según los requisitos de la misión. El radar AESA puede lograr el seguimiento simultáneo de objetivos aéreos y marítimos casi en tiempo real mediante la transmisión de múltiples haces al mismo tiempo, utilizando diferentes formas de onda en una gama de frecuencias más amplia. El MESA es capaz de rastrear simultáneamente 180 objetivos y realizar 24 interceptaciones.

El radar integrado y el IFF llegarán mucho más lejos en el espacio de batalla que otros sistemas, proporcionando un mayor conocimiento de la situación. Se afirma que el radar tiene un alcance máximo de más de 373 millas (600 km) en el modo de búsqueda. Contra objetivos del tamaño de un caza, operando en el modo "look-down", el alcance máximo es de más de 230 millas (370km), mientras que los objetivos del tamaño de una fragata marítima pueden ser rastreados a más de 149 millas (240km). El Wedgetail puede cubrir cuatro millones de kilómetros cuadrados durante una sola misión de diez horas.

Entre los visitantes del Royal International Air Tattoo 2018 se encontraba el E-7A Wedgetail de serie A30-001 de la RAAF. Operado por el Escuadrón No 2 en la Base Williamtown de la RAAF, Nueva Gales del Sur, recibió un redondel revisado que refleja el tema del centenario de la "RAF100" e incorpora la insignia de la RAF.
David Schmidt

El radar tiene capacidades de cartografía terrestre y de indicación de objetivos en movimiento, y el E-7A ha asumido el papel de vigilancia terrestre sobre Irak cuando los Centinelas de la RAF no han estado disponibles. La antena del radar también proporciona una capacidad de inteligencia electrónica (ELINT), con un alcance máximo declarado de más de 528 millas (850 km) desde una altitud de 29.528 pies (9.000 m).

El radar MESA se complementa con el sistema de medidas de apoyo electrónico (ESM) ALR-2001 Odyssey de BAE Systems Australia, un derivado de la serie israelí Elta EL/M-8300. Las antenas ESM para las bandas de microondas están montadas bajo los radomos del morro, de la cola y de las puntas de las alas, mientras que las bandas más bajas están servidas por una "granja" de antenas ventrales. El avión también está equipado con un sistema de alerta de aproximación de misiles AN/AAR-54, un sistema de alerta láser LWS-20, y está previsto un sistema de contramedidas direccionales infrarrojas AN/AAQ-24 (DIRCM) bajo el carenado de la antena ESM de la cola.

Plataforma rival

Saab y Airbus se asociaron para ofrecer un sistema de fabricación europea que combinaba el Airbus A330 con el radar Erieye ER de Saab. La propuesta se basaba en el uso de una parte de la flota de aviones A330 Multi-Role Tanker Transport (MRTT) Voyager, propiedad del consorcio Air Tanker y utilizada por la RAF para tareas de reabastecimiento en vuelo y transporte como parte de un acuerdo de iniciativa financiera privada a largo plazo. La flota de Air Tanker incluye unos cinco aviones de "capacidad de aumento" que podrían convertirse para tareas de AEW&C. Éstos podrían ser sustituidos posteriormente en la flota principal de aviones cisterna por nuevos A330 MRTT dotados de capacidad de reabastecimiento en vuelo. Para evitar el "enmascaramiento" por el ala, el Erieye basado en Airbus contaba con dos antenas de radar montadas en tándem por encima del fuselaje.

El E-7A Wedgetail de la RAAF y el F/A-18F Super Hornet vuelan a popa de un KC-30A Multi-Role Tanker Transport mientras transitan hacia el espacio de batalla como parte de la Operación Okra, la misión de la Fuerza de Defensa Australiana en Oriente Medio. Los aviones cisterna Voyager de la RAF no tienen capacidad de reabastecimiento en la pluma.
Commonwealth de Australia, Departamento de Defensa/CPL Brenton KwaterskI

Cuando se hizo evidente que el Ministerio de Defensa tenía la intención de adquirir el E-7 Wedgetail sin un concurso abierto, el Comité de Defensa Parlamentario interpartidario expresó su grave preocupación, señalando que existían plataformas de aeronaves alternativas y que debían ser consideradas, y que el contrato no debía ser simplemente adjudicado a Boeing sobre una base de fuente única. En julio de 2018, el presidente del comité, Julian Lewis, escribió una carta abierta al entonces ministro de Adquisiciones de Defensa, Guto Bebb, diciendo que había "pruebas convincentes de al menos una alternativa creíble a Wedgetail" y que no había "absolutamente ninguna razón [para], una vez más, prescindir de la competencia abierta".

Lewis escribió que sería "particularmente inapropiado que se renunciara a una competencia en favor de Boeing después de su participación en la imposición de tarifas punitivas contra Bombardier [en 2017]" que supuestamente había dañado la operación de fabricación de Bombardier en Irlanda del Norte.

Otra misión como parte de la Operación Okra comienza cuando un E-7A Wedgetail de la RAAF despega de la principal base logística de Australia en Oriente Medio.
Commonwealth de Australia, Departamento de Defensa/CPL Brenton Kwaterski

En septiembre de 2018, el Ministerio de Defensa anunció que planeaba adquirir el Wedgetail sin concurso, sujeto a alcanzar un acuerdo satisfactorio con Boeing sobre el precio. El nuevo ministro de Adquisiciones de Defensa, Stuart Andrew, escribió a Lewis y al Comité de Defensa justificando esta postura. Andrew dijo que el Ministerio de Defensa había tomado la decisión de adquirir el Wedgetail a principios de ese año y que había pasado los meses intermedios revisando la propuesta y obteniendo la aprobación de los ministros del Ministerio de Defensa y del Tesoro antes de anunciar la decisión.

Andrew afirmó que había "problemas fundamentales con la solución de Airbus/Saab que, en nuestra opinión, la hacen incompatible con la necesidad apremiante", detallando lo que, según él, eran problemas de coste e integración. En octubre de 2018, varios oficiales de alto rango prestaron declaración ante el Comité de Defensa, apoyando la decisión de Wedgetail y descartando la idea de que hubiera otra alternativa viable.

Después de recibir combustible de un KC-135 del 340º Escuadrón Expedicionario de Reabastecimiento Aéreo, un E-7A Wedgetail de la RAAF parte en apoyo de la Operación Inherent Resolve en julio de 2017.
USAF/Sargento de Estado Mayor Michael Battles

El entonces Jefe Adjunto del Estado Mayor de la Defensa (Capacidad Financiera y Militar), Teniente General Mark Poffley, dijo: "Hemos analizado una serie de opciones, incluida una de Airbus con Saab, y eso nos ha llevado a la conclusión de que debemos perseguir las implicaciones de ir con un único proveedor". Poffley explicó que la objeción a la solución de Airbus se basaba en "su capacidad de entrega en los plazos y de mitigar muchos de los riesgos que creemos que hay dentro de esa solución. Por lo tanto, creemos que debemos buscar un único proveedor".

El Jefe Adjunto del Estado Mayor de la Defensa (Capacidad y Diseño de la Fuerza), AVM Richard Knighton, calificó la solución basada en Airbus de "avión de papel" y afirmó que el sistema presentaba problemas particulares de integración relacionados con el tamaño del ala del avión: "Va a requerir una integración compleja para garantizar que se pueda desenmascarar el radar de las alas; nada de esto se ha hecho antes. El riesgo no está en el avión, sino en la integración", afirmó.

Una alineación de cuatro E-7A Wedgetails del escuadrón nº 2 en la base Williamtown de la RAAF. Además del E-7, el Reino Unido y Australia tendrán en común sus respectivas flotas de F-35 y los buques de guerra Tipo 26 de diseño británico encargados por Canberra.
Commonwealth de Australia, Departamento de Defensa/CPL Craig Barrett

La respuesta de Saab

Andrew Walton, director de Saab UK, rechazó las sugerencias de que la propuesta de la empresa presentara un riesgo tecnológico o programático. El sistema de radar Erieye ya ha sido suministrado a ocho fuerzas aéreas, integrado en cinco plataformas aéreas diferentes, y Walton afirmó que el avión A330 AEW&C propuesto representaría el "menor riesgo" de cualquier plataforma en la que se haya integrado el radar Erieye.

"Un análisis detallado indica que se tardaría menos de 36 meses en integrar el primer sistema Erieye del A330 y que las plataformas posteriores seguirían en intervalos de nueve meses", declaró Walton, añadiendo que mientras la primera conversión se llevaría a cabo en las instalaciones de Airbus en Madrid, el resto de los aviones se modificarían en el Reino Unido.

En su carta a la comisión, Walton dijo que Saab no podía "respaldar la afirmación de que se ha analizado el rendimiento de Erieye". Señaló que Saab había obtenido permiso del gobierno sueco para compartir datos clasificados sobre Erieye, pero que esta oferta no había sido aceptada. "Sin examinar los datos clasificados, es imposible entender y juzgar el rendimiento del sistema". señaló Walton.

Walton afirmó que Saab esperaba que los métodos y las decisiones de contratación del Ministerio de Defensa reflejaran "el compromiso del gobierno con la competencia justa y transparente del mercado libre" y dijo que la empresa había estado "preocupada por la falta de competencia y la falta de diálogo y respuesta del Ministerio de Defensa".

Julian Lewis escribió al entonces Ministro de Adquisiciones de Defensa, Stuart Andrew, para preguntarle cómo el Ministerio de Defensa había decidido adjudicar en exclusiva el Wedgetail cuando carecía de información detallada sobre la combinación A330/Erieye, y preguntó por qué la oferta de Saab de suministrar información técnica clasificada relativa al Erieye había sido rechazada por la RAF y la organización DE&S.

Una interesante comparación entre el E-7A y el E-3 AWACS - en este caso, un E-3G del 552º Ala de Control Aéreo de la USAF, 960º Escuadrón de Control Aéreo. El E-7 se basa en un avión de pasajeros Boeing 737NG estándar, modificado para llevar un radar de barrido electrónico activo (AESA) de Northrop Grumman que puede cubrir cuatro millones de kilómetros cuadrados en un período de diez horas.
USAF/2ª Teniente Ashlyn K Paulson

En su respuesta, Andrew escribió: "Al considerar el E-7 Wedgetail, había una distinción tan clara sobre cualquier otra opción que se consideró que llevar a cabo cualquier tipo de competencia consumiría innecesariamente recursos del Ministerio de Defensa y de la industria, mientras que la brecha entre la capacidad del Reino Unido y la amenaza en evolución se ampliaría".

El 22 de marzo del año pasado, el entonces Secretario de Defensa, Gavin Williamson, anunció que el Reino Unido se había comprometido a realizar un pedido de 1.500 millones de libras (1.960 millones de dólares) de cinco E-7A basados en Boeing 737-700. Williamson dijo: "El Wedgetail es el más destacado en nuestra búsqueda de un nuevo avión de vigilancia del espacio de batalla, y ya ha demostrado su eficacia en Irak y Siria con la Real Fuerza Aérea Australiana".

El entonces Jefe del Estado Mayor del Aire, ACM Sir Stephen Hillier comentó: "Esta capacidad de clase mundial, ya probada con nuestros socios de la Real Fuerza Aérea Australiana, mejorará significativamente nuestra capacidad de ofrecer un mando y control aéreo decisivo y se basa en la reputación de nuestro E-3D Sentry Force. Junto con la inversión de Defensa en otras aeronaves de vanguardia, el E-7 formará un elemento central de la Fuerza Aérea de Nueva Generación, capaz de superar las complejas amenazas actuales y futuras".

El ejercicio Taurus Mountain 3, realizado en marzo de 2012, puso a prueba a las aeronaves y al personal de la RAF, el Ejército Británico y la Marina Real que se encargarían del Plan de Seguridad Aérea de las Olimpiadas. El E-3D Sentry ZH106 de la RAF fue fotografiado sobre el norte de Yorkshire.
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Apoyo industrial local

Las cinco aeronaves E-7A de la RAF serán convertidas por Marshall Aerospace and Defence Group en Cambridge. Boeing se ha asegurado tres puestos de producción en su línea de producción de Seattle en 2021 y 2022 para tres aviones y ha obtenido dos Boeing 737NG de segunda mano para formar la base de los otros dos aviones.

En julio del año pasado, Marshall Aerospace firmó un contrato de reducción de riesgos con Boeing para iniciar los trabajos preparatorios del programa británico E-7 Wedgetail. Este contrato garantizará que Marshalls esté preparada para comenzar el complejo proceso de modificación del avión en Cambridge a principios de 2021, lo que llevará a la entrega del primer avión en 2023, un poco más tarde de lo que se había previsto inicialmente. Se espera que los trabajos en cada avión duren unos 24 meses y que el último ejemplar esté terminado en 2026.

Uno de los E-7A Wedgetails del escuadrón nº 2 despega de la base Darwin de la RAAF durante el ejercicio Diamond Storm del año pasado.
Commonwealth de Australia, Departamento de Defensa/CPL Craig Barrett

Bajo los "Cinco Ojos

En el caso de Australia, el innovador radar fue, al parecer, la causa de numerosos problemas de desarrollo y de un retraso de cuatro años con respecto al calendario originalmente previsto, así como de un déficit de capacidad en comparación con la especificación inicial. Como resultado, el Wedgetail figuró durante algún tiempo en la lista de proyectos preocupantes del Departamento de Defensa australiano, pero los dos primeros aviones se entregaron formalmente el 26 de noviembre de 2009 y fueron aceptados por la Real Fuerza Aérea Australiana (RAAF) el 5 de mayo de 2010. El avión Wedgetail alcanzó su capacidad operativa inicial en noviembre de 2012 y voló por primera vez sobre Irak en apoyo de las fuerzas de la coalición que realizaban ataques aéreos contra el llamado Estado Islámico el 1 de octubre de 2014. El tipo alcanzó la capacidad operativa final en mayo de 2015 y en noviembre de ese año un E-7A de la RAAF realizó la misión de mando y control más larga de Australia en una zona de guerra al completar una misión de combate de 17 horas y 6 minutos, que requirió dos repostajes en el aire.

El programa de modernización del E-7A Wedgetail de la RAAF, de 583 millones de dólares australianos en tres fases y seis años de duración, incluye una actualización de conformidad e interoperabilidad de la fase 5A y una mejora de la capacidad de la fase 6, y con el tiempo verá la integración de nuevos y más avanzados sensores de identificación de combate, enlaces de datos tácticos y sistemas de comunicación/encriptación. Boeing entregó la primera versión de las actualizaciones de sus seis aviones a principios de 2018 y está previsto que los trabajos finalicen a mediados de 2022.

Según se informa, la RAF ha tenido personal incrustado en el Escuadrón No 2 de la RAAF en Williamtown, operador de los Wedgetails australianos, y la tripulación aérea de la RAF ha volado en misiones sobre Irak. Harriet Baldwin MP, la entonces Subsecretaria de Estado Parlamentaria y Ministra de Adquisiciones de Defensa, voló en un E-7 Wedgetail de la RAAF en noviembre de 2018.

Air Cdre Richard Barrow, el alto responsable de las adquisiciones de la RAF del Boeing P-8 y el E-7, describió el proyecto como "un programa realmente acelerado" explicando: "No podíamos quedarnos parados: no es un vacío de capacidad que se pueda permitir".

El Reino Unido tiene previsto operar sus E-7A en estrecha colaboración con su aliado y socio de los "Cinco Ojos", Australia, especialmente en lo que respecta a futuras actualizaciones. Barrow dijo que la RAF "se mantendrá al día" con la RAAF. "Es mucho más inteligente si trabajamos juntos con ellos y cofinanciamos efectivamente las cosas en el futuro", dijo.