Stow Maries recibe el Tabloid del Museo de la RAF

Una campaña de crowdfunding garantiza el traslado de una réplica de un avión de la Primera Guerra Mundial al aeródromo de Essex

El 24 de marzo, el aeródromo de la Gran Guerra de Stow Maries, cerca de Maldon (Essex), anunció que había adquirido la réplica del Sopwith Tabloid del Museo de la RAF y conseguido financiación para sufragar los gastos de transporte y reconstrucción del aparato, que llevaba varios años almacenado en Hendon. El RAFM accedió a sufragar parte de los costes, pero Stow Maries necesitaba encontrar el resto, y el 13 de marzo lanzó un llamamiento para conseguir las 2.500 libras necesarias. En sólo seis días, la campaña en línea había superado el objetivo y desbordado las expectativas.

Ian Flint, director ejecutivo de Stow Maries Great War Aerodrome, afirma: "En estos tiempos tan difíciles para todos, no esperábamos semejante oleada de apoyo. Ahora, el Tabloid ocupará un lugar de honor en nuestro Hangar Uno".

Construido entre 1976 y 1980 con planos originales de la planta de British Aerospace en Kingston upon Thames por Don Cashmore, ingeniero de Rolls-Royce afincado en Nottingham, el Tabloid tardó 2.400 horas en construirse y realizó su primer vuelo desde Hucknall el 22 de junio de 1980 con John Lewis, piloto de pruebas de Rolls-Royce, a los mandos. Con matrícula G-BFDE, la propulsión procedía de una unidad de potencia en tierra Continental PC60 reconvertida, y los alerones sustituyeron al mecanismo de alabeo del diseño original. Durante los dos años siguientes, el Tabloid voló en exhibiciones en varios lugares. El 5 de julio de 1981 fue galardonado con la Airtours Sword como la mejor réplica en el rally de Leicester de la Popular Flying Association, pero el 18 de septiembre del año siguiente resultó gravemente dañado durante un aterrizaje forzoso, terminando boca arriba después de que se desplomara el tren de aterrizaje. Había acumulado 66,35 horas en su cuaderno de bitácora, con un total de 134 vuelos.

Sopwith Tabloid reproduction ‘168’/G-BFDE while on display in the Grahame-White Watch Office building at the RAF Museum Hendon. It will now become a highly prized exhibit at the Stow Maries Great War Aerodrome.
Sopwith Tabloid reproduction ‘168’/G-BFDE while on display in the Grahame-White Watch Office building at the RAF Museum Hendon. It will now become a highly prized exhibit at the Stow Maries Great War Aerodrome. RAFM

Cashmore reconstruyó entonces el Tabloid, convirtiéndolo a la configuración de alas desplegables, cubriéndolo de nuevo e instalando un motor rotativo. Fue adquirido por el Museo de la RAF en marzo de 1983 y entregado a Cardington, donde se le instaló un rotativo Gnome de 80 CV y una hélice original. El avión se expuso en Hendon en noviembre de 1983, antes de volver a Cardington para un recubrimiento parcial y correcciones en las marcas. Fue terminado como Tabloid serie 168 del Royal Flying Corps, pilotado por el piloto del Royal Naval Air Service Flt Lt Reginald L. G. Marix junto con otro Tabloid durante un bombardeo sobre los cobertizos del Zeppelin en Düsseldorf el 8 de octubre de 1914. Destruyeron el recién construido Zeppelin LZ25 con un total combinado de cuatro bombas de 12 libras. En el vuelo de regreso a su base de Amberes, el Tabloid se quedó sin combustible y Marix tuvo que realizar un aterrizaje forzoso cerca de la ciudad antes de regresar a pie a su aeródromo.

En 1990, la réplica del Tabloid regresó a Hendon para ser expuesta en el Bomber Command Hall, hasta que fue trasladada al hangar Grahame-White en julio de 2005. En noviembre de 2010 fue reubicada en el edificio de la Oficina de Vigilancia de Grahame-White, pero, curiosamente, fue retirada de la exposición poco antes del centenario de la incursión de Düsseldorf, y ha pasado los últimos años almacenada en Hendon.