Salida final de XV

Gill Howie relata los últimos días de operaciones del Tornado GR4 con el escuadrón nº XV(R) antes de su disolución.

Tornado GR4 ZD741/LS-F a bajo nivel el 17 de marzo. Las marcas conmemorativas del avión se aplicaron para marcar la disolución del Escuadrón XV(R). El código de cola lo llevaba originalmente el bombardero Short Stirling Mk1 N6086/LS-F llamado "MacRobert's Reply", un avión pagado por una donación a la RAF de Lady Rachel MacRobert, en memoria de sus tres hijos muertos en servicio en la RAF.
Berry Vissers

Formado hace poco más de 102 años en Farnborough, Hampshire, el Escuadrón nº XV (coloquialmente conocido como Fifteen) participó inicialmente en bombardeos y llevó a cabo misiones de reconocimiento desde Francia hasta el Frente Occidental en la Primera Guerra Mundial. Durante la Segunda Guerra Mundial, el XV Escuadrón fue equipado sucesivamente con bombarderos Blenheim IV, Wellington, Stirling y Lancaster. En tiempos más recientes, el escuadrón era quizás más conocido por sus operaciones con el Tornado GR1 y el Tornado GR4, incluyendo un importante papel de combate en la Guerra del Golfo de 1991. El escuadrón regresó a RAF Laarbruch, Alemania, en la primavera de 1991 y se disolvió como escuadrón Tornado GR1 de primera línea a finales de ese año.

El 15 no se fue por mucho tiempo. El 1 de abril de 1992, se volvió a formar como reserva para llevar a cabo una función de entrenamiento que antes desempeñaba la Unidad de Conversión de Armas Tornado (TWCU) con base en la RAF Honington, Suffolk. La permanencia en la base de Suffolk duró hasta noviembre de 1993, cuando el Quince se trasladó al norte, a la RAF de Lossiemouth (Moray), donde permaneció hasta su disolución el 31 de marzo de 2017. Durante su estancia en Lossiemouth, la función de entrenamiento del escuadrón aumentó en 1999 para incluir todo el entrenamiento de tripulaciones de Tornado GR4 de la RAF cuando absorbió el elemento de la RAF del Tri-National Tornado Training Establishment. La última función del Fifteen era la formación especializada de las tripulaciones del Tornado GR4 de la RAF, una función que ya no era lo suficientemente amplia como para contar con una unidad dedicada debido a la reducción de la fuerza del Tornado GR4. Todo el entrenamiento restante se llevará a cabo ahora en RAF Marham en Norfolk (la primera, y ahora, última base de operaciones para los escuadrones Tornado de primera línea de la RAF) por los escuadrones No.IX(B), No.12 y No.31.

El 17 de marzo, el escuadrón realizó su último vuelo operativo con el Tornado GR4. Fue un momento agridulce para las tripulaciones; para algunos no sólo fue su último vuelo con el XV(R) Escuadrón, sino también su último viaje en un Tornado, y para algunos marcó el final de su carrera en la RAF.

Se había planeado una ruta por varios lugares de Escocia, pero el tiempo típicamente desapacible del día obligó a hacer algunos cambios de última hora. Después de revisar y ajustar el plan de vuelo original, cinco Tornado GR4 despegaron de Lossiemouth justo después del mediodía para la salida, que incluía un sobrevuelo en formación sobre el aeropuerto de Aberdeen y Leuchars, antes de dirigirse de nuevo al norte a bajo nivel hacia Tain, y luego regresar a Lossiemouth para un sobrevuelo en formación y un ataque al aeródromo. (En opinión del editor, ningún avión puede realizar un ataque a un aeródromo como un Tornado GR4 de la RAF) Tras el espectáculo, los cinco aviones volvieron al circuito para aterrizar.

Como muestra de la experiencia de los diez pilotos y navegantes que volaron en la última salida, entre todos habían acumulado unas 38.500 horas de vuelo o 4,39 años en el aire.

A su regreso, las tripulaciones fueron recibidas por el comandante de la estación de la RAF de Lossiemouth, el capitán de grupo Paul Godfrey, junto con familiares y amigos.

Comentando la disolución del escuadrón, el comandante de ala Paul Froome, oficial al mando del XV(R) Escuadrón, dijo: "Ha sido un día muy emotivo para mí como oficial al mando, pero estoy inmensamente orgulloso de todo el equipo que forma este magnífico escuadrón. Ha sido agradable poder sobrevolar algunas zonas de Escocia que nos han apoyado durante todo el tiempo que hemos estado basados aquí en Lossiemouth".

Después de que la flota de jets restantes del XV(R) abandone Lossiemouth, ya sea para RTP (retorno a producción o simple desguace) en RAF Leeming o transferencia a la Fuerza Tornado GR4 en RAF Marham, las instalaciones que el XV(R) Escuadrón ha llamado hogar durante casi un cuarto de siglo serán remodeladas en preparación para la llegada de la flota P-8 Poseidon de la RAF y un escuadrón Typhoon adicional. Puede que el XV escuadrón haya pasado, pero el Tornado GR4 tiene más tiempo para servir y lo hará desde RAF Marham hasta 2019.

Los últimos cinco Tornado GR4 del XV(R) Escuadrón ZD741/LS-F, ZA453/022, ZA588/056, ZD848/109 y ZD711/079 en un sobrevuelo en formación sobre Lossie.
Gill Howie
El personal de tierra observa cómo el ZD741/LS-F aterriza en Lossie tras la última salida del XV(R) Escuadrón Tornado GR4.
Gill Howie

QUINCE DE NUEVO

¿Se irá el Quince por mucho tiempo esta vez? Estos días nadie en la RAF desea hablar de un posible futuro para esas matrículas puestas a descansar. Entre bastidores, los oficiales de alto rango de la RAF tienen un poco de una matriz para trabajar en este momento al tratar de mantener el mayor número de placas de matrícula de escuadrón más antiguas de la RAF y darles a las unidades que se pondrán de pie en Typhoon, P-8 Poseidon, Protector UAV y el F-35B. Con cinco o seis unidades destinadas a operar los cuatro tipos mencionados, existe la oportunidad de que esos oficiales de alto rango resuciten de nuevo su 15º escuadrón. Mark Ayton

Un cono de vapor, o nube de agua condensada, se forma alrededor del fuselaje de un Tornado GR4 mientras vuela a velocidad transónica por el húmedo aire escocés el 17 de marzo.
Berry Vissers