Reapers franceses operativos con GBU-12 en Níger

La Armée de l'Air et de l'Espace (AAE - Fuerza Aérea y Espacial Francesa) anunció el 24 de agosto que ha lanzado por primera vez una munición guiada por láser GBU-12 desde un MQ-9A Reaper Block 5 durante una misión operativa. El lanzamiento tuvo lugar el 17 de agosto durante una salida de la Operación Barkhane en Níger, lo que supone un paso más para lograr la plena capacidad operativa del UAV Block 5.

El sistema Block 5 ofrece sensores de inteligencia, vigilancia y reconocimiento (ISR) más potentes y prepara el camino para mejorar las capacidades cinéticas. El Reaper Block 5 cuenta ahora con una nueva capacidad operativa tras su calificación de disparo de munición GBU 12. Una primera campaña experimental se llevó a cabo de marzo a mayo de 2021 desde la Base Aérienne Projetée (BAP - Base Operativa Avanzada) de Francia en Niamey, Níger. Su objetivo era probar el nuevo sistema Block 5 en un contexto operativo.

French Reaper Block 5 with GBU-12
French Air Force MQ-9A Block 5 Reaper serial number 542 taxies out at Niamey, Niger, armed with GBU-12 laser-guided munitions État-Major des Armées

A finales de julio tuvo lugar una segunda campaña para probar la capacidad de carga y de disparo de la GBU-12 en este nuevo Reaper estándar. En la actualidad, las pruebas han concluido y el Reaper Block 5 armado se está empleando en operaciones en la Bande Sahélo-Saharienne (BSS - Franja Sahelo-Sahariana). El AAE dispone así de un UAV que ofrece una mejor calidad de vídeo y radar, una mejor conectividad, así como una capacidad de armamento más versátil.

Los próximos hitos validarán el transporte del Reaper Block 5 de la GBU-49 y del misil Hellfire. "El Reaper Block 5 permite una mejor sinergia entre las tripulaciones y una mayor coordinación entre los diferentes actores, especialmente en el lanzamiento de armas". El teniente coronel Mathieu, director de la campaña de experimentación, dijo: "La ergonomía del sistema se ha simplificado, lo que aporta un importante valor añadido a las operaciones, como ocurre actualmente en los SRS. El bloque 5 de Reaper también aumenta significativamente la capacidad de recopilación de información en tiempo real (ISR), lo que ayuda a consolidar un proceso de selección de objetivos ya sólido que respeta plenamente el derecho internacional humanitario. Estas nuevas capacidades, implementadas por tripulaciones entrenadas, dan la capacidad de respuesta y adaptación para cumplir una gama cada vez más amplia de misiones, en la SRS y en otros teatros".

Dirigida por las fuerzas armadas francesas, en colaboración con los países del G5 del Sahel, la operación Barkhane se puso en marcha el 1 de agosto de 2014. Se basa en un enfoque estratégico en asociación con los principales países de la franja sahelo-sahariana: Burkina-Faso, Chad, Malí, Mauritania y Níger. Reúne a unos 5.100 soldados cuya misión es luchar contra los grupos terroristas armados y apoyar a las fuerzas armadas de los países asociados para que puedan hacer frente a esta amenaza.

Los Reapers franceses son operados por el Escadron de Drones 01.033 "Belfort" en la Base Aérienne (BA) 709 Cognac-Châteaubernard. Sin embargo, se despliegan rutinariamente hacia adelante a la BAP en BA101 Niamey en el Aeropuerto Internacional Diori Hamani, Níger.