Stealth de alto perfil: El bombardero B-2

David C. Isby cubre el extraordinario bombardero B-2 Spirit de Estados Unidos

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El B-2 82-1068 Spirit of New York sale de su hangar en la base aérea de Whiteman durante el ejercicio Global Thunder 17. Además de evaluar la preparación operativa conjunta entre las fuerzas asignadas al Mando Estratégico de Estados Unidos, Global Thunder también evalúa la funcionalidad del mando y el control en todas las áreas de misión del USSTRATCOM.
Aviador Michaela Slanchik/Fuerza Aérea de los Estados Unidos

Combate, ejercicios de despliegue, disuasión, actualizaciones: la pequeña pero capaz fuerza de 20 bombarderos furtivos Northrop Grumman Block 30 B-2 Spirit de la Fuerza Aérea de Estados Unidos ha hecho todo esto durante 2017. Hasta que el B-21 Raider de Northrop Grumman, el bombardero furtivo de próxima generación, entre en servicio en la década de 2020, la fuerza de B-2, que equipa el Ala de Bombas 509 y el Ala de Bombas 131 de la Guardia Nacional Aérea de Missouri asociada, seguirá siendo los bombarderos estratégicos más avanzados de EE.UU., habilitadores del alcance global de la Fuerza Aérea y una poderosa herramienta de la estrategia de seguridad nacional de EE.UU.

Combate: un viaje de vuelta a Libia

La operación Odyssey Lightning supuso el primer regreso del B-2 al combate desde la operación Odyssey Dawn, también sobre Libia, en 2011. Lanzada desde la estación de origen del B-2 en la Base Aérea Whiteman, Missouri, durante las últimas horas del gobierno de Barrack Obama, los días 17 y 18 de enero, la operación se produjo tras una semana de planificación de la misión por parte de 20 personas clave, entre ellas pilotos, especialistas en armamento e inteligencia.

En el momento dela misión, el capitán Nathan Mueller era un recién graduado del curso de integración de la Escuela de Armamento de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (WSINT) en la base aérea de Nellis, Nevada. Dijo: "Fue una experiencia muy humilde cuando el comandante de mi escuadrón me dijo que iba a ser el jefe de vuelo de lo que sería la participación del B-2 en la operación Odyssey Lightning. La dinámica de los objetivos y la integración inherente que tuvo lugar en ruta hacia Libia no es algo para lo que los pilotos de B-2 se entrenen habitualmente. Sin embargo, estaba muy presente en el programa de la escuela de armamento, especialmente durante el WSINT".

El objetivo fue bombardeado por dos B-2: Spirit of Georgia (número de serie 89-0129) y Spirit of Pennsylvania (93-1087). Un tercer B-2 realizó el largo vuelo con ellos, acompañándolos como repuesto aéreo, antes de volver a casa sobre el Mediterráneo. Dos aviones de repuesto en tierra, preparados como refuerzos, permanecieron en Whiteman.

Los dos atacantes -con indicativos de llamada Clip 11 y Clip 12- volaron desde Estados Unidos a través del espacio aéreo internacional hasta girar para alcanzar su objetivo cerca de Sirte, una instalación de entrenamiento y cuartel general del ISIS, donde, como dijo el entonces Secretario de Defensa estadounidense, el Dr. Ash Carter: "Ciertamente hay personas que estaban tramando activamente operaciones en Europa y también pueden haber estado conectadas con ataques que ya han ocurrido en Europa... sabemos que algunos de los operativos del ISIS en Libia estaban involucrados en la planificación de ataques".

Los dos B-2 alcanzaron su objetivo a través de una ligera nube nublada a medianoche, hora local, diez segundos después de la hora prevista para sobrevolar el objetivo, según el Jefe de Estado Mayor de las Fuerzas Aéreas de Estados Unidos, el general David Goldfein, cuando declaró con orgullo ante el Comité de Servicios Armados del Senado (SASC) el 6 de junio. Se utilizaron 85 municiones de ataque directo conjunto (JDAM) GBU-38 de 227 kg (500 lb), que se fundieron con unos pocos milisegundos de retraso para penetrar y destruir todas las estructuras de madera en la zona del objetivo. Los 85 JDAM impactaron juntos, en menos de un minuto. Ningún otro avión podría haber lanzado tantas municiones guiadas simultáneamente a un objetivo, manteniendo el elemento sorpresa.

Cada uno de los tres B-2 repostó cinco veces desde 13 aviones cisterna KC-135 y KC-10 lanzados desde la Base de la Fuerza Aérea McGuire, en Nueva Jersey, y la RAF Mildenhall, en Inglaterra. Los aviones cisterna de repuesto repostaron algunos de los 13 aviones cisterna principales y proporcionaron redundancia. Los medios del Cuerpo de Marines de EE.UU. -para posibles misiones de búsqueda y rescate, incluidos los MV- 22B Ospreys- se situaron cerca de la zona del objetivo. El ataque fue seguido, en la zona del objetivo, por la llegada de vehículos aéreos no tripulados MQ-9 Reaper de la Fuerza Aérea de EE.UU., que apuntaron a los vehículos que huían con misiles AGM-114 Hellfire. Cuando los dos bombarderos B-2 principales aterrizaron de nuevo en la base aérea de Whiteman, Missouri, llevaban 33 horas en el aire.

Despliegues, ejercicios y fuerza total

Con el aumento de la tensión internacional en el noreste de Asia, el Mar de China Meridional y en las fronteras orientales de la OTAN, los despliegues de B-2 permiten a Estados Unidos demostrar su compromiso continuo y su determinación tanto a los socios de la coalición como a los posibles agresores. Esto se demostró en agosto de 2016 en la base aérea de Andersen, en Guam. Aunque los B-2 llevan años desplegándose en Guam -donde en 2005 se construyeron hangares especialmente diseñados a prueba de tifones-, este despliegue representó la primera vez que el tipo se unió a los B-52H y a los B-1B para reunir destacamentos de los tres tipos de bombarderos del Global Strike Command en Guam. Los tres tipos participaron en ejercicios, realizando combates de demostración de presencia y misiones de entrenamiento con fuego real.

En 2017, los B-2 participaron en un segundo despliegue de los tres tipos de bombarderos, esta vez en Europa. En junio, dos B-2 se unieron a tres B-52H de la Base Aérea de Barksdale (Luisiana) y a tres B-1B de la Base Aérea de Ellsworth (Dakota del Sur) en RAF Fairford (Inglaterra) para participar en el ejercicio BALTOPS y Saber Strike. Un B-2 Spirit también hizo una aparición pública en el Royal International Air Tattoo de Fairford en julio con una serie de sobrevuelos. La participación en BALTOPS-Saber Strike y RIAT fue la primera y segunda vez que los tres bombarderos se desplegaron juntos en Europa.

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Jefes de tripulación asignados al 509º Escuadrón de Mantenimiento de Aeronaves realizan inspecciones previas al despegue durante el Ejercicio Global Thunder 17 en la Base Aérea Whiteman, Missouri. El ejercicio Global Thunder es el ejercicio anual de entrenamiento de campo y de personal de batalla del Mando Estratégico de los Estados Unidos para entrenar y evaluar la preparación operativa conjunta.
Aviador de primera clase Michaela Slanchik/Fuerza Aérea de los Estados Unidos

El comandante del 322º Grupo Expedicionario Aéreo, el coronel Jared Kennish, oficial a cargo del despliegue, dijo: "Las misiones de aseguramiento y disuasión que estos tres aviones están apoyando, son clave para reforzar nuestro compromiso con nuestros aliados en la OTAN -de una manera muy visible y tangible- de que estamos hombro con hombro con ellos, pase lo que pase".

El coronel Kennish es un oficial de la Guardia Nacional Aérea de Missouri que, al desplegar en Fairford, demostró la integración total de las fuerzas aéreas de Estados Unidos, así como la solidaridad con la OTAN. El 131º BW de la Guardia Nacional Aérea de Missouri está totalmente integrado con el 509º BW en Whiteman y en el despliegue. El personal en servicio activo sirve junto con el personal de la Guardia Nacional Aérea a tiempo completo y a tiempo parcial. El personal en activo y el de la Guardia se entrenan con los mismos estándares y trabajan como un solo equipo. El hecho de que los guardias no roten a otras unidades o destinos después de su período de servicio en el B-2, sino que se queden y proporcionen continuidad, es una gran ventaja para la comunidad especializada del B-2. Kennish dijo: "Operaciones como las que estamos apoyando ponen un signo de exclamación en nuestro historial de éxito del equipo de fuerzas totales".

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Los jefes de tripulación asignados al 509º Escuadrón de Mantenimiento de Aeronaves se protegen de la lluvia bajo el B-2 88-0330 Spirit of California en la Base Aérea Andersen, Guam, durante un despliegue desde la Base Aérea Whiteman en apoyo de las misiones de aseguramiento y disuasión de bombarderos.
Aviador de primera clase Jazmin Smith/Fuerza Aérea de los Estados Unidos
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Técnicos asignados al 509º Escuadrón de Mantenimiento de Aeronaves preparan un avión B-2 Spirit para ser remolcado en la Base Aérea Andersen, Guam.cr@TSgtAndy Kin/Fuerza Aéreade EE.UU.

Además de los despliegues, los B-2 han participado en una serie de ejercicios, como Red Flag y, más recientemente, Mobility Guardian en agosto de 2017.

El principal factor que limita estos despliegues es el pequeño tamaño y la limitada disponibilidad de la fuerza de B-2. De los 20 B-2 en servicio en las Fuerzas Aéreas de EE.UU., 19 son operativos y uno está asignado a pruebas de combate; de ellos, 15 tienen código de combate. El comandante del Mando de Ataque Global, el general Robin Rand, declaró ante el Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes el 29 de septiembre de 2015: "Si se tienen en cuenta los B-2 en revisión o mantenimiento, tenemos unos 11 o 12 aviones en cualquier momento que realmente tenemos en nuestras manos".

El entrenamiento y otros despliegues reducen aún más el número de B-2 que pueden ponerse en alerta para el combate. En agosto de 2017, tras las pruebas de misiles de Corea del Norte, se informó de que siete u ocho B-2 estaban bloqueados y cargados en caso de necesidad inmediata. La planificación de la misión sobre nuevos objetivos, en caso de ser necesario, podría llevarse a cabo en tan solo 12 horas.

Disuasión

Los B-2 con código de combate, junto con los 46 B-52H con capacidad nuclear (de un total de 76 con código de combate), constituyen la pata aérea de la tríada estratégica estadounidense responsable de la disuasión nuclear. De estos aviones, los B-2 son los únicos capaces de lanzar bombas nucleares de gravedad, incluidas las destinadas a derrotar objetivos endurecidos y profundamente enterrados; los B-52H se limitan ahora a una función de alejamiento utilizando el anticuado misil de crucero lanzado desde el aire AGM-86B (ALCM). Los B-1B ya no tienen capacidad nuclear.

La integración total de fuerzas de las alas de bombas 509ª y 131ª ha incluido, desde 2013, la misión de disuasión estratégica nuclear. La 131ª es la única unidad de la Guardia Nacional Aérea con certificación nuclear, habiendo superado un formidable número de evaluaciones de rendimiento operativo y de preparación para alcanzar la plena capacidad operativa junto a la 509ª. Dijo Kennish: "Puede que al principio de nuestra transición haya habido un momento en el que la gente se preguntaba si nuestras dos alas podrían hacer que la integración total de la fuerza funcionara en las misiones de operaciones, mantenimiento y apoyo del B-2, pero hace tiempo que hemos demostrado el concepto en Whiteman".

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Un KC-135R Stratotanker del 100th Air Refueling Wing con base en RAF Mildenhall reabastece el B-2 89-0129 Spirit of Georgia del 509th Bomb Wing a última hora de la noche del 18 de enero de 2017, durante una misión que tenía como objetivo los campos de entrenamiento del Estado Islámico en Libia.
SSgt Kate Thornton/Fuerza Aérea de los Estados Unidos
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Un KC-135 Stratotanker asignado al 100th Air Refueling Wing con base en RAF Mildenhall, Inglaterra, se prepara para transferir combustible al B-2 88-0329 Spirit of Missouri. frente a la costa de España el 13 de junio de 2017. En ese momento, dos B-2 fueron desplegados en RAF Fairford, Gloucestershire, para realizar operaciones de aseguramiento y disuasión de bombarderos en el teatro.
SSgt Micaiah Anthony/Fuerza Aérea de los Estados Unidos

Para la disuasión convencional, el B-2 pone en riesgo lo que más valoran los potenciales adversarios en caso de conflicto: sus búnkeres de mando en los que se refugian los dirigentes. Un B-2 es capaz de utilizar una amplia gama de armas, incluido el Penetrador de Munición Masiva GBU-57 de 30.000 libras (13.608 kg), empleado exclusivamente desde el B-2. El 1 de marzo de 2016, el entonces jefe adjunto del Estado Mayor de la Fuerza Aérea de Estados Unidos para Planes Estratégicos y Requisitos, el general Mike Holmes, dijo al Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes: "El B-2 es el único avión de ataque de largo alcance capaz de penetrar y sobrevivir a los sistemas avanzados de defensa aérea integrada para lanzar armas contra objetivos fuertemente defendidos."

Actualizaciones

Aunque el B-2 es el bombardero más nuevo en servicio de las Fuerzas Aéreas de EE.UU., el tipo tiene todavía 25 años e incorpora una generación más antigua de tecnología furtiva. Fue diseñado para una vida útil de 20.000 horas de vuelo, que se ha ampliado a 40.000 horas, lo que permite que el B-2 siga siendo operativo hasta 2058.

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Aviadores se preparan para repostar el B-2 88-0329 Spirit of Missouri en la base aérea de Andersen, Guam.
Aviador de primera clase Jazmin Smith/Fuerza Aérea de los Estados Unidos

El 25 de mayo de 2017 el general Rand dijo al Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes: "Estamos iniciando el período de modernización más agresivo en la historia del B-2".

En 2015, la Fuerza Aérea decidió revisar por completo, a través del mantenimiento programado del depósito (PDM) -incluyendo el reskinning- cada B-2 cada siete años en lugar de cada nueve años. Esto aumentará el número de aviones disponibles para las operaciones, así como la disminución de los costes de actualización por avión. A partir de 2016, los B-2 han pasado por el PDM de un año de duración en las instalaciones de Northrop Grumman en Palmdale, California, a intervalos de aproximadamente seis meses.

Se están instalando otras mejoras, como los transpondedores que permiten al B-2 transitar por el espacio aéreo controlado. El vicecomandante del Mando de Ataque Global, el general de división Michael Fortney, declaró ante el Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes el 14 de septiembre de 2016: "Sacar de servicio un B-2 es una factura importante para el país. Así que estamos combinando la actualización del IFF [identificación de amigo o enemigo] con la actualización del modo cinco [transpondedor], al mismo tiempo. De este modo, el avión se desmonta una vez y permite que el depósito entre y lo abra una sola vez para realizar ambas modificaciones".

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El general de brigada Paul Tibbets, comandante del Ala de Bombas 509, da la bienvenida a casa a dos pilotos de B-2 tras su misión de 33 horas de ida y vuelta a Libia el 18 y 19 de enero de 2017.
Aviador superior Joel Pfiester/Fuerza Aérea de los Estados Unidos

Los desafíos para actualizar los B-2 siguen siendo. Dijo el general Rand: "La dinámica de las flotas pequeñas continúa desafiando nuestros esfuerzos de sostenimiento, principalmente debido a la desaparición de los proveedores y la disminución de las fuentes de suministro. Nos esforzamos por mantener un equilibrio adecuado entre la modernización y el mantenimiento de la flota y la disponibilidad para el combate".

"Con la proliferación de las amenazas de negación de área antiacceso [A2/AD], estamos asegurando que se mantenga la capacidad del B-2 para penetrar en las defensas enemigas con el programa de modernización del sistema de gestión defensiva (DMS-M)".

Destinado a mejorar las capacidades de detección, identificación y evasión de amenazas por radar, el programa DMS-M superó su revisión del hito B en 2016, recibiendo el visto bueno del Departamento de Defensa (DoD) para comenzar la fase de desarrollo de ingeniería y fabricación del programa de 2.670 millones de dólares.

Las actualizaciones del DMS-M incluyen un subsistema digital de medidas de apoyo electrónico (ESM), nuevas antenas ESM y modernas unidades de procesamiento de pantalla para mejorar las capacidades de detección, identificación y evasión de amenazas por radar. Los componentes de software asociados integran estos sistemas actualizados con los sistemas de aviónica del B-2 existentes para mejorar el conocimiento general de las amenazas por parte de los pilotos, la reacción ante las mismas y la capacidad de supervivencia. Northrop Grumman es el contratista principal y el integrador, mientras que BAE Systems desarrolla los receptores ESM digitales, Ball Aerospace y L-3 Randtron proporcionan las antenas ESM y Lockheed Martin suministra los procesadores de visualización.

En junio de 2017, el Departamento de Defensa anunció un cambio significativo en el programa DMS-M -los detalles siguen siendo clasificados- destinado a aumentar su rendimiento sin que ello suponga un aumento de los costes o retrasos en el calendario. Antes de que finalice 2017, el programa DMS-M se someterá a una revisión de diseño crítico a nivel de sistema y se seleccionará un B-2 para su modificación -un proceso de nueve meses- para llevar a cabo el programa de pruebas de vuelo previsto de 30 meses, lo que supondrá una reducción del cinco por ciento de la fuerza operativa. Las pruebas de vuelo comenzarán en el año fiscal 2018, lo que conducirá a una evaluación operativa del Centro de Pruebas y Evaluación de las Fuerzas Aéreas en el año fiscal 2019 y a una prueba y evaluación operativa inicial en el año fiscal 2020. El programa de pruebas será largo porque cualquier cambio en el B-2 -como las nuevas antenas- tiene que probarse cuidadosamente para garantizar que no comprometa las características de sigilo. La decisión del hito C -el visto bueno del Departamento de Defensa para la producción y el despliegue- para el DMS-M se había programado para diciembre de 2018, pero los problemas de software lo han retrasado hasta abril de 2019. Las primeras entregas del DMS-M tendrán lugar en 2022 y la capacidad operativa inicial está prevista para 2022-2023.

El Comandante Combatiente del Mando Estratégico de Estados Unidos, el general John Hyten, dijo al SASC el 20 de septiembre de 2016: "Tenemos que considerar las actualizaciones de las comunicaciones del B-2 en conjunto con toda la fuerza de bombarderos. Ahora mismo, es probablemente el elemento más importante de nuestra capacidad de bombardeo, y es extremadamente importante para mantener la viabilidad ahora y en el futuro."

El general Holmes dio más detalles: "El programa de receptores comunes de muy baja frecuencia/baja frecuencia (VLF/LF) proporciona al B-2 un receptor VLF/LF para una capacidad de comunicaciones estratégicas segura y de supervivencia. Las Fuerzas Aéreas avanzarán en el despliegue del programa de Comunicaciones por Satélite de Frecuencia Extremadamente Alta e Incremento 1, una actualización de la aviónica de media vida de los ordenadores de gestión de vuelo y de los buses de almacenamiento y datos digitales".

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Las Fuerzas Aéreas de EE.UU. habían planeado originalmente equipar los B-2 con la familia de terminales avanzados más allá de la línea de visión (FAB-T) que, tras un desarrollo problemático, está previsto que entre en producción a pleno rendimiento en 2018. Sin embargo, el aumento de los costes obligó a reconsiderar este requisito, y a finales de este año se aplicará una estrategia de adquisición alternativa.

El general Rand concluyó: "Por último, el B-2 se está actualizando para llevar el arma nuclear de gravedad B61-12. Esta mejora es fundamental para garantizar que la pata de bombardero de la tríada nuclear siga siendo un elemento disuasorio visible para aquellos que nos desean el mal".

El B61-12 ya ha sido sometido a pruebas de combate en los B-2 y está previsto que la producción de la bomba nuclear comience en 2020. El General Holmes dijo: "La Fuerza Aérea continuará con los esfuerzos de desarrollo para reubicar el software del Programa de Vuelo Operativo de Gestión de Almacenes en el programa de Ataque Flexible, lo que permitirá al B-2 aprovechar la interfaz digital avanzada del arma, como la que utiliza el B61-12".

El B-2 será modificado para llevar la bomba de pequeño diámetro Raytheon GBU-53 II y el misil Lockheed Martin AGM-158B JASSM-ER (Joint Air-Surface Standoff Missile - Extended Range) como opciones de armamento.

Perspectivas de futuro

Aunque está previsto que el B-2 siga siendo operativo hasta 2058, la cuestión sigue siendo cuánto tiempo le permitirá su capacidad de sigilo en todos los aspectos penetrar en el espacio aéreo defendido antes de tener que cambiar a la entrega de armas en posición de espera. Durante una reunión del Instituto Mitchell celebrada en Washington DC el 25 de mayo, el vicejefe del Estado Mayor de las Fuerzas Aéreas de Estados Unidos, el general Stephen Wilson, declaró que quiere seguir invirtiendo en el B-2 "para garantizar que pueda penetrar en las defensas aéreas hasta la década de 2020". En su intervención en una reunión del Instituto Mitchell, el 19 de mayo, Fortney dijo: "El B-2 es un avión increíble: "El B-2 es un avión increíble y lo será durante mucho tiempo. Lo demostró en enero [sobre Libia] y puede demostrarlo mañana, pero esta brecha se está cerrando".

Cuando es probable que el B-2 no pueda penetrar, el B-21 debería estar disponible para asumir esas misiones. Refiriéndose al B-21, Fortney dijo que su tecnología furtiva de próxima generación lo convertiría en "un bombardero de penetración que va a tener una capacidad increíble. Todo lo que el B-2 puede hacer hoy, el B-21 podrá hacerlo dentro de 30 años". Integrado con el misil estratégico Long Range Stand Off y con misiles convencionales como el AGM-158B JASSM-ER, el B-2 podría proporcionar entonces capacidades adicionales de alejamiento. Hasta entonces, es probable que el B-2 experimente más años como el de 2017, en los que, en combate, desplegado o en proceso de actualización, siga siendo el centro de la potencia aérea estadounidense.

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El B-2 93-1087 Spirit of Pennsylvania aterriza en la Base Aérea Whiteman el 19 de enero de 2017 tras una misión de 33 horas en una zona objetivo cerca de Sirte, Libia. Junto con el Gobierno de Acuerdo Nacional de Libia, los militares estadounidenses realizaron ataques aéreos de precisión el 18 de enero de 2017, destruyendo dos campamentos del ISIS a 45 kilómetros al suroeste de Sirte.
Aviador superior Joel Pfiester/Fuerza Aérea de los Estados Unidos