Misión del B-2 Spirit en el Ártico

Treinta y un años después de su primer vuelo, el 17 de julio de 1989, el B-2 Spirit puede conocer a su sustituto el año que viene, pero el único ala voladora del mundo sigue teniendo una presencia global.

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El bombardero furtivo Northrop Grumman B-2A Spirit de las Fuerzas Aéreas de EE.UU., capaz de transportar un arma nuclear y de volar 6.000 millas náuticas (9.600 km), demostró en junio su capacidad de llegar a todo el planeta cuando voló desde la Base Aérea Whiteman (AFB) de Missouri hasta el Ártico y de vuelta.

En la misión del Ártico, el B-2 voló con los F-35A noruegos de Lockheed Martin y, a pesar de su alcance de 6.000 millas, el B-2 fue reabastecido por un Boeing KC-135R Stratotanker. El avión cisterna pertenecía al 100º Air Refueling Wing (ARW), con base en la RAF Mildenhall en Suffolk, Inglaterra. El B-2 empequeñece al KC-135R y, sin embargo, sigue siendo sigiloso. El ala volante tiene una envergadura de 52,12 metros, mientras que el Stratotanker tiene una envergadura mucho menor, de 39,6 metros. El B-2 cuenta con cuatro motores turbofan F118-GE-100 de General Electric, que le permiten volar a velocidades subsónicas a altitudes de hasta 15.200 metros, transportando a sus dos pilotos y hasta 18.140 kg de carga útil.

"Las operaciones y los compromisos con nuestros aliados y socios, en la región del Ártico y en otros lugares, demuestran y refuerzan nuestro compromiso compartido con la seguridad y la estabilidad mundiales", declaró el comandante de las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos en Europa y de las Fuerzas Aéreas de África, el general Jeff Harrigian, con motivo de la misión en el Ártico. Casi un año antes, dos B-2 volaron con los F-35B Lightnings de la Royal Air Force (RAF). En ese momento, los B-2 estaban desplegados en RAF Fairford, en Gloucestershire, Inglaterra. Las tripulaciones de los B-2 se entrenan en la RAF Fairford porque puede utilizarse como base de operaciones avanzada para el bombardero furtivo.

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En sus misiones de combate, el B-2 ha sobrevolado Kosovo, Afganistán, Irak y, en enero de 2017, Libia. Un par de B-2 destruyeron dos campos de entrenamiento cerca de la ciudad costera libia de Sirte, que pertenecían al llamado Estado Islámico. Los B-2 utilizaron municiones de ataque directo conjunto (JDAM), que son bombas no guiadas que se han convertido en municiones inteligentes guiadas de precisión. El Departamento de Defensa de Estados Unidos estima que el bombardeo de Libia mató a más de 80 personas. 13 años antes, el B-2 completó su primer despliegue oficial en combate durante la guerra de Irak de 2003. Los B-2 volaron 27 salidas desde la base aérea de Whiteman y otras 22 desde una base de operaciones avanzada no identificada.

Sin embargo, años antes, en 1999, el B-2 se utilizó para destruir el 33% de los objetivos serbios durante las primeras ocho semanas del ataque de la OTAN contra las fuerzas serbias. Los B-2 volaban sin parar desde Whiteman AFB para atacar a las unidades serbias en Kosovo, la provincia mayoritariamente albanesa de la antigua Yugoslavia. Aunque un Lockheed F-117 Nighthawk se perdió durante los ataques a los serbios, ningún B-2 se ha perdido en combate. Los materiales compuestos, los revestimientos especiales y el diseño de las alas voladoras del B-2 contribuyen a su capacidad de sigilo, lo que le permite penetrar las sofisticadas defensas aéreas del enemigo y atacar objetivos fuertemente defendidos.

A pesar de las misiones en Serbia en 1999, en Afganistán en 2001 y en Irak en la primera mitad de 2003, el B-2 no recibió su plena capacidad operativa hasta diciembre de ese año. Más de 14 años después de que el B-2 fuera exhibido públicamente el 22 de noviembre de 1988 y de que se realizara su primer vuelo el 17 de julio de 1989, el B-2 pasó a ser oficialmente operativo. Se espera que el sustituto del B-2, el Northrop Grumman B-21 Raider, realice su primer vuelo en 2021 y entre en servicio a mediados de la década de 2020.

El Raider, que también sustituirá al Rockwell B-1B Lancer, también tendrá su base en Whiteman; sin embargo, la primera ubicación del B-21 es la base aérea de Ellsworth, en Dakota del Sur. La USAF ha declarado que comprará al menos 100 Raiders y, a medida que vayan llegando, los B-2 y B-1B serán retirados. Tanto el Spirit como el Nighthawk fueron presentados en el mismo mes y año, noviembre de 1988. Sin embargo, el F-117 fue retirado oficialmente en 2008 y el B-2 se enfrenta ahora al mismo destino, desvaneciéndose en la historia del sigilo tan silenciosamente como ha penetrado en los espacios aéreos de muchas naciones.