Suecia se convierte en el último país en eliminar la flota de helicópteros NH90

Después de que Bélgica, Australia y Noruega anunciaran sus planes de eliminación y sustitución de sus respectivas flotas de helicópteros NH90 de NHIndustries, el general Micael Bydén -comandante supremo de las Fuerzas Armadas suecas- ha revelado que Suecia seguirá su ejemplo en un informe recientemente publicado sobre la modernización de la defensa y las adquisiciones.

El informe, publicado el 31 de octubre, reveló que Suecia tiene la intención de desechar sus flotas de Hkp 14E (Helicóptero de Transporte Táctico NH90 - TTH) y Hkp 14F (Helicóptero Fragata OTAN NH90 - NFH) debido a sus bajas tasas de disponibilidad, en lo que seguramente será otro golpe para NHIndustries, el fabricante de equipos originales (OEM) del tipo y un consorcio de empresas que incluye a Airbus Helicopters, Leonardo y Fokker Aerostructures. Aunque el plan aún requiere la aprobación del gobierno, la decisión de Suecia de eliminar sus flotas de NH90 no es una sorpresa, ya que la Fuerza Aérea sueca lleva tiempo abiertamente insatisfecha con la plataforma y ha discutido públicamente sus planes de cancelar el acuerdo y retirar sus helicópteros Hkp 14E/F del servicio operativo.

A Swedish Air Force-operated NHIndustries Hkp 14E (NH90 TTH) tactical transport helicopter conducts cold weather operations in Sweden. The nation has joined Belgium, Australia and Norway in announcing plans to axe its NH90 fleet due to poor availability rates.
A Swedish Air Force-operated NHIndustries Hkp 14E (NH90 TTH) tactical transport helicopter conducts cold weather operations in Sweden. The nation has joined Belgium, Australia and Norway in announcing plans to axe its NH90 fleet due to poor availability rates. Airbus Helicopters/Anthony Pecchi

En 2021, el General de División Carl-Johan Edström, Jefe de las Fuerzas Aéreas Suecas, expresó su descontento con el Hkp 14E/F, añadiendo que Suecia estaba estudiando otras opciones para satisfacer sus necesidades de capacidad y señaló que en un plazo de dos años debería tomarse una decisión sobre el futuro del NH90 en el servicio sueco. Destacó la necesidad de contar con capacidades fiables de guerra antisubmarina (ASW) para apoyar a la Marina y también para proporcionar servicios de transporte táctico de tropas para el Ejército. Como parte de su estrategia en materia de helicópteros, Suecia también intentará adquirir una flota de nuevos helicópteros de entrenamiento básico/utilidad para reemplazar la flota de 20 helicópteros ligeros utilitarios AgustaWestland Hkp 15A/B (A109M) del Ejército del Aire -dividida en 12 Hkp 15A y ocho Hkp 15B navalizados- que se retirarán del servicio operativo en 2030, según los planes actuales.

Para hacer frente a la retirada de las respectivas flotas de Hkp 14E/F, el informe señala que Suecia adquiriría más helicópteros utilitarios Sikorsky Hkp 16 (UH-60M) Black Hawk para sustituir a sus Hkp 14E, así como un "nuevo helicóptero operativo marítimo" para suceder a sus Hkp 14F en servicio operativo. "El objetivo es cumplir antes los requisitos operativos y aumentar la disponibilidad de los sistemas de helicópteros para poder apoyar las necesidades del ejército, las fuerzas especiales y la marina", añade el informe. Aunque no se mencionó específicamente ningún tipo de helicóptero en relación con la sustitución del Hkp 14F, Estocolmo ha mantenido un claro interés en el Sikorsky MH-60R Seahawk durante bastante tiempo, lo que significa que es probable que el tipo se considere al menos como un sucesor adecuado del NH90.

La decisión de Suecia de prescindir de sus helicópteros Hkp 14E/F se produce después de que Bélgica, Australia y Noruega anunciaran sus planes de eliminación y sustitución de sus propias flotas de NH90. Como parte de su Revisión Estratégica de la Defensa (publicada en junio de 2020), Bélgica reveló sus planes de eliminar su flota de cuatro helicópteros NH90 TTH para 2024 debido a los elevados costes operativos y la baja disponibilidad de la plataforma. Estos helicópteros serán sustituidos en el servicio de la Fuerza Aérea belga por 15 helicópteros utilitarios ligeros Airbus H145M. A pesar de los planes de retirada de sus cuatro NH90 TTH, la nación sigue teniendo la intención de mantener los cuatro NH90 NFH en servicio de la Armada belga en un futuro previsible.

The decision to axe the Hkp 14E/F fleet now rests with the Swedish government.
The decision to axe the Hkp 14E/F fleet now rests with the Swedish government. Airbus Helicopters/Anthony Pecchi

Tras adquirir un total de 47 MRH-90 Taipan (NH90 TTH), Australia ha operado con este tipo de helicóptero desde julio de 2008. Aunque inicialmente se adquirió para sustituir a los helicópteros utilitarios ligeros Bell UH-1 Iroquois del Cuerpo de Aviación del Ejército Australiano (AAAC), se encargaron más ejemplares para sustituir a los antiguos S-70A Black Hawks del Ejército. A pesar de llevar más de una década operando con este tipo de helicóptero, Australia no ha ocultado que su flota de MRH-90 ha sufrido retrasos, deficiencias de desarrollo y falta de piezas de repuesto/reparación, lo que ha provocado un bajo índice de disponibilidad. Cuando la flota S-70A heredada se retiró en diciembre de 2021, el gobierno australiano anunció planes para reemplazar la flota MRH-90 de la AAAC con UH-60M Black Hawks. El 25 de agosto de 2022, la Agencia de Cooperación para la Seguridad de la Defensa (DSCA) de EE.UU. reveló que el Departamento de Estado de EE.UU. había dado su aprobación para la posible venta militar extranjera (FMS) de 40 UH-60M a Australia.

En el servicio australiano, la flota de MRH-90 mancomunada se comparte entre la AAAC y la Royal Australian Navy (RAN). En mayo de 2022, el gobierno australiano dio continuidad a su anterior anuncio y reveló sus planes de sustituir los MRH-90 utilizados por la RAN por más MH-60R Seahawks.

Noruega, el vecino escandinavo y aliado a largo plazo de Estocolmo, estaba decidida a avanzar en su intención de rescindir su contrato de NH90 NFH el 10 de junio de 2022, cuando el Ministro de Defensa de la nación anunció que la flota había sido retirada del servicio de la Real Fuerza Aérea Noruega (RNoAF) con efecto inmediato y que se había encargado a la Agencia Noruega de Material de Defensa (NDMA) la tarea de rescindir el contrato de suministro y operación del tipo con NHIndustries. Oslo también pretendía obtener 5.000 millones de coronas (525 millones de dólares) de la empresa como compensación.