Se anuncia un contrato de una variante del F-35 "a medida" para un cliente misterioso

Un contrato del Departamento de Defensa de los Estados Unidos ha revelado recientemente que Lockheed Martin se ha adjudicado un contrato de 49 millones de dólares para diseñar y desarrollar una variante adaptada del F-35 Lightning II para un cliente de ventas militares extranjeras (FMS) no especificado.

El contrato fue otorgado por el Mando de Sistemas Aéreos Navales (NAVAIR), donde se encuentra la Oficina del Programa Conjunto del F-35. La mayor parte del trabajo se llevará a cabo en las instalaciones de Lockheed Martin en Fort Worth, Texas, y se espera que concluya en diciembre de 2026.

Cada vez se especula más sobre cuál será la nueva variante y a qué nación irá destinada. Una nueva variante del Lightning II podría suscitar interés inicialmente, pero esto podría significar una pequeña modificación de los modelos ya existentes como, por ejemplo, la aviónica, las modificaciones de reabastecimiento en el aire y las capacidades de armamento.

Un ejemplo de ello es Israel, que opera una variante modificada del F-35A, el F-35I. El F-35I de Israel cuenta con un software de misión propio y el país está añadiendo actualmente capacidades de guerra electrónica a su flota de F-35. Este reciente contrato podría servir fácilmente para ampliar los trabajos en curso de la variante israelí, que debían concluir a finales de 2021.

F-35I
A formaion of Israeli Air Force F-35I 'Adirs' during a Blue Flag 2021 mission. Israeli Air Force

El F-35 tiene tres variantes originales, el F-35A de despegue y aterrizaje convencional, el F-35B de despegue corto y aterrizaje vertical, y el F-35C con capacidad de transporte. Tanto el F-35A como el B son operados por clientes extranjeros, pero el F-35C no tiene clientes extranjeros.

Dado el valor de 49 millones de dólares del contrato, que es mínimo en términos de F-35, favorece la especulación detrás de una pequeña modificación a un cliente preexistente del F-35A o B, y no apoya el desarrollo de la variante F-35C o una venta directa a un nuevo cliente.

Se podría señalar a la nación de Singapur como el cliente anónimo, que recientemente encargó cuatro F-35B. Coincidiendo con la conclusión del contrato, la entrega de estos cuatro aviones está prevista para 2026. Singapur es conocido por tener sus propias variantes de cazas occidentales, por ejemplo, el F-15SJ.

Otro contendiente podría ser el cliente más reciente del programa F-35, Finlandia, que ha pedido 64 F-35A. La actual flota de F/A-18C/D Hornets de esta nación realiza actualmente misiones de reabastecimiento en el aire mediante una sonda de reabastecimiento y recibe el combustible de un avión cisterna equipado con drogue, en lugar del sistema de receptáculo del F-35A, que es un avión cisterna equipado con boom. Por lo tanto, el pequeño cambio de variante podría ser el F-35A equipado con una sonda de reabastecimiento como el F-35B.

F-35A Lightning
Finland is the latest customer of the F-35 Lightning II, ordering 64 examples of the F-35A to replace its fleet of F/A-18C/D Hornets. Finnish Air Force

Con todas estas posibilidades, seguirá siendo una especulación hasta que se revele el cliente contratado y se proporcione un nombre oficial a la nueva variante durante las fases de construcción, prueba o entrega de su producción.